Les forces sud-vietnamiennes reprennent la ville de Quang Tri

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Les forces de l'ARVN reprennent la ville de Quang Tri après quatre jours de combats acharnés, affirmant que plus de 8 135 ANV avaient été tués dans la bataille.

Les forces nord-vietnamiennes avaient lancé une offensive massive, appelée Nguyen Hue ou « Offensive de Pâques », le 31 mars, avec trois attaques principales visant Quang Tri au sud de la zone démilitarisée, Kontum dans les hauts plateaux du centre et An Loc à seulement 60 miles. au nord de Saïgon. Cette invasion comprenait 14 divisions et 26 régiments distincts, une force totale comptant plus de 120 000 soldats, et a été conçue pour éliminer le Sud-Vietnam de la guerre et infliger une défaite aux forces américaines restantes (qui comptaient moins de 70 000 à cette date en raison du président la politique de vietnamisation de Nixon et le calendrier de retrait des troupes américaines). L'attaque nord-vietnamienne s'est caractérisée par des attaques conventionnelles combinées de chars et d'infanterie soutenues par des barrages d'artillerie massifs, ce qui a entraîné certains des combats les plus intenses de la guerre.

Les forces sud-vietnamiennes et leurs conseillers américains soutenus par la puissance aérienne tactique américaine et les bombardiers B-52 ont pu tenir à An Loc et Kontum malgré leur infériorité numérique, mais les forces sud-vietnamiennes à Quang Tri ont vacillé sous l'assaut communiste et ont été rapidement submergées. Ce n'est qu'après que le président Thieu a limogé le commandant du I Corps et l'a remplacé par le général de division Ngo Quang Truong, sans doute l'un des meilleurs officiers de l'armée sud-vietnamienne, que l'ARVN a pu arrêter les nord-vietnamiens. Truong a pris des mesures pour stabiliser la situation et les Sud-Vietnamiens ont commencé à riposter. Après une bataille extrêmement sanglante de quatre mois et demi au cours de laquelle 977 soldats sud-vietnamiens ont péri, Truong et ses troupes ont repris Quang Tri aux Nord-Vietnamiens, remportant une victoire majeure. Le président Nixon a utilisé cela comme une preuve positive que sa politique de vietnamisation avait fonctionné et que les Sud-Vietnamiens étaient prêts à assumer la responsabilité de la guerre.


Bataille de Quang Tri (1968)

Les Bataille pour Quang Tri s'est produit dans et autour de la ville de Quảng Trị (province de Quảng Trị), la capitale provinciale la plus septentrionale de la République du Sud-Vietnam pendant l'offensive du Têt lorsque le Vietcong (VC) et l'Armée populaire du Vietnam (PAVN) ont attaqué l'Armée de la République du Vietnam (ARVN) et les forces américaines dans les grandes villes et villages du Sud-Vietnam pour tenter de forcer le gouvernement de Saigon à s'effondrer. Cela comprenait plusieurs attaques dans le nord du I Corps, principalement à Huế, Da Nang et Quảng Trị City. Après avoir été mis sur la défensive dans la ville de Quảng Trị, les forces alliées se sont regroupées et ont forcé le PAVN/VC à quitter la ville après une journée de combat.


DMZ Quang Tri

La province la plus septentrionale de l'ancien Sud-Vietnam. Accueil de la partie sud de la DMZ. Quang Tri était l'une des régions les plus contestées du Sud-Vietnam où les troupes de Hanoï tentaient constamment de s'infiltrer à travers les frontières du Laos et du Nord-Vietnam. Cela a incité les États-Unis à construire une série de bases le long de la liaison est-ouest de la route 9. Ces bases sont apparues au fil du temps et sous différentes formes avec des objectifs différents. Au fil du temps, plusieurs des bases ont changé de caractère et ont été agrandies, un bon exemple en est la base de combat de Khe Sanh qui a commencé comme un avant-poste des forces spéciales.

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La plupart des bases le long de la route 9 peuvent être visitées aujourd'hui, où la plupart d'entre elles ne sont marquées que d'un monument, Khe Sanh a été transformée en un grand musée. L'une des plus grandes bases, la base de combat de Dong Ha, est introuvable car la ville de Dong Ha s'est développée dans toute la zone de l'ancienne base. Il reste quelques maisons de l'ancienne base et la piste est maintenant l'une des rues principales de la ville.

Environ à mi-chemin le long de la route 9, on trouvera également The Rockpile qui servait de station de communication et d'observation, bien situé juste au nord de la route 9, ce rocher monolithique se détache bien au-dessus du paysage environnant. Au pied de la colline, la base de combat d'Elliot était située où les Marines américains et les unités d'artillerie étaient stationnées.

Des champs de bataille légendaires comme Mutter's Ridge et Leatherneck Square, qui comprenait Con Thien, Cam Lo, Gio Linh et Dong Ha, se trouvaient ici et peuvent toujours être parcourus. Nous ne sommes pas encore allés à Gio Linh mais il devrait y avoir un monument sur le site. La visite de Mutter's Ridge nécessitera une planification supplémentaire, car elle se trouve en dehors de la route principale avec seulement de petits sentiers qui y mènent.

La route 9 est la route à suivre pour ceux qui veulent visiter les anciens sites de guerre car elle s'étend de Dong Ha à l'est jusqu'à la frontière laotienne. Aller vers le sud depuis le pont de Dakrong à travers la vallée de Dakrong vous récompensera par un voyage pittoresque à travers des villages de minorités et des vues à couper le souffle. La vallée, qui a sa propre section sur ce site Web, offre au voyageur la possibilité de visiter des endroits où de très grandes opérations ont eu lieu ainsi que des opérations de reconnaissance secrètes.

En 1968, des parties de l'offensive du Têt se sont déroulées ici, le siège de Khe Sanh et les batailles de et autour de la ville de Quang Tri et de la base de combat de Quang Tri. Les batailles ont été intenses et ont duré des semaines, dans le cas de Khe Sanh pendant 77 jours, les batailles dans les collines à l'ouest de Khe Sanh s'étendant jusqu'en mai.

