Les descendants du dernier navire négrier vivent toujours dans la communauté de l'Alabama

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Pour la plupart des Noirs américains descendants d'Africains réduits en esclavage, il n'y a aucun moyen de retracer l'origine de leurs ancêtres. Il n'y a également aucun moyen de découvrir, comme l'a souligné Malcolm X, leur "vrai nom de famille". La traite des esclaves a déchiré des familles et les archives des navires négriers et des plantations ont souvent identifié des esclaves avec des noms multiples ou incomplets. Il est extrêmement difficile de relier les Noirs américains libérés nommés pour la première fois lors du recensement de 1870 à leurs ancêtres réduits en esclavage, un problème connu sous le nom de mur de briques de 1870.

Compte tenu de cet effacement systématique, l'histoire de la Clotilde, le dernier navire négrier à atteindre les États-Unis, occupe une place profondément unique dans l'histoire de la traite transatlantique des esclaves.

Il y avait environ 110 enfants, adolescents et jeunes adultes africains à bord du Clotilde quand il est arrivé en Alabama en 1860, juste un an avant la guerre civile. Incapables de retourner en Afrique après l'émancipation du 19 juin 1865 - alias Juneteenth - ils ont laissé des enregistrements et ont donné des interviews sur qui ils étaient et d'où ils venaient qui survivent aujourd'hui. Le musicien Questlove descend des survivants du navire, et lorsqu'il l'a découvert lors de l'émission de généalogie Trouver ses racines, l'historien Henry Louis Gates, Jr., lui a dit : « Vous avez décroché le jackpot.

« C'est l'histoire la mieux documentée de l'ensemble de la traite négrière, non seulement vers les États-Unis, mais vers les Amériques », déclare l'historienne Sylviane A. Diouf, auteur de Rêves d'Afrique en Alabama : le navire négrier Clotilde et l'histoire des derniers Africains amenés en Amérique.

Les Clotilde a fait la une des journaux en janvier 2018 lorsque des chercheurs ont annoncé qu'ils avaient peut-être découvert ses restes. Bien qu'ils aient déterminé plus tard que le navire qu'ils avaient trouvé n'était pas le Clotilde, l'événement a suscité un regain d'intérêt pour trouver le navire. En mai 2018, Harper Collins a publié l'interview « perdue » de Zora Neale Hurston avec Cudjo Lewis, le dernier survivant du navire, décédé en 1935. Ces développements ont attiré plus d'attention sur Clotilde survivants ainsi qu'à African Town, la communauté qu'ils ont bâtie pour eux-mêmes en Alabama.

Même si l'esclavage était encore légal en 1860, la traite internationale des esclaves ne l'était pas, et n'avait pas été depuis 1808. Mais les hommes blancs du sud ont enfreint la loi en important des Africains capturés longtemps après que la pratique a été interdite, et ont même vu leur évasion de la loi. comme une source de fierté. L'homme d'affaires mobile Timothy Meaher a organisé le Clotilde voyage après avoir fait le pari qu'il pourrait, comme il l'a dit, "amener un navire plein de n ***** directement dans la baie de Mobile sous le nez des officiers".

Les Clotilde navigué vers un port ouest-africain maintenant situé dans le pays du Bénin. Là, le capitaine a acheté des gens de la région du Bénin comme Cudjo Lewis. Nommé à l'origine Kossula, il n'avait que 19 ans lorsque des membres du royaume dahoméen l'ont capturé et l'ont amené sur la côte pour le vendre. En Alabama, Meaher a vendu certains des Africains, mais s'est réparti la plupart entre lui-même, ses deux frères et le capitaine du navire, dont aucun n'a jamais été condamné pour ses crimes.

Lewis était l'un des quelque 30 Clotilde survivants forcés de travailler pour James Meaher pendant les cinq prochaines années. Lorsque la nouvelle de l'émancipation parvint à ce groupe en 1865, « la première chose qu'ils voulaient faire était de rentrer chez eux », dit Diouf. Meaher ne leur a pas fourni de passage vers l'Afrique, et ils se sont vite rendu compte qu'ils ne pourraient pas gagner eux-mêmes l'argent pour leur passage.

Comprenant qu'ils devraient trouver un endroit où vivre aux États-Unis, ils ont décidé de demander à Timothy Meaher de fournir une forme de réparation. Dans son entretien avec Zora Neale Hurston, Lewis se souvient avoir expliqué à Meaher que le Clotilde Les Africains avaient des terres et des biens chez eux, mais n'avaient plus rien. Meaher ne pouvait-il pas leur donner un morceau de sa propre terre en compensation des vies et du travail gratuit qu'il leur avait volés ?

Selon Lewis, Meaher a répondu : « ‘Imbécile, pensez-vous que je vais vous donner une propriété en plus de la propriété ? J'ai bien pris mes esclaves et derefo' je ne leur dois rien.' "

Rejeté par Meaher, le groupe a décidé de travailler dur et d'économiser de l'argent afin de lui acheter des terres, ce qu'ils ont fait (Lewis a noté sèchement à Hurston que Meaher n'avait même pas « retiré un cinq cents du prix pour nous ». ) Avec ce terrain et d'autres qu'ils ont achetés, ils ont construit une communauté appelée African Town. Aujourd'hui, il existe en tant que site historique « Africatown » à Mobile, en Alabama, où de nombreux Clotilde les descendants vivent encore.

« Ils ont décidé que si vous ne nous renvoyez pas chez nous, nous construirons l'Afrique ici en Alabama », déclare Robert Battles, Sr., ancien directeur exécutif du Historic Africatown Welcome Center. « Au milieu de Jim Crow, de la ségrégation et de la reconstruction, ils ont construit une société libre contrôlée et dirigée par des Africains. »

"Je pense que cette histoire particulière parle vraiment de l'unité des personnes qui étaient à bord du navire", a déclaré Diouf. "Mais leur histoire est aussi l'histoire de tous les Africains qui sont arrivés par la traite des esclaves… Nous voyons l'unité, le lien fort entre les gens qui étaient sur les navires négriers, et le lien aussi avec leurs familles à la maison qui n'a jamais été rompu. l'esprit des gens.