En 1972, c'était le théâtre de l'offensive de Pâques lorsque les forces du PAVN ont tenté de pousser jusqu'à Hue, mais ont été retenues et ont finalement dû se retirer, notamment le célèbre siège de la citadelle de Quang Tri qui s'est retrouvée en ruines et aujourd'hui abrite un musée. Passer du temps autour de Dong Ha et Quang Tri et à l'est offrira également de nombreuses découvertes intéressantes. En allant à quelques kilomètres au nord de Dong Ha, on arrivera à un grand cimetière PAVN situé qui vaut bien une visite, il donnera une bonne image des sacrifices consentis lors des combats dans la région.

Comment aller là

Quang Tri est situé juste au nord de la province de Thua Thien avec Hue comme capitale. On peut passer la nuit à Dong Ha, qui est aujourd'hui la capitale provinciale, mais nous vous recommandons de rester dans la ville de Hue avec sa gamme plus large d'hôtels et de restaurants.


Contenu

Antécédents Modifier

En mars 1949, l'empereur Bảo Đại demanda officiellement à la France d'aider à mettre en place une armée de l'air vietnamienne. La pression a été maintenue avec l'aide du lieutenant-colonel de l'armée nationale vietnamienne Nguyễn Văn Hinh, qui avait piloté le B-26 Marauder avec l'armée de l'air française pendant la Seconde Guerre mondiale. À la fin de 1951, l'armée de l'air française a créé le 312e escadron de missions spéciales sud-vietnamiennes à l'aérodrome de Tan Son Nhat équipé d'avions de liaison Morane 500 Criquet. [1] : 10 En mars 1952, une école de formation a été mise en place à la base aérienne de Nha Trang et l'année suivante, deux escadrons de coopération de l'armée ont commencé des missions en pilotant le Morane 500 Criquet. En 1954, les Français allouèrent à l'inventaire de cette arme aérienne vietnamienne un certain nombre de Dassault MD.315 Flamant. Des stagiaires pilotes vietnamiens ont commencé à être envoyés en France pour une formation plus poussée.

1955-1960 Modifier

En janvier 1955, la planification de la RVNAF a commencé, en s'appuyant sur l'armée de l'air vietnamienne que les Français avaient créée en 1950. En janvier 1955, la RVNAF se composait de 3 434 hommes, avec des plans pour les organiser en deux escadrons de liaison et un escadron de transport aérien. La France a conservé un contrat pour former le RVNAF jusqu'en 1957. [2] : 191-2

Le 1er juin 1955, la base aérienne de Bien Hoa devient la base de soutien logistique de la RVNAF lorsque les Français évacuent leur dépôt principal à Hanoï. [1] : 81

Le 1er juillet 1955, le 1er escadron de transport RVNAF équipé de C-47 Skytrains est établi à Tan Son Nhut. La RVNAF avait également un escadron de missions spéciales à la base équipé de 3 C-47, 3 C-45 et 1 L-26. [1] : 50

Le 7 juillet 1955, la RVNAF prend le contrôle du centre d'entraînement de Nha Trang et forme les 1er et 2e escadrons de liaison équipés de L-19. [1] : 50

En août 1955, dans le cadre du Mutual Defence Assistance Program (MDAP), les États-Unis équipent la toute jeune RVNAF d'appareils retournés par les Français : 28 F8F Bearcat, 35 C-47 et 60 L-19. [2] : 208 En juin 1956, les États-Unis ont fourni 32 C-47 et 25 F-8F supplémentaires à la RVNAF dans le cadre du MDAP. [2] : 216

Le 19 septembre 1955, les Français cédèrent l'aérodrome de Tourane (rebaptisé base aérienne de Da Nang) à la RVNAF. [2] : 208–9 En novembre 1955, le 1er escadron de liaison RVNAF déménage à Da Nang AB depuis Huế. [1] : 272

Des instructeurs français pour pilotes et mécaniciens sont restés au Sud-Vietnam jusqu'à la fin de 1956 et ont transféré 69 F8F à la RVNAF, qui, à la fin des années 1950, était le principal avion d'attaque. [3] En mai 1956, par accord avec le gouvernement sud-vietnamien, l'USAF a assumé certains rôles d'entraînement et administratifs de la RVNAF. Les équipes de la base aérienne de Clark ont ​​commencé en 1957 à organiser le RVNAF en un modèle de l'USAF lorsque les contrats d'entraînement français ont expiré.

Le 1er juin 1956, le 1er escadron de chasse de la RVNAF (rebaptisé 514e escadron de chasse en janvier 1963) a été formé à la base aérienne de Bien Hoa avec 25 Bearcats F8F. [1] : 50

En juin 1956, le 2e escadron de transport équipé de C-47 fut établi à Tan Son Nhut AB et la RVNAF y établit son quartier général. [1] : 275

Le 1er juin 1957, les États-Unis assumèrent l'entière responsabilité de l'entraînement et de l'équipement de la RVNAF alors que les Français retiraient leurs missions d'entraînement. A cette époque, la RVNAF comptait 85 avions et 4 escadrons : un de F-8F, un de C-47 et 2 de L-19. Aucun escadron n'était prêt au combat. Le personnel total de la RVNAF comptait un peu plus de 4 000. [2] : 231 A cette époque, le rôle de la RVNAF « était essentiellement de soutenir les forces terrestres ». Le RVNAF faisait partie de l'Armée de la République du Vietnam (ARVN), pas un service distinct. [2] : 232 Lors de réunions à Washington DC en mai 1957, le premier ministre sud-vietnamien Ngo Dinh Diem a donné ses raisons de ne pas mettre l'accent sur le RVNAF, conseillant le président Dwight D. Eisenhower et le secrétaire d'État John Foster Dulles, « sa principale exigence militaire est les forces terrestres Diem est convaincu qu'en raison de la faible visibilité de la faible couverture nuageuse qui prévaut pendant la majeure partie de l'année, il serait difficile, voire impossible, d'apporter un soutien aérien adéquat aux forces terrestres. » Lors d'un briefing au Pentagone pour un groupe de dirigeants qui comprenait le chef d'état-major de l'US Air Force, le général Nathan Farragut Twining, Diem a expliqué que les Sud-Vietnamiens croyaient que la guerre d'Indochine avait montré qu'« il était difficile d'utiliser l'air [la puissance ] efficacement dans ce pays." [2] : 233