Comme le Clotilde les survivants se sont fait une nouvelle maison en Alabama, ils ont continué à espérer qu'ils reverraient un jour leurs familles.

« Ils disaient qu'ils savaient que leurs familles en Afrique les cherchaient », dit Diouf. "Et quand ils ont été interviewés, leur souhait était que les intervieweurs donnent leurs noms africains, leurs noms d'origine, afin que si l'histoire pouvait jamais aller en Afrique, leurs familles sachent qu'ils étaient toujours en vie."

Après le Clotildevoyage en Afrique, Meaher a brûlé le navire dans le delta de la rivière Mobile-Tensaw pour détruire les preuves du voyage illégal. L'épave était encore visible à marée basse pendant quelques décennies, mais reste insaisissable aujourd'hui. Des spéculations récentes sur l'emplacement du navire ont attiré l'attention nationale sur des problèmes à Africatown, tels que son procès contre une usine industrielle pour avoir généré une pollution cancérigène. Ce printemps, la communauté a obtenu une subvention pour construire un musée, et de nombreux chercheurs et organisations restent intéressés à rechercher le Clotilde.

S'il est trouvé, le Clotilde serait le seul navire de la traite négrière américaine jamais récupéré. Mais en particulier, ce serait important pour la communauté d'Africatown. Paraphrasant Marcus Garvey, Battles réfléchit: "Si vous ne connaissez pas votre histoire, vous êtes comme un arbre sans racines."


Pour la première fois depuis la découverte de Clotilda, les descendants du propriétaire du navire négrier s'expriment

Jusqu'à jeudi, les descendants de Timothy Meaher - le riche propriétaire de bateau à vapeur qui a financé le dernier navire négrier à arriver aux États-Unis - sont restés silencieux alors que les pourparlers se poursuivent sur la revitalisation de la communauté d'Africatown au nord de Mobile.

Mais cela a changé à la suite des discussions que les membres de la famille ont eues avec le maire de Mobile Sandy Stimpson.

Les membres de la famille ont accepté de vendre un ancien bâtiment d'une coopérative de crédit à la ville pour un prix fortement réduit de 50 000 $. Le bâtiment sera rénové dans les 60 à 90 prochains jours et transformé en banque alimentaire desservant le quartier à revenu faible à modéré.

Il servira également d'immeuble de bureaux pour la toute nouvelle Africatown Redevelopment Corporation (ARC).

La famille, dans sa première déclaration publique depuis la découverte de la coque de la Clotilda il y a plus de deux ans, a déclaré que l'avenir du bâtiment de la coopérative de crédit aura un "impact positif durable".

"Lorsque le maire Stimpson a contacté la famille Meaher concernant la vente et/ou le don de cette propriété à la ville de Mobile pour ce projet, nous ne pouvions pas penser à une meilleure façon de redonner à la communauté", a écrit la famille Meaher dans un communiqué. communiqué par la ville dans un communiqué.

La déclaration n'indiquait pas quel membre de la famille commentait.

"Nous sommes tous impatients de voir cette entreprise devenir une réalité avec un impact durable sur la communauté pour les années à venir", indique le communiqué.

Stimpson et d'autres élus ont révélé la vente de l'immeuble lors d'une conférence de presse à l'extérieur de l'ancienne Scott Credit Union, fermée depuis 15 ans.

"C'est un jour historique", a déclaré Stimpson. « Nous sommes sincèrement reconnaissants de ce qu’ils ont fait. C'est un grand pas. Je pense que tout le monde s'en rend compte.

Le centre d'accueil d'Africatown est photographié le vendredi 19 octobre 2012 à Mobile, en Alabama. À l'époque, le centre d'accueil était installé dans une maison mobile en face du cimetière du Vieux Plateau. Le nouveau centre sera situé au même endroit, mais il sera beaucoup plus grand (environ 18 000 pieds carrés) et servira d'attraction touristique. Ce projet est financé par l'argent RESTORE Act. (Mike Kittrell/[email protected])

Aucun représentant de la famille n'était présent à l'annonce et, malgré les discussions avec Stimpson, les membres de la famille Meaher n'ont encore eu aucune conversation avec les représentants de la communauté d'Africatown, y compris les descendants des esclaves africains à bord du Clotilda.

Les descendants de Clotilda espèrent que la vente à prix réduit de l'immeuble de la coopérative de crédit sur Bay Bridge Road est la «première étape» vers le démarrage d'un dialogue constructif sur les futures ventes de propriétés. Selon la ville, la valeur estimative de l'ancienne caisse est de 300 000 $.

« La famille Meaher fait autant partie de cette histoire que n'importe qui », a déclaré Darron Patterson, président de l'association Clotilda Descendants, un descendant de Pollee Allen qui fut l'un des premiers dirigeants de la communauté d'Africatown. « Nous devons dialoguer avec eux. Il y a encore des propriétés à Africatown dont ils sont propriétaires et dont nous voulons parler. »

Cleon Jones, un résident d'Africatown et activiste communautaire et ancien joueur étoile de la Major League Baseball avec les Mets de New York, a déclaré que la communauté est dans un "mode de pardon" et ne blâme pas les descendants de Meaher pour le voyage illégal il y a plus de 160 ans.

En 1860, la traite internationale des esclaves était interdite depuis longtemps, mais Meaher a parié qu'il pouvait importer des esclaves malgré l'interdiction. Il a importé 110 Africains captifs à bord du Clotilda, ce qui a conduit à son arrestation. Meaher a finalement été innocenté et les récits historiques disent qu'il a refusé de fournir des terres aux Africains libérés après la guerre civile.

Plus de 30 de ces esclaves captifs ont fondé leur propre communauté, appelée plus tard Africatown.

"Ce que nous voulons faire, c'est guérir et aller de l'avant qui nous profite à tous", a déclaré Jones. "Je pense que c'est la ligne de fond."

Il a déclaré que la famille Meaher possédait "une grande partie des terres à Africatown" et que la famille "continue de prospérer financièrement".

Joe Womack, directeur exécutif d'Africatown-C.H.E.S.S., une organisation qui veille à ce que la communauté soit « propre, saine, éduquée, sûre et durable », a déclaré qu'il pensait que les avoirs de la famille comprenaient 20 à 25 % des biens de la communauté d'Africatown.

Il a qualifié la construction de la coopérative de crédit de «pierre angulaire» des propriétés de la famille Meaher au sein de la communauté, et a déclaré qu'il était surpris que la ville l'ait reçue pour 50 000 $.

"Quel que soit l'accord qu'ils ont conclu, c'était fantastique", a déclaré Womack, ajoutant qu'il aimerait voir la famille vendre plus de propriétés dans la communauté pour aider à reconstruire les quartiers de la communauté et aider aux efforts de revitalisation axés sur le tourisme du patrimoine culturel, un segment croissant de l'industrie du tourisme.

"C'est une propriété précieuse pour les résidents dans la mesure où les gens reviennent ici", a déclaré Womack. « (La propriété Meaher) a la possibilité de construire des maisons. Ils possèdent des propriétés qui (pourraient être neuves) résidentielles et c'est la clé.

Mais les discussions sur les réparations, au-delà des discussions sur les futures ventes de propriétés, ne faisaient pas partie des conversations actives de jeudi.

Jones, qui a joué pour les Mets de New York lors des World Series 1969, a déclaré que personne ne devrait être blâmé aujourd'hui pour les atrocités qui se sont produites il y a des générations.

"Je ne suis pas responsable de ce que mon grand-père a fait il y a 40 ou 50 ans ou même il y a 100 ans", a déclaré Jones. « Comment ces gens sont-ils aujourd'hui responsables de ce que Timothy Meaher a fait à cette époque ? »

L'achat de la coopérative de crédit par la ville a été rendu possible grâce au financement de Community Development Block Grant (CDBG) par le biais du Département des affaires économiques et communautaires de l'Alabama (ADECA). La ville fournira également de l'équipement pour faire fonctionner la banque alimentaire dans les 90 prochains jours. Le fonctionnement de la banque alimentaire se fera dans le cadre d'un partenariat entre la ville, Feeding the Gulf Coast, Yorktown Missionary Baptist Church et l'Africatown Community Development Corporation.

"Cela a été un désert alimentaire pendant une longue période", a déclaré Stimpson, qui a ensuite crédité une église locale pour avoir fourni des services de garde-manger à la communauté. « S'il n'y avait pas eu les efforts de l'église baptiste de Yorktown et du pasteur Chris Williams, ce serait vraiment un désert alimentaire. Nous espérons que c’est la première étape parmi tant d’autres pour nous assurer que ce n’est plus ça. »

L'ARC nouvellement formé sera également logé à l'intérieur du bâtiment. L'organisation a été créée par une action législative ce printemps et comprendra un conseil d'administration de neuf membres qui sera nommé dans les prochaines semaines.

La représentante de l'État Adline Clarke, D-Mobile, qui a parrainé la législation établissant l'ARC, a déclaré que le groupe aura trois objectifs principaux : revitaliser le logement, préserver l'histoire de la communauté et développer le commerce.

"Il a des commandes importantes", a déclaré Clarke. «Leur objectif principal est de revitaliser Africatown et de se concentrer sur le logement d'abord. C'est le besoin.

La Commission du comté de Mobile, dans les semaines à venir, sera chargée de payer les améliorations d'entretien à l'intérieur du bâtiment. Une évaluation technique préliminaire a déjà été menée sur le bâtiment, mais aucune estimation des coûts n'était disponible jeudi.

Le commissaire Merceria Ludgood a déclaré que l'article "à gros prix" remplacera le toit et le système de chauffage et de climatisation du bâtiment.

Mais Clarke a dit qu'elle était heureuse que le bâtiment, dans l'ensemble, soit en bon état.

"Je pense que nous pouvons accomplir la mission de l'ouvrir en 60 à 90 jours", a-t-elle déclaré.


La chasse à l'histoire perdue

Plusieurs tentatives de localisation ClotildeLes vestiges de s ont été fabriqués au fil des ans, mais le delta de Mobile-Tensaw regorge de marécages, de bras morts et de bayous, ainsi que de dizaines d'épaves de plus de trois siècles d'activité maritime. Puis en janvier 2018, Ben Raines, un journaliste local, a rapporté avoir découvert les restes d'un grand navire en bois lors d'une marée anormalement basse. L'AHC, qui possède tous les navires abandonnés dans les eaux de l'État de l'Alabama, a fait appel à la société d'archéologie Search, Inc., pour enquêter sur la carcasse.

Le navire en question s'est avéré être un autre navire, mais la fausse alerte a attiré l'attention nationale sur le négrier perdu depuis longtemps. L'incident a également incité l'AHC à financer d'autres recherches en partenariat avec la National Geographic Society et Search, Inc.

Les chercheurs ont passé au peigne fin des centaines de sources originales de la période et analysé les enregistrements de plus de 2 000 navires qui opéraient dans le golfe du Mexique à la fin des années 1850. Ils ont découvert que Clotilde était l'une des cinq goélettes construites par le Golfe alors assurées. Les documents d'enregistrement fournissaient des descriptions détaillées de la goélette, y compris sa construction et ses dimensions.

"Clotilde était un navire atypique construit sur mesure », explique l'archéologue maritime James Delgado de Search, Inc. « Il n'y avait qu'une seule goélette construite dans le Golfe de 86 pieds de long avec une largeur de 23 pieds et une cale de six pieds, 11 pouces, et c'était Clotilde."

Les dossiers ont également noté que la goélette était construite en planches de pin jaune du sud sur des cadres en chêne blanc et était équipée d'une dérive de 13 pieds de long qui pouvait être relevée ou abaissée au besoin pour accéder aux ports peu profonds.