Le 1er juin 1957, le 1er escadron d'hélicoptères de la RVNAF a été établi à Tan Son Nhut AB sans équipement. Il opérait avec l'unité de l'armée de l'air française au service de la Commission internationale de contrôle et en avril 1958 avec le départ des Français il héritait de ses 10 hélicoptères H-19. [1] : 50

En octobre 1958, il fut annoncé que les F8F fatigués de la RVNAF seraient remplacés par des Trojans T-28A/B. [1] : 50-2

En octobre 1959, le 2e escadron de liaison équipé de L-19 Bird Dogs a déménagé à Tan Son Nhut AB depuis Nha Trang AB. [1] : 275

À la suite d'un crash inexpliqué en août 1960, le président Diem immobilisa tous les F8F obsolètes du 1er escadron de chasse et demanda en septembre des jets pour les remplacer. Cependant, les accords de Genève qui ont mis fin à la première guerre d'Indochine ont interdit l'introduction d'avions à réaction dans le pays, de sorte que les F8F ont été remplacés par d'anciens Skyraiders AD-6 de la marine américaine, les 6 premiers arrivant en septembre et 25 autres livrés en mai 1961. [1] : 54-5

À la fin des années 1960, afin de soutenir les opérations du groupe consultatif d'assistance militaire des Rangers de l'ARVN, il a obtenu l'approbation de l'expédition de 11 Choctaws H-34C de l'armée américaine pour remplacer les H-19 usés du 1er escadron d'hélicoptères. Ils ont été transportés par avion à Saigon sans rénovation, quatre en décembre et les autres peu de temps après. [1] : 55

Les AD-6 et H-34 n'ont eu aucun impact immédiat sur les opérations. Les taux élevés de mise hors service d'avions sont dus à une maintenance et à un approvisionnement médiocres à Bien Hoa AB. Le long délai de traitement des demandes de pièces de rechange via les canaux logistiques de l'USAF vers les sources de l'armée et de la marine était également à blâmer. Pourtant, entre août et octobre 1960, le 1er escadron de chasse a effectué 20 sorties de combat, les avions de liaison L-19 ont enregistré 917 heures de combat, les hélicoptères ont accumulé 166 heures de missions opérationnelles et les C-47 du 1er groupe de transport aérien ont effectué 32 sorties. Seuls 5 aérodromes étaient utilisables pour les opérations AD-6 : aucun réseau de communication ne desservait les aérodromes dispersés : et le président Diem pensait que les unités aériennes ne pouvaient pas opérer efficacement à partir d'emplacements dispersés éloignés des approvisionnements des dépôts. La RVNAF était orientée vers le soutien des opérations de l'ARVN, mais les troupes au sol accordaient peu d'attention à la détection de cibles adaptées aux frappes aériennes. Environ 90 pour cent des cibles au sol ont été localisées par des observateurs de la RVNAF qui ont volé dans des L-19 basés sur les mêmes champs que les combattants. L'approbation des aéronefs pour frapper des cibles au sol était requise du chef de province, du commandant régional, de l'état-major interarmées et parfois de Diem lui-même. Comme garantie finale contre les erreurs de bombardement qui pourraient nuire à l'image du gouvernement, des observateurs politiquement autorisés et techniquement compétents devaient marquer des cibles approuvées avant que des frappes aériennes ne puissent être lancées contre eux - une règle d'engagement qui aurait été dirigée par Diem. Une équipe de l'USAF en visite au Sud-Vietnam a noté que « l'approbation de haut niveau requise pour les frappes de chasseurs sur appel, ainsi que de mauvaises communications et procédures pour demander des frappes, entraînent des retards excessifs pour une utilisation efficace de l'effort aérien tactique. Cela est particulièrement vrai compte tenu de la tactiques de guérilla de délit de fuite du Viet Cong (VC)." [1] : 55

1961-1962 Modifier

À la mi-décembre 1961, l'USAF a commencé à livrer 30 chevaux de Troie T-28A/B à la RVNAF. [1] : 75 Le 2nd Fighter Squadron équipé de Trojans T-28A/B a été formé à Nha Trang AB. À la fin de 1961, 4 pilotes de T-28 de l'USAF de l'opération Farm Gate ont été envoyés à Nha Trang AB pour former les équipages RVNAF. [1] : 127 Le 2nd Fighter Squadron est devenu pleinement opérationnel à la mi-1962. [1] : 132 Il est rebaptisé 516th Fighter Squadron en janvier 1963. [1] : 275

En octobre 1961, le 2e escadron d'hélicoptères est activé à Da Nang AB. [1] : 273

En décembre 1961, le 3e escadron de liaison est activé à Da Nang AB. [1] : 273

Le 1er escadron de chasse de la RVNAF a mis en place des AD-6 Skyraiders à la base aérienne de Pleiku à partir de la fin de 1961 et cette force a ensuite été portée à 4 A-1 et un fusée éclaireur C-47. [1] : 127

Le 27 février 1962, deux pilotes de la RVNAF, le sous-lieutenant Nguyễn Văn Cử et le premier lieutenant Phạm Phú Quốc volant de Bien Hoa AB ont bombardé le Palais de l'Indépendance dans leurs A-1 Skyraiders pour tenter de tuer le président Diệm. Trois membres du personnel du palais sont morts et 30 ont été blessés dans l'attaque. [1] : 129

À la mi-1962, le 2e escadron de chasse à Nha Trang AB a commencé à détacher 6 avions à Da Nang AB. [1] : 132

En septembre 1962, le 12e escadron de la base aérienne a été formé à Nha Trang AB. [1] : 275

En décembre 1962, le 293rd Helicopter Squadron a été activé à Tan Son Nhut AB, il a été inactivé en août 1964.