Sur la base de leurs recherches sur les emplacements possibles, Delgado et l'archéologue de l'État de l'Alabama, Stacye Hathorn, se sont concentrés sur un tronçon de la rivière Mobile qui n'avait jamais été dragué. En déployant des plongeurs et un ensemble d'appareils - un magnétomètre pour détecter les objets métalliques, un sonar à balayage latéral pour localiser les structures sur et au-dessus du fond de la rivière, et un profileur de sous-fond pour détecter les objets enfouis sous le lit de la rivière boueux - ils ont découvert un véritable cimetière de navires coulés.

Avant l'enquête d'État, Raines a poursuivi sa propre recherche de l'épave, en faisant appel à des chercheurs de l'Université du sud du Mississippi (USM) pour cartographier les contours du lit de la rivière et détecter tout objet submergé. L'enquête de l'USM a révélé la présence d'une épave en bois portant certaines caractéristiques d'un navire du XIXe siècle.

"Les dimensions du navire n'ont pas encore été déterminées", a rapporté Raines en juin 2018. "On ne sait pas non plus quel type de navire a été trouvé. Répondre à ces questions nécessitera un examen plus approfondi et invasif, précisément l'expertise de Search, Inc. ."

L'équipe de Delgado a facilement éliminé la plupart des épaves potentielles : mauvaise taille, coque en métal, mauvais type de bois. Mais le navire Raines et l'USM Survey avaient mis en évidence se démarquaient des autres.

Au cours des dix mois suivants, l'équipe de Delgado a analysé la conception et les dimensions du navire coulé, le type de bois et de métal utilisé dans sa construction et les preuves qu'il avait brûlé. Cela « correspondait à tout ce qui était enregistré sur Clotilde," a déclaré Delgado.

Les échantillons de bois récupérés de la cible 5 sont du chêne blanc et du pin jaune du sud de la côte du golfe. Les archéologues ont également trouvé les restes d'une dérive de la bonne taille.

Les attaches métalliques de sa coque sont en fonte brute forgée à la main, du même type connu pour avoir été utilisé sur Clotilde. Et il existe des preuves que la coque était à l'origine gainée de cuivre, comme c'était alors la pratique courante pour les navires marchands de haute mer.

Aucune plaque signalétique ou autre artefact inscrit n'a identifié de manière concluante l'épave, dit Delgado, "mais en regardant les différents éléments de preuve, vous pouvez atteindre un point au-delà de tout doute raisonnable".


Approuvé par « Heritage House » : le musée d'Africatown raconte l'histoire du navire négrier et de la communauté

Le centre d'accueil d'Africatown est photographié le vendredi 19 octobre 2012 à Mobile, en Alabama. À l'époque, le centre d'accueil était installé dans une maison mobile en face du cimetière du Vieux Plateau. Le nouveau centre sera situé au même endroit, mais il sera beaucoup plus grand (environ 18 000 pieds carrés) et servira d'attraction touristique. Ce projet est financé par l'argent RESTORE Act. (Mike Kittrell/[email protected])

L'histoire d'Africatown en tant que communauté fondée par les survivants du dernier navire négrier entré aux États-Unis aura une nouvelle vitrine à l'intérieur d'une «maison du patrimoine» qui sera construite au cœur de la communauté nord de Mobile.

Un contrat de 1,3 million de dollars pour la construction de la maison du patrimoine Africatown d'environ 5 000 pieds carrés et d'un jardin commémoratif d'accompagnement a été approuvé par la Commission du comté de Mobile lundi. Le contrat de construction a été attribué à Hughes Plumbing & Utility Contractors, basé à Mobile, qui est exploité par Preston Hughes III, fils de l'un des premiers Afro-Américains à avoir obtenu une licence de maître plombier en Alabama.

La Heritage House, qui est essentiellement un musée dédié à la narration de l'histoire complexe d'Africatown, est considérée comme l'un des premiers projets au sein d'une communauté qui, selon les responsables publics et les historiens, est prête pour une renaissance après la découverte en 2019 de la coque du navire négrier Clotilda. .

"C'est une période passionnante", a déclaré la commissaire du comté de Mobile, Merceria Ludgood. « Nous savons qu’il a fallu du temps pour y arriver mais nous y sommes presque. Nous espérons que toute la communauté estime que c'est son atout. L'histoire d'Africatown est vraiment une histoire de Mobile.

Le projet a été rendu possible grâce à 700 000 $ supplémentaires en impôts que Ludgood a détournés du plan d'amélioration des immobilisations de son district pour payer une augmentation des coûts de construction. Les coûts globaux sont plus du double de l'estimation initiale des coûts de 600 000 $ qui avait été initialement appliquée au projet.

Ludgood a déclaré que l'augmentation du prix des matériaux de construction et l'ajout d'un jardin commémoratif ont entraîné une augmentation des prix. Le projet est également financé par 250 000 $ de la ville de Mobile et 75 000 $ par l'Alabama Power Foundation.

"Je n'ai jamais pensé que (les coûts globaux) seraient d'environ 500 000 $", a déclaré Ludgood. «Je pensais que nous serions plus dans la fourchette de 750 000 $ à 800 000 $. Nous travaillons actuellement dans un environnement où les coûts de tout ont explosé. Cela se produit sur toutes nos offres. Les choses arrivent plus haut que prévu.

Elle a déclaré qu'aucun autre projet n'avait dû être coupé pour faire face aux dépenses supplémentaires, notant qu'elle attendait d'économiser sur un "grand projet" comme la Maison du patrimoine.

"C'était de l'argent qui était déjà dans ce compte, et je savais que j'avais un gros projet en attente", a déclaré Ludgood. "Je ne l'ai obligé pour rien d'autre."

La maison du patrimoine est considérée comme l'un des premiers projets visant à lancer le tourisme et la recherche dans et autour d'Africatown après la découverte d'une coque du navire négrier Clotilda en 2019. Inauguration de la maison adjacente à l'école de formation du comté de Mobile - également fondée par les descendants de la Clotilda – aura lieu le mois prochain. La construction devrait se terminer en juillet, date à laquelle le musée d'histoire de Mobile aura besoin d'environ deux semaines pour installer les artefacts et les expositions de Clotilda visant à raconter l'histoire de la communauté. La Commission historique de l'Alabama, qui dirige les efforts de préservation de la Clotilda, est également impliquée dans le projet.

La commissaire du comté de Mobile, Merceria Ludgood, prend la parole lors d'une conférence de presse le mardi 26 février 2019 à la Chambre de commerce de Mobile Area à Mobile, en Alabama (John Sharp/[email protected]).

Ludgood a déclaré que la Maison du patrimoine pourrait être ouverte au public début août.

"Ce sera un endroit où aller et voir l'histoire (d'Africatown) y compris les artefacts (Clotilda)", a déclaré Ludgood.

Anderson Flen, fondateur de l'Africatown Heritage Preservation Foundation - une organisation faîtière pour l'ensemble de la communauté lorsqu'il s'agit de superviser tous les aspects de la découverte de la Clotilda et les développements associés à la narration de l'histoire d'Africatown - a déclaré que l'importance de la Heritage House est qu'elle représente un projet qui peut être achevé bientôt et « aidera à partager l'histoire (de la communauté) d'une manière très positive ».

"Je pense que certaines personnes réalisent le potentiel", a déclaré Flen. «C'est comme dire à un enfant qu'il y a une fête, mais tant qu'il n'y a pas de glace et de gâteau, il n'y a pas de fête. Les entités qui en bénéficient ont besoin de voir quelque chose. Cette communauté a été négligée pendant si longtemps. Espérons qu'ils commenceront à voir quelque chose.

Le développement de la Maison du patrimoine fait partie d'une concentration accrue d'une communauté qui a lutté pendant des décennies contre la pauvreté et la pollution provenant des usines industrielles voisines le long de la rivière Mobile.

L'accent est mis sur l'activité des dernières semaines. Des chercheurs de l'Université du Sud de l'Alabama examinent actuellement le terrain en face du cimetière du vieux plateau pour évaluer s'il y a des tombes sur le site. La propriété est convoitée pour un futur centre d'accueil de 3,95 millions de dollars dont la construction est prévue au cours des trois prochaines années.

Le conseil municipal de Mobile a approuvé un contrat de 58 802 $ avec les États-Unis pour mener l'étude des ressources culturelles de la propriété qui devrait durer 120 jours. L'évaluation foncière comprendra, entre autres, un projet d'histoire orale qui révise son utilisation avant les années 1940.

Séparément, une équipe de six professeurs du Savannah College of Art and Design, basé en Géorgie, a visité la communauté vendredi et a rencontré des militants locaux pour discuter de l'histoire de la région dans le cadre du développement d'une visite « immersive » sur l'eau et la terre qui pourrait être offert au public plus tard cette année. Des équipes d'étudiants et de professeurs ont interagi avec des militants communautaires d'Africatown et d'autres lors des réunions Zoom ces dernières semaines dans le cadre d'un effort continu qui comprendra également la production d'un documentaire de 15 à 20 minutes sur Africatown. Le documentaire devrait être terminé fin mai.

Dave Clark, président et PDG de Visit Mobile, la branche touristique de la ville, a déclaré qu'il était important que l'histoire de la communauté soit racontée de manière factuelle avant le début de l'activité touristique.

"Nous devons le faire correctement", a déclaré Dave Clark, président et PDG de Visit Mobile, la branche touristique de la ville. «Je pense que tant que le scénario de l'histoire est précis et qu'il satisfait les dirigeants et les historiens d'Africatown (communauté), c'est le premier élément qui doit être juste avant que tout puisse commencer. Une fois que l'histoire est juste, alors tout peut vraiment commencer.

Il a ajouté: «L'histoire est la pièce la plus longue pour faire connaître la vérité et la façon dont vous la racontez à différents groupes d'âge. Il doit être scénarisé pour différents groupes d'âge.


PÈRES ET MÈRES FONDATEURS

Les hommes ont trouvé du travail dans les usines de bois d'œuvre et de poudre à canon de Mobile et dans les gares de triage. Les femmes cultivaient des légumes et vendaient leurs produits en porte-à-porte. Pour structurer leur communauté recomposée, ils choisirent un chef, Gumpa (Peter Lee), un noble apparenté au roi du Dahomey, et deux juges, Charlie Lewis et Jabe Shade, herboriste et médecin. Et, comme n'importe quelle famille le ferait, ils ont renoué avec leurs camarades de bord, à environ 150 miles de là, dans le comté de Dallas.

Survivant avec de maigres rations, ils ont économisé tout ce qu'ils pouvaient, désireux de rentrer chez eux, mais ce n'était pas suffisant. Ils ont donc opté pour une nouvelle stratégie, comme Kossola l'a expliqué à Meaher. « Capitaine Tim », a-t-il dit, « vous nous avez fait venir de notre pays où nous avions une terre et une maison. Tu nous as fait des esclaves. Maintenant, nous sommes libres, sans pays, sans terre ni maison. Pourquoi ne nous donnez-vous pas un morceau de cette terre et laissez-nous construire pour nous-mêmes une ville africaine ? » Ils demandaient des réparations. Meaher était furieux.

Loin de baisser les bras, la communauté intensifie ses efforts et réussit à acheter des terres, y compris aux Meaher. En mettant leur argent en commun, quatre familles se sont implantées sur sept acres connus à ce jour sous le nom de Lewis Quarters, du nom de Charlie Lewis. À trois kilomètres de là, la plus grande colonie de 50 acres était nichée au milieu de pins, de cyprès et de genévriers. Comme ils l'auraient fait à la maison, les nouveaux propriétaires ont construit collectivement leurs trois douzaines de maisons en bois. Entourées de fleurs, chacune possédait un potager et des arbres fruitiers. Ils ont ensuite construit une école et une église. L'église baptiste Old Landmark était adjacente aux terres d'Abile et de Kossola et faisait face à l'est vers l'Afrique. Tout près se trouvait leur propre cimetière. Ils appelèrent leur hameau African Town. L'Afrique était là où ils voulaient être, mais ils étaient à Mobile pour rester.