À la fin de 1962, la RVNAF a formé le 716th Composite Reconnaissance Squadron, initialement équipé de 2 avions de reconnaissance photo C-45. [1] : 147

1963-1964 Modifier

En janvier 1963, le 1er escadron de transport a été rebaptisé 413e escadron de transport aérien et le 2e escadron de transport a été rebaptisé 415e escadron de transport aérien. [1] : 277 Le 1er escadron de chasse a été rebaptisé 514e escadron de chasse. [1] : 50 Le 2e escadron d'hélicoptères a été rebaptisé 213e escadron d'hélicoptères, le 1er escadron de liaison a été rebaptisé 110e escadron de liaison et le 3e escadron de liaison a été rebaptisé 114e escadron de liaison. [1] : 273 Aussi ce mois-là, l'USAF a ouvert un centre de formation des pilotes H-19 à Tan Son Nhut et en juin, les premiers pilotes d'hélicoptère RVNAF avaient obtenu leur diplôme. [1] : 168 Toujours en janvier, le 211th Helicopter Squadron équipé d'UH-34 a remplacé le 1er Helicopter Squadron. [1] : 277

Le 19 juin 1963, le 19e Escadron de soutien aérien tactique de l'USAF équipé de 23 O-1 Bird Dogs et de 44 pilotes a été activé à Bien Hoa AB, dans le but de former des pilotes et des observateurs de la RVNAF en tant que contrôleurs aériens avancés (FAC). Les planificateurs de l'USAF pensaient à l'origine que la formation pouvait être effectuée en un an. Cependant, des problèmes imprévus, tels que la pratique de la RVNAF consistant à siphonner les pilotes dans des escadrons de chasse et leur penchant à prendre du recul et à laisser les Américains effectuer de nombreuses missions de combat, ont ralenti la progression de la RVNAF vers l'autosuffisance. Lorsque l'escadron a été remis à la RVNAF après un an, ils ont été incapables d'assumer le rôle de contrôleur et en janvier 1965, l'escadron était de retour aux mains de l'USAF. [4] : 5-6

En septembre 1963, l'USAF ouvrit un centre d'entraînement à Nha Trang AB équipé de L-19. Les équipages de conduite de la RVNAF subiraient 1 mois de formation prévol suivi de 3 mois de formation primaire en vol avec un total de 80 heures de vol. [1] : 168

En octobre 1963, le 518th Fighter Squadron est activé à Bien Hoa AB. [1] : 272

En décembre 1963, le 716th Composite Reconnaissance Squadron est activé à Tan Son Nhut AB, équipé de C-47 et de T-28. L'escadron sera inactivé en juin 1964 et sa mission assumée par la 2e division aérienne, tandis que ses pilotes formeront le 520e escadron de chasse à Bien Hoa AB. [1] : 278

En janvier 1964, la 33e escadre tactique a été établie à Tan Son Nhut AB et elle a pris le contrôle de toutes les unités de la RVNAF à la base. [1] : 278 Ce mois-là également, la 41e escadre tactique a été établie à Da Nang AB et a pris le contrôle de toutes les unités RVNAF à la base. [1] : 274

En février 1964, le 516th Fighter Squadron équipé de 15 A-1 Skyraiders a déménagé à Da Nang AB depuis Nha Trang AB. [1] : 274

En mars 1964, les États-Unis décidèrent de rééquiper tous les escadrons de chasse de la RVNAF avec des A-1 Skyraiders. [1] : 213

Le 15 mars 1964, la RVNAF a établi un quartier général de l'escadre tactique à Da Nang AB. [1] : 211

Le 18 mars 1964, le 518th Fighter Squadron nouvellement formé a commencé ses opérations à partir de Bien Hoa AB avec une force initiale de 10 A-1H, il passerait à 25 appareils autorisés. [1] : 213 Les pilotes du RVNAF étaient entraînés par des équipages du VA-152 de l'US Navy. [1] : 219

Le 24 mars un Porte de la ferme Le T-28 a perdu une aile lors d'un bombardement près de l'aérodrome de Sóc Trăng, tuant les deux membres d'équipage et le 9 avril, un autre T-28 a perdu une aile lors d'un bombardement et s'est écrasé. Deux responsables de North American Aviation, les fabricants du T-28, se sont rendus à Bien Hoa AB et ont examiné ces pertes et ont indiqué que le T-28 n'était pas conçu pour les contraintes auxquelles il était soumis en tant qu'avion d'appui aérien rapproché.En conséquence, 5 anciens T-28 ont été retirés et 9 avions plus récents ont été empruntés par la RVNAF et des restrictions opérationnelles ont été imposées. [1] : 214 Malgré cette augmentation, les accidents et les transferts d'avions signifiaient qu'à la fin du mois de mai, le 1er escadron de commando aérien n'avait plus que 8 T-28, mais ceux-ci ont été retirés le 30 mai et remplacés par des A-1E Skyraiders plus performants. [1] : 220–1

En mars 1964, la base aérienne 62 de Pleiku AB est devenue la 62e escadre tactique de la RVNAF. [1] : 275

En mai, le 217e escadron d'hélicoptères a été créé à Da Nang AB. [1] : 274

En juin 1964, le 116th Liaison Squadron équipé d'O-1 est activé à Nha Trang AB. [1] : 275 Ce mois-là également, la RVNAF a formé la 23e Escadre tactique à Bien Hoa AB incorporant les 514e, 518e et 112e Escadron de liaison. Le 520th Fighter Squadron serait activé à Bien Hoa AB en octobre et rejoindrait la 23rd Wing. [1] : 272

En octobre 1964, le 520e escadron de chasse de la RVNAF équipé d'A-1H a été formé à Bien Hoa AB, mais en raison des retards dans la construction de la base aérienne de Binh Thuy, ce n'est qu'en décembre qu'ils ont pu commencer à déployer un détachement de 5 avions par jour depuis Bien Hoa AB à Binh Thuy AB. [1] : 237-9

Au milieu de 1964, la RVNAF était passée à treize escadrons, quatre chasseurs, quatre d'observation, trois hélicoptères et deux de transport C-47. Le RVNAF a suivi la pratique de l'USAF d'organiser les escadrons en ailes, avec une aile située dans chacune des zones tactiques des quatre corps à Binh Thuy AB, Tan Son Nhut AB, Pleiku AB et Da Nang AB.

À la fin de 1964, cependant, le taux de sortie au combat a souffert car certaines unités clés ont été détournées des opérations tactiques et placées en « alerte au coup d'État » pendant les changements politiques apparemment sans fin à Saigon. Certains des éléments de base d'une force de combat efficace manquaient encore à la RVNAF. Les moyens de communication étaient insuffisants. La RVNAF avait un système de compte rendu rudimentaire et, par conséquent, aucun moyen de mesurer les résultats de leurs missions. L'absence de contrôle centralisé signifiait qu'il était impossible pour la RVNAF d'être pleinement intégrée dans le système de contrôle aérien tactique que les conseillers de l'USAF avaient installé. Le centre d'opérations aériennes central de Tan Son Nhut AB et ses sites sur le terrain, les centres d'opérations d'appui aérien locaux, tout en remplissant techniquement leurs fonctions principales de planification et de coordination des sorties RVNAF, étaient en fait des agences « après coup » qui ne faisaient guère plus que planifier missions demandées par les ailes. Environ 75 pour cent de toutes les sorties d'attaque étaient dirigées contre des cibles de « frappe libre », ce qui signifiait qu'elles échappaient au contrôle d'un FAC et utilisaient peu ou pas de soutien du renseignement. Le RVNAF était encore largement géré au niveau local et, par conséquent, était rarement en mesure de répondre rapidement aux appels à l'aide de l'ARVN. [4] : 12–3

1965 Modifier

En janvier 1965, le 62nd Tactical Wing et le 516th Fighter Squadron, équipés de A-1H Skyraiders, se sont déployés à Nha Trang AB depuis Pleiku AB tandis qu'une nouvelle piste était construite à Pleiku. [1] : 263 Ce mois-là également, le 1141e Escadron d'observation a déménagé à Pleiku AB depuis Da Nang AB. Pleiku AB était alors géré par le 92e groupe de soutien de la base et la base était utilisée comme aérodrome de rassemblement et d'urgence. [1] : 275

Le 8 février 1965, le commandant du RVNAF Nguyễn Cao Kỳ a dirigé les RVNAF A-1 de Da Nang AB lors d'un raid de représailles contre des cibles nord-vietnamiennes, tous les avions ont été touchés par des tirs antiaériens, mais un seul a été abattu. [4] : 60

Le 2 mars 1965, 20 RVNAF A-1 de Da Nang AB ont participé aux premières attaques de l'opération Rolling Thunder, frappant la base de la marine populaire vietnamienne à Quảng Khê. [5] : 84 Le 14 mars, le RVNAF dirigé par le général Kỳ a participé à des attaques contre des casernes sur l'île de Hòn Gió. [5] : 85 Le RVNAF a contribué 19 sorties en mars et 97 en avril aux attaques sur le Nord Vietnam. [4] : 25 À la fin de juin, 7 avions RVNAF avaient été perdus sous les tirs antiaériens nord-vietnamiens, tandis que 8 autres avaient été endommagés. [5] : 141 Avec les défenses aériennes de plus en plus sophistiquées au-dessus du Vietnam du Nord, le RVNAF a été bientôt réduit à opérer seulement sur une petite partie du sud du Vietnam du Nord, avec des avions de l'USAF, de la Marine et du Corps des Marines des États-Unis menant la plupart des opérations. [5] : 314

En mai 1965, le 522e Escadron de chasse équipé d'A-1 est activé à Tan Son Nhut AB. [4] : 95

En août 1965, le 524th Fighter Squadron équipé d'A-1 est activé à Nha Trang AB. [4] : 95

En août 1965, 4 B-57B Canberra de l'USAF opérant à partir de Da Nang AB ont été nominalement transférés à la RVNAF devenant leur premier avion à réaction. [4] : 88 Six pilotes vietnamiens avaient déjà été contrôlés sur B-57B, et il y en avait quinze autres avec une formation jet, ainsi qu'une quarantaine de mécaniciens. Ces pilotes pourraient participer à des frappes contre le Viet Cong et plus tard, avec les mécaniciens, pourraient former le noyau d'un escadron vietnamien de F-5 qui était alors envisagé. [4] : 68 Le RVNAF n'a jamais officiellement pris le contrôle de l'avion, et, après des accidents et d'autres problèmes, y compris des affirmations apparentes des pilotes du RVNAF que le B-57 était au-delà de leurs capacités physiques, le programme a pris fin en avril 1966, et le avions ont été retournés à leurs unités originales de l'USAF. [6] : 43

En décembre, le 217e escadron d'hélicoptères est passé de Tan Son Nhut AB à Binh Thuy AB. [1] : 274