Les politiques progressistes de la Reconstruction ont aidé à libérer les gens, mais cela était sur le point de changer. À l'approche des élections législatives de 1874, le Registre quotidien mobile a appelé les Blancs à « répondre à l'appel nominal de la suprématie blanche ».

Timothy Meaher avait fait pression sur les hommes africains, qui avaient été naturalisés en 1868, pour qu'ils votent démocrate, le parti pro-esclavagiste. Mais il doutait qu'ils le fassent, alors le jour du scrutin, il a dit aux greffiers des bureaux de vote qu'ils étaient des étrangers. Charlie, Pollee et Cudjo ont été refoulés. Meaher a sauté sur son cheval et les a empêchés de voter à deux autres endroits. Les hommes ont marché jusqu'à Mobile, à huit kilomètres de là. On leur a dit de payer un dollar chacun, presque le salaire d'une journée complète, pour voter. Ils l'ont fait. Chacun a reçu un papier attestant qu'il avait voté. Ils les ont gardés pendant des décennies.

Kêhounco et son mari, le nord-carolinien James Dennison, ont rejoint le premier mouvement de réparation. À la mort de James, Kêhounco a continué à demander sa pension militaire de l'armée de l'Union. Dans le comté de Dallas, Matilda, 72 ans, a marché 15 miles pour voir le juge des successions à Selma et s'enquérir de l'indemnisation des Africains arrachés à leur patrie.

L'habitude des Africains de défendre leurs droits a pris une nouvelle tournure en 1902. Kossola a été heurtée par un train et grièvement blessée six mois plus tard, tout comme Gumpa. Ils ont poursuivi les compagnies de chemin de fer. Gumpa est décédé avant que son affaire ne soit réglée - ses petits-enfants ont reçu de l'argent - et l'année suivante, Cudjo Lewis v. la Louisville and Nashville Railroad Company allé au tribunal. Malgré les attentes, le jury lui a décerné 650 $ (19 000 $ en dollars d'aujourd'hui). Mais le L&N a fait appel devant la Cour suprême de l'Alabama et a gagné.

Au début des années 1900, les camarades de bord avaient passé plus de temps en Amérique que dans leur pays d'origine. La plupart avaient pris des noms de famille américains et converti au christianisme plusieurs Afro-Américains mariés. Ils avaient adopté des coutumes locales tout en conservant les cultures qu'ils aimaient. Les enfants, qui sont allés à l'école, ont grandi entre ces deux mondes. Certains enfants nés aux États-Unis parlaient les langues de leurs parents que Matilda interprétait pour sa mère. Chacun avait un nom américain à utiliser dans le monde extérieur, où ils étaient souvent ostracisés et appelés singes et sauvages. Leur nom africain était pour la famille élargie.

Helen Jackson, une petite-fille d'Ossa Keeby, a confié : « Nous étions tous une seule famille. On nous a appris à appeler tous les autres Africains de notre âge « cousin ». Nous savions qu'ils étaient les mêmes que nous et que nous étions tous différents des autres. » Les enfants se sentaient en sécurité. "Nous avions des terres, nous avions de la famille", a déclaré Olivette Howze, l'arrière-petite-fille d'Abache, dans un article de journal de 2003. « Nous avons bien vécu. Je suis content d'avoir été élevé là-bas.

Si leur ville natale était un havre de paix, les patries africaines étaient les endroits idylliques dont rêvaient leurs mères et leurs pères. "Ils disent que c'était bien là-bas", se souvient Eva Allen Jones, la fille de Kupollee. « Je les ai vus s'asseoir et verser des larmes. Je vois mon père et mon oncle Cudjo pleurer et verser des larmes en parlant de rentrer à la maison.

Kossola mourut en 1935, Redoshi l'année suivante. D'autres ont peut-être vécu un peu plus longtemps. Dans l'esclavage et la liberté, de la jeunesse à l'âge adulte, ces hommes et ces femmes ont résisté à l'oppression. Ils louaient et défendaient vigoureusement leurs cultures et transmettaient ce qu'ils pouvaient à leurs enfants. Ceux qui ont fondé African Town – qui existe toujours – ont créé un refuge contre les Américains, blancs et noirs. Leur communauté s'est adaptée, mais leur succès reposait clairement sur l'éthique africaine fondamentale de la famille et de la communauté d'abord.

Les gens de la Clotilde enduré la séparation d'avec ses proches, le passage du Milieu, l'esclavage, la guerre civile, Jim Crow et, pour certains, la Grande Dépression. Ils ne se sont jamais remis de la tragédie de leur jeunesse, mais ils ont conservé leur dignité, leur unité et leur fierté de qui ils étaient et d'où ils venaient. Leur histoire parle d'un immense courage et de réalisations. Mais surtout, il parle de perte irrémédiable. Plusieurs décennies après avoir quitté le Clotilde, Ossa Keeby a déclaré : « Je retourne en Afrique chaque nuit, dans mes rêves.


Marc Steiner

Animateur, The Marc Steiner Show

Marc Steiner est l'hôte de "The Marc Steiner Show" sur TRNN. Il est un journaliste lauréat du prix Peabody qui a passé sa vie à travailler sur des questions de justice sociale. He walked his first picket line at age 13, and at age 16 became the youngest person in Maryland arrested at a civil rights protest during the Freedom Rides through Cambridge. As part of the Poor People’s Campaign in 1968, Marc helped organize poor white communities with the Young Patriots, the white Appalachian counterpart to the Black Panthers. Early in his career he counseled at-risk youth in therapeutic settings and founded a theater program in the Maryland State prison system. He also taught theater for 10 years at the Baltimore School for the Arts. From 1993-2018 Marc's signature “Marc Steiner Show” aired on Baltimore’s public radio airwaves, both WYPR—which Marc co-founded—and Morgan State University’s WEAA.