À la fin de 1965, il y avait 13 000 hommes et 359 avions dans la RVNAF, nombre qui ne changera pas considérablement avant les années 1970. Sur les 5 escadres tactiques, 2 appartenaient au III Corps (Bien Hoa AB et Tan Son Nhut AB) et une seule escadre appartenait à chacun des autres Corps (à Da Nang, Pleiku et Binh Thuy). Il y avait 6 escadrons de chasse avec un total de 146 A-1 Skyraiders. Les 4 escadrons d'hélicoptères H-34 et les 4 escadrons de liaison O-1 étaient à la hauteur et 2 des 3 escadrons de transport de C-47 prévus étaient opérationnels. C'était une force aussi importante que le pays pouvait se le permettre, et elle était jugée suffisante pour défendre le Sud-Vietnam d'après-guerre. Jusqu'à ce que ce jour soit arrivé, les États-Unis pouvaient gérer toutes les exigences supplémentaires. Outre ces ailes tactiques, la RVNAF avait une aile logistique à Bien Hoa AB, un groupe de soutien de base à Pleiku AB et son centre d'entraînement aérien à Nha Trang AB. [4] : 95 Le RVNAF effectuait 2900 sorties de combat par mois en soutien à l'ARVN. [4] : 65

Les conseillers de l'USAF passaient de l'expansion à la modernisation de la RVNAF. Des plans prenaient forme en décembre pour une modernisation au cours des trois prochaines années. Deux des six escadrons de chasse seraient progressivement convertis en F-5, les H-34 céderaient la place à des UH-1 plus récents et au moins un des escadrons de C-47 recevrait des transports C-119. Des améliorations majeures étaient envisagées pour le programme FAC, le réseau de défense aérienne et dans le domaine des communications, qui était particulièrement faible. [4] : 96

L'expansion et l'efficacité du RVNAF ont été entravées par de nombreux facteurs. Son commandant, le Premier ministre Ky, a entraîné avec lui ses meilleurs hommes au gouvernement, laissant aux conseillers américains le soin de former les remplaçants. Les difficultés de cela ont été notées par le commandant de la Seventh Air Force, le général Joseph Harold Moore, qui a observé que, bien que plusieurs jeunes officiers de terrain se montraient prometteurs en tant que bons leaders, « les siestes quotidiennes et le relâchement de l'effort le week-end sont toujours un mode de vie ». Les pilotes, manquant de formation et de confiance, refusaient de voler de nuit et n'utiliseraient pas leurs hélicoptères pour des missions d'évacuation sanitaire face à l'action ennemie. Les pilotes de liaison n'ont été affectés que pendant deux semaines, puis ont été transférés dans une autre province, sapant ainsi l'ambitieux programme de reconnaissance visuelle du Military Assistance Command, Vietnam (MACV). Au milieu du combat, les commandants de la RVNAF étaient réticents à libérer des hommes pour l'entraînement. Avec la guerre autour d'eux, les stagiaires pilotes ont été lancés dans l'action dès qu'ils sont devenus minimalement qualifiés, laissant peu de temps pour apprendre le vol aux instruments et de nuit. En tant que groupe, les commandants opéraient au jour le jour plutôt que de programmer et de s'entraîner pour sortir de leurs pénuries de compétences. Souvent, les hommes refusaient d'être envoyés en formation car cela impliquait de quitter leur poste d'attache. Le programme était affaibli par les bas salaires qui obligeaient les hommes à travailler au clair de lune, par la séparation familiale et par les installations relativement médiocres des bases d'entraînement. Le concept de maintenance préventive était étranger et la tradition consistant à reporter la maintenance jusqu'à ce que l'équipement tombe en panne ou ne fonctionne plus s'est poursuivie. [4] : 97-8

1966 Modifier

Les tentatives de l'USAF pour sevrer l'ARVN de sa dépendance aux FAC de l'USAF progressaient lentement. Les commandants de l'ARVN faisaient rarement confiance au RVNAF et voulaient des FAC de l'USAF qui pouvaient commander des chasseurs à réaction plutôt que leurs propres contrôleurs qui ne le pouvaient pas. À bien des égards, ils étaient justifiés, car les contrôleurs de la RVNAF étaient lents à maîtriser les techniques de contrôle de frappe et de reconnaissance visuelle. [4] : 132-3

1967 Modifier

Le 1er juin 1967, l'ambassadeur américain Ellsworth Bunker a présenté les 20 F-5A du 10th Fighter Squadron (Commando) au vice-président Kỳ à Bien Hoa AB. Ces avions seraient utilisés par le RVNAF pour former le 522e escadron de chasse, leur premier escadron à réaction avec un soutien à la formation fourni par le commandement d'entraînement aérien de l'USAF. Ce fut la première étape du déroulement du programme qui verrait quatre des six escadrons de chasse de la RVNAF se convertir progressivement des A-1 aux jets. Outre les F-5 du 522e, trois des autres escadrons devaient recevoir des A-37 Dragonfly dès que les avions seraient testés au Sud Vietnam. Les deux escadrons restants continueraient à piloter les A-1. Le secrétaire américain à la Défense, Robert McNamara, avait été convaincu de permettre à la RVNAF d'avoir les F-5 au motif que les jets s'étaient avérés être de bons véhicules d'appui aérien rapproché, qu'ils ne représentaient aucune menace pour le Nord Vietnam et n'ont donc pas signalé escalade, et qu'ils permettraient à la RVNAF de défendre le pays contre les attaques aériennes lorsque l'USAF se retirera finalement. L'impact du déménagement était autant psychologique que militaire. Les Sud-Vietnamiens étaient sensibles aux railleries du Nord-Vietnam selon lesquelles les États-Unis ne leur confieraient pas des avions à réaction, et l'activation de l'escadron à réaction était un symbole de statut important pour les sudistes. [4] : 234-5 Les 33 pilotes choisis pour le 522e Escadron de chasse, ont été choisis par le Premier Ky et s'étaient entraînés aux États-Unis et aux Philippines. Ils étaient assistés à Bien Hoa AB par une équipe mobile envoyée par l'Air Training Command pour apprendre à l'escadron à entretenir les avions. Le 522e Escadron de chasse a enregistré 388 sorties de combat en juin et 436 en juillet. En décembre, ils ont effectué 527 sorties, frappant les routes d'approvisionnement ennemies et soutenant les troupes au sol au Sud-Vietnam. Leur bilan de sécurité au cours des 6 premiers mois était excellent, avec un seul avion perdu. [4] : 235

Il y avait une certaine base pour l'affirmation selon laquelle les États-Unis ne faisaient pas confiance aux Vietnamiens avec des jets, mais pas pour les raisons implicites ci-dessus. Le dossier de sécurité de la RVNAF avec les aéronefs conventionnels était médiocre. Depuis 1962, ils avaient perdu 287 avions, dont plus de la moitié (153) dans des accidents. En 1967, la force a subi 32 accidents d'avion majeurs pour chaque 100 000 heures par rapport au taux d'accidents de l'USAF de 7,4. Rien qu'en juillet, la RVNAF a eu 18 mésaventures avec ses avions conventionnels, 12 le résultat d'erreurs de pilote frappant des arbres sur les passes de Napalm, de boucles au sol à l'atterrissage, de collision dans les airs, de roulage dans une clôture, d'atterrissage avec le train sorti, de perte de contrôle au décollage , s'est renversé après avoir arrêté un aéronef trop rapidement et s'être enfui de la piste. En août, il y a eu 10 accidents de vol majeurs, un seul accident au sol majeur, un accident de vol mineur et 6 incidents de vol, mais une seule perte au combat a été signalée. Alors que bon nombre de ces accidents étaient dus à l'inexpérience des pilotes de la RVNAF, l'absence généralisée de sensibilisation à la sécurité et l'absence d'un programme pour l'inculquer rendaient le problème difficile à corriger. Le groupe consultatif de l'USAF, qui supervisait le développement de la RVNAF, avait été éclipsé depuis le début de l'arrivée à grande échelle de l'USAF en 1965 et un programme de sécurité des vols pour la RVNAF, qui était dans les plans, avait été victime de priorités plus élevées. Certains responsables du groupe consultatif se sont plaints de ne pas avoir de personnel de haut niveau pour une mission aussi délicate. Peu d'officiers possédaient les compétences linguistiques et culturelles nécessaires pour le poste et le devoir de conseiller était souvent considéré comme inférieur et indésirable par rapport à une tournée plus glamour et enrichissante avec la septième force aérienne. [4] : 235

Le 7 mai 1967, une attaque VC sur Binh Thuy AB détruit 4 A-1H et 2 UH-34. [7] : 54

Le RVNAF 2311th Air Group, qui deviendra plus tard une Air Wing, et la 311th Air Division étaient également stationnés à Bien Hoa AB et la base a soutenu le plus grand nombre d'unités de combat aérien que toute autre au Sud-Vietnam. Après le retrait définitif des forces américaines du Sud-Vietnam en février 1973, Bien Hoa est restée une base majeure de la RVNAF abritant le quartier général de la 3e division aérienne de la RVNAF et du commandement de la logistique aérienne. [8] : 216

1968 Modifier

Lorsque l'offensive du Têt a commencé le 31 janvier, 55% du personnel de la RVNAF était en congé, beaucoup dans des zones rurales qui avaient été isolées par l'infiltration de VC. Dans les 72 heures, 90 pour cent de la force était de retour au travail. Les hélicoptères, fonctionnant avec moins d'avions, ont effectué plus de la moitié de leur nombre mensuel normal de missions. [4] : 305 À la fin de février, les RVNAF A-1 et F-5 avaient effectué plus de 2500 sorties, les hélicoptères avaient volé plus de 3200 heures et les avions de transport avaient volé plus de 1000 soties. [8] : 33 Le dommage global était modéré et les pertes étaient légères, avec moins de 1 pour cent du personnel RVNAF perdu, y compris les déserteurs. 18 avions ont été détruits, 11 dans des attaques au sol. [4] : 305 Le RVNAF a joué un rôle actif dans le fait de repousser l'attaque offensive du Têt sur la base aérienne de Tan Son Nhut et l'attaque sur la base aérienne de Bien Hoa.

La formation est restée la priorité numéro un et la plus difficile à réaliser. Essayant de combattre tout en se modernisant, les commandants de la RVNAF étaient réticents à affecter leur personnel à l'entraînement, ce qui signifiait les perdre au combat. La RVNAF s'appuyait toujours principalement sur des unités américaines au Vietnam et aux États-Unis pour l'entraînement technique et de vol avancé. Des équipes de formation mobiles ont enseigné la maintenance des F-5 et C-119, la gestion logistique et la langue anglaise au Vietnam. L'armée américaine entraînait les pilotes de H-34 à piloter les nouveaux UH-1 et les unités de l'USAF dans le pays enseignaient aux aviateurs vietnamiens les opérations des tours de contrôle, la météorologie, la maintenance de l'armement et la manipulation des missiles. Entre 1965 et 1968, près de 1 000 aviateurs vietnamiens ont été formés aux États-Unis. [4] : 305

La RVNAF était une force à maturation rapide, volant un quart de toutes les sorties de frappe au Sud-Vietnam et était en passe de devenir une force de combat moderne et efficace de l'ère des avions à réaction. Cependant, l'ARVN n'utilisait pas pleinement les ressources de la RVNAF. Préoccupée comme elle l'était par le combat immédiat et quotidien, la RVNAF au début de 1968 était toujours incapable de développer le concept de développement de forces à longue portée. Pour une telle planification, elle dépendait encore fortement des États-Unis. Les accidents d'avion majeurs, qui ont fait en moyenne 22 victimes par mois en 1966 et 1967, sont restés le plus gros problème. Plus de 60 % de ces accidents ont été causés par une erreur du pilote lors des décollages et des atterrissages. Seuls huit accidents se sont produits pendant l'offensive du Têt, suggérant une augmentation spectaculaire de la motivation pendant la crise. [4] : 305 Cependant, à part le pic pendant le Têt, les sorties de combat n'étaient en moyenne que de 1800 par mois, soit 9 pour cent du total des sorties alliées. [8] : 55–6