Inside Historic Africatown With Descendants of Slave Ship Clotilda

From left, Ruth Ballard, lifelong Africatown resident, Joycelyn Davis, Clotilda descendant of Charlie Lewis, and Darron Patterson, Clotilda descendant of Pollee Allen, are shown at Union Missionary Baptist Church in Africatown on Friday, May 31, 2019, in Mobile, Ala. (Mike Kittrell)
By Vickii Howell Special to the Birmingham Times

MOBILE, Ala.—For decades, a handful of ancestors and neighborhood historians held down the legends of Africatown’s founding, recalling the stories of kidnapped people ripped from Africa and forced to make a new home in a strange land.

Last month, the Alabama Historical Commission (AHC) announced that a shipwreck discovered in the Mobile River Delta was almost certainly the Clotilda, a wooden vessel that carried 110 Africans to the United States in 1860, more than a half-century after the importation of slaves was declared illegal.

The finding of the slave ship replaced shame and doubt with pride and proof for ancestors and the remaining residents of the coastal community they founded—Africatown, USA, where the Africans settled when they were freed from slavery after the Civil War.

Here are stories from descendants of some who arrived in Mobile and from some current residents in Africatown, located three miles north of downtown Mobile, which had been formed by a group of 32 West Africans, who in 1860 were part of the last known illegal cargo of slaves to the United States.

The Descendants

“I got chills when I heard the [AHC] announce, ‘We found it,’” said Davis, a sixth-generation descendant of Charlie Lewis, one of the Africans who arrived on the Clotilda.

Davis, 42, is the next in line as family historian, taking the baton from her aunt Lorna Woods, who for decades told the story of their ancestors to virtually anyone who would listen. Now they have the world’s attention. For the Lewis family and other Clotilda descendants who have quietly passed their stories down through generations, they have proof and now pride in a history that some of them used to shun, once ashamed to acknowledge slavery.

Some of those descendants are coming forward from the festival Davis organized to honor all the Clotilda Africans, not just Cudjoe Lewis, the most renowned among Africatown’s founders. His name and others are listed on a historical marker in front of Union Baptist Church.

“We are now organizing the descendants and meeting every Wednesday to make sure we are informed about what is happening with the Clotilda and to be sure we play an active role in what happens next,” Davis said.

“We want to get the word out there,” she added. “We want the world to know more about the complete story of the Clotilda and the survivors. We also want community revitalization, economic growth. That means the Africatown International Design Idea architectural competition that’s being planned—a new museum, the Africatown Blueway, whatever is done—we want it done the correct way, and we want the proceeds to revitalize the area.”

Davis organized the first annual Spirit of Our Ancestors festival in February to remember the survivors of the Clotilda, honor their families, and educate the public about the community built by the survivors when they were freed.

“I know a lot of people know about Cudjoe Lewis, but I want people to know more about [other survivors]: Charlie Lewis, Pollee Allen, Orsa Keeby, Peter Lee,” Davis said.

Clotilda’s last surviving African, Cudjoe Lewis, who died in 1935 was featured in the best-selling book “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

The Clotilda find now cements the families’ stories, raising them from the level of folklore to historical facts. Those facts are still being uncovered as more descendants come forward, and as Africatown’s residents strive to maintain their physical place and its historical legacy in the face of benign neglect and industrial encroachment.

“Up to this point, it had been a question: ‘Was there really a boat?’ It wasn’t us saying that, but those who didn’t want there to be a boat,” said Patterson, a descendant of Clotilda survivor Pollee Allen. “But we knew it. We knew how we got here. Even though my side of the family didn’t tell me as much as the other families, I knew I was part of the 110” Africans who arrived on the Clotilda.

Patterson, 67, acknowledges that some in his family didn’t even want to talk about their history.

“I found out why,” he said. “Some of my folks just point-blank said, ‘I am not African,’ because they were more concerned about where we were going than where we came from. I think some of them were ashamed of how we got here, that they were treated like cattle, subhuman because of their African roots.”

Patterson has been taken out on the water’s edge to the place where the stolen Africans were disembarked in snake- and alligator-infested waters, in danger of wild animals at night while their captors hid them in darkness. Their kidnappers burned the ship to hide their crime because it was illegal in 1860 to transport Africans from their homeland for the purpose of slavery. Patterson said his ancestor and his shipmates “watched them burn the boat.”

“That had to be terrifying,” he said, “to watch the only thing you knew could get you back home being destroyed.”

Patterson said he would like to hear from the Meaher family, whose ancestor reportedly made a bet that he could secretly import Africans to America to become slaves.

“They should at least say something, … like, ‘We sincerely regret what happened with our relatives, that they stacked 110 men, women, and children on top of each other in unspeakable conditions,’” Patterson said.

Timothy Meaher, a wealthy river captain and plantation owner, reportedly made a bet in 1858 that he could bring 100 slaves from Africa and sneak them into the country, despite the 1808 federal law that made it illegal to import new slaves into the U.S. The legacy now, Patterson said, is making sure the children of the descendants fully embrace their history, all of it, even though their ancestors wanted to forget the past.

“That’s what Mobile County Training School was all about,” he said of the community school that produced some of the area’s strongest students, educators, and athletes. “We were taught to be men and women of character. [Our instructors] were more concerned about our future than how we got here.”

Mobile County Training School originally opened its doors in 1880 as a school—funded in part by Sears and Roebuck President Julius Rosenwald and renowned educator Booker T. Washington, who founded the Tuskegee Institute—for the children of the freed slaves who arrived on the Clotilda.

The Residents

Ballard, 83, a lifelong resident of Africatown, said she is happy the Clotilda finding is bringing some sense of peace, contentment, and closure for the descendants. She plans to check her own DNA to see if she herself might be one.

“A lot of people have called me claiming to be descendants, wanting to know when they are going to get their money and land. I never realized how many descendants there were, considering how some wanted no part of being African. Now, they are direct descendants. It’s amazing,” she said with a laugh.

The current condition of her community is no laughing matter, though. Ballard, deeply concerned about potential environmental hazards, became an environmental activist with other current and former Africatown residents in a lawsuit over possible industrial contamination. She suspects that the heavy industries that have operated for decades in the area have had some role to play in the cancer that has ravaged her siblings, in a family with no prior history of the deadly disease, she said.

Ballard remembers that the mills discharged a soot that would leave brown spots on clean clothes hanging out to dry and corrode paint off of cars: “It was nothing nice,” she said.

When the mills closed, they took the community’s vibrancy with them. Young people graduated, went to the military, and never came back.

Ballard remembers an Africatown that was healthy and vibrant. Residents rarely needed to leave their community because it was self-sustaining. There were multiple grocery stores, a fish market, clothing stores, ice cream parlors, a movie theater, doctors’ offices, two post offices, and thousands of residents who worked at the nearby paper mills. She also hopes the Clotilda find will lead to community revitalization.

“If this becomes a tourist area, it would encourage them to clean up the area, fix some of the roads, and make some businesses want to locate here,” Ballard said. “I am interested in revitalizing the community. Yes, we need a museum. When tourists come in, where are they going to go? The story needs to be told, and it needs to be told accurately.”

Like Ballard, Anderson Flen grew up in Africatown. He fondly recalls a childhood when everyone helped each other a place where water was essential to life for fishing and drinking, where the Mobile County Training School and Union Baptist Church—founded by Cudjoe Lewis, Charlie Lewis, Peter Lee, Ossie Keeby, and other Clotilda Africans—were essential to community life.

Every space told a story, said Flen, 68, referring to the number of vacant lots in Africatown where houses used to be.

“You still have around here people who can tell you what that space represents, in terms of the people who lived there. And that’s what we have to do. You see, even though the house [is not there] we can fabricate a house to put there. More importantly, it’s about the story—and that’s what we’re here for. We can tell you where the oak trees used to be, where the china berry orchard and pecan orchards used to be.

“We can tell the stories of every individual around this whole community. We are walking storybooks about the community: all the churches, all the people, all the businesses, all those things. We can recreate those things in a very synergizing and energizing way.”

The history and legacy of Africatown is resonating on a global scale now, said Flen, president of the Mobile County Training School Alumni Association.

“It’s just a super time, when worldwide things are happening now to bring people together to make a difference. This is the epicenter of that timing because this is the last known destination of where the illegal slave trade took place.”

Flen said the find has led to healing among factions in Africatown that are now coming together because of the Clotilda’s significance.

“This time we are going to find people—in diverse areas and diverse ways—who will help us make it happen in terms of the revitalization of this community.”

As head of the nonprofit organization Clean, Healthy, Educated, Safe, and Sustainable (CHESS), Womack, 68, has been at the forefront of the battle against what he sees as continued industrial encroachment in what is left of Africatown. He believes the Clotilda discovery offers new hope for tourism, which will be key in turning the community around.

“I look at this thing as a new beginning,” he said. “To me, it’s like one of the Greek gods saying, ‘Here, take this Clotilda and see what you can do with it.’ All of a sudden, the ship is here, and we weren’t expecting it. Now, we’ve got to make the best use of it.”

Womack feels the finding of the Clotilda can have the same impact on Africatown and Mobile that the Equal Justice Initiative’s (EJI) National Memorial for Peace and Justice, also known as the Lynching Museum, has had on the city of Montgomery since opening to the public on April 26, 2018. That impact was an estimated $1.1 billion.

“That’s billion, with a B. We should be able to top that easily, double it,” Womack said with confidence. “Whatever is done here, it’s got to be done right.”

For decades, men and women before him worked to create memorials, establish trade relations with Benin, the present-day country where the Africans were stolen from, and start other efforts to bring economic revitalization to Africatown through its history. Womack says, it’s his turn now.

“It’s my goal to make sure that the people who are going to get involved in creating memorials do this thing right because, you know, this is our last chance,” he said. “I can’t be sitting back and when it’s over say, ‘You didn’t do it right.’ Then that would be my fault, you know?”

Womack said he is finally seeing unity among different groups in the Africatown community, “because everybody has been trying to do something positive.”

“Some of us have a different way of wanting to try to get it done, and that’s where some of the differences come in,” he said. “Now, people look like they might be really willing to try something different and try something better because now they can see things working.”


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

MOBILE, Ala. (AP) — The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the “Spirit of Our Ancestors” festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

“I am so proud to say I am a descendant. That wasn’t a word that I used maybe 10, 15 years ago,” said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. “It was shameful as a child.”

Africatown’s founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

“They were smuggling people as much for defiance as for sport,” said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

“They resolved they would build their Africa in America,” said Robertson, who wrote the 2008 book “The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors.” She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown’s peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn’t been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn’t ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven’t been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven’t determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

“It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation,” said Flen.


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

A chimney, the last remaining original structure from the days when survivors of the Clotilda, the last known slave ship brought into the United States, inhabited the area, stands in an abandoned lot in Africatown in Mobile, Ala., on Tuesday, Jan. 29, 2019. After years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away. (AP Photo/Julie Bennett)

MOBILE, Ala. – The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that's in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the "Spirit of Our Ancestors" festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

"I am so proud to say I am a descendant. That wasn't a word that I used maybe 10, 15 years ago," said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. "It was shameful as a child."

Africatown's founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

"They were smuggling people as much for defiance as for sport," said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

"They resolved they would build their Africa in America," said Robertson, who wrote the 2008 book "The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors." She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown's peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling "Barracoon" by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn't been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn't ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven't been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven't determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

"It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation," said Flen.


Voir la vidéo: Descendants 2 partie 27


Commentaires:

  1. Carmichael

    EPTI SPS ÉNORME

  2. Wulfgar

    La leçon de la leçon n'est pas plus facile.

  3. Mam

    Réponse très rapide :)

  4. Tulabar

    Serait la main de l'auteur et frappait tous ses ennemis au visage.

  5. Ansel

    Bravo, quelle phrase nécessaire ..., une excellente idée

  6. Oxa

    C'est l'excellente idée

  7. Mule

    Je suis fini, je m'excuse, mais cette variante ne se rapproche pas de moi.



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