Le dossier d'entretien du RVNAF s'améliorait. Entre 1965 et 1968, elle intégra six nouveaux types d'avions et montra qu'elle pouvait les entretenir. Son dépôt de maintenance, cependant, n'a pas été en mesure de gérer toutes les réparations des dommages causés par les accidents et les combats, dont une grande partie a été effectuée par des entrepreneurs américains. La discipline et la compétence en matière d'entretien montraient encore les tensions causées par les habitudes de travail traditionnelles et le manque de personnel. Le système d'approvisionnement de la RVNAF au début de 1968 se frayait lentement un chemin hors de l'inondation qui avait commencé 2 ans plus tôt. Alors que l'aide américaine passait de 15 millions de dollars en 1965 à 264 millions de dollars en 1967, la RVNAF n'avait pas assez de personnel pour faire face au déluge de ravitaillement. Il en a résulté un retard considérable dans la réception, le traitement, le stockage et l'enregistrement du nouvel équipement. [4] : 305

À la fin de 1968, le MACV a proposé son plan de phase I pour préparer la RVNAF à assumer une plus grande part de responsabilité dans la lutte contre la guerre. Le plan prévoyait l'ajout de quatre escadrons d'hélicoptères UH-1H (124 hélicoptères) au 20 escadron RVNAF. Il y aurait également une modernisation: des entraîneurs T-41 remplaçant certains des anciens U-17, quatre escadrons H-34 convertis en UH-1H, un escadron de transport C-47 se rééquipant avec l'AC-47 Sinistre hélicoptère de combat et trois escadrons A-1 recevant des A-37 à réaction. Ces changements ont augmenté d'environ 41 % le nombre d'avions autorisés. Cependant, comme il devenait évident que les forces américaines commenceraient à se retirer du Sud-Vietnam, MACV a révisé le plan d'extension du RVNAF de 16 escadrons supplémentaires, qui seraient tous en service en juillet 1974. Outre 5 escadrons d'hélicoptères supplémentaires, pour un total l'augmentation de 9, la phase II a demandé trois nouveaux escadrons d'A-37, quatre de transports (tous sauf un volant C-123 Providers), un AC-119G Ombre unité de combat et trois escadrons de liaison équipés d'avions adaptés aux FAC. Le nouveau plan doublerait le nombre actuel d'escadrons RVNAF, plus du double du nombre total d'avions et porterait le personnel à 32 600. MACV pensait que ces ajouts, ainsi que les avions d'attaque F-5 et A-37 et les hélicoptères CH-47 Chinook dont la livraison était déjà prévue, permettraient à la RVNAF de mener des opérations au Sud-Vietnam similaires à celles menées par les forces aériennes des États-Unis. États-Unis et Vietnam du Sud en 1964/5. La force des hélicoptères de combat AC-47 et AC-119 était jugée suffisante pour la défense de la base et le soutien des opérations au sol, et en juillet 1974, le bras de chasse aurait atteint une force et des compétences satisfaisantes, même si le F-5 devait doubler comme frappe. chasseur et intercepteur. Le nombre prévu d'hélicoptères semblait suffisant pour permettre les opérations aéromobiles contre les activités d'insurrection. Les unités de liaison prévues, qui comprenaient des FAC, et les escadrons de transport n'avaient cependant pas assez d'avions, et le MACV a reconnu que la force de reconnaissance proposée, 6 RF-5, ne pouvait pas couvrir une zone de la taille du Sud-Vietnam. L'USAF devrait compenser d'une manière ou d'une autre ces faiblesses évidentes. [8] : 163-4

1969 Modifier

Le 4 janvier 1969, les chefs d'état-major ont présenté à l'administration Johnson sortante un plan pour changer la date cible pour l'achèvement de l'expansion de la phase II de la RVNAF de juillet 1974 à juillet 1972. [8] : 162-3 En avril 1969, le ministère de la Défense a émis des instructions pour accélérer le plan d'amélioration et de modernisation de la phase II, comme recommandé par les chefs interarmées. [8] : 164

En mai 1969, l'effectif complet de 54 jets A-37B était disponible et affecté aux 524e, 520e et 516e escadrons de chasse. Le premier escadron A-37 a été déclaré opérationnel en mars 1969, le dernier en juillet. [9] : 315

Le 8 juin 1969, les présidents Richard Nixon et Nguyễn Văn Thiệu se sont rencontrés sur l'île de Midway et ont discuté à la fois du retrait des forces américaines et de l'armement et de l'entraînement des Sud-Vietnamiens pour prendre en charge une plus grande part des combats. Bien que favorable à l'idée de la vietnamisation, le président Thieu avait ses propres idées sur le type d'armes dont ses forces armées avaient besoin, il proposa son propre plan pour moderniser les services militaires, demandant ce que les chefs d'état-major appelaient des quantités appréciables de des équipements sophistiqués et coûteux, notamment des chasseurs F-4 Phantom et des transports Hercules C-130. Si le Sud-Vietnam recevait ces avions et les autres armes qu'il recherchait, la nation aurait les moyens de jouer un rôle plus décisif dans la lutte contre les forces combinées du Nord-Vietnam et du Viet Cong. Cependant, les chefs interarmées ne pensaient pas que cela pouvait être atteint aussi rapidement ou aussi facilement que le président Thiệu semblait le penser, et certainement pas en remettant simplement des avions et d'autres armes plus meurtriers mais beaucoup plus complexes au Sud-Vietnam. Par rapport à leurs homologues américains, les RVNAF manquaient des compétences techniques nécessaires pour utiliser efficacement l'armement souhaité par Thiệu. Le plan de la phase II, qui doit maintenant être accéléré, n'envisageait pas non plus que les Sud-Vietnamiens s'attaquent rapidement à la force globale du Nord-Vietnam et du Viet Cong. Aussi souhaitable que cela puisse être comme objectif ultime, les chefs d'état-major interarmées ne pensaient pas que de simples armes pouvaient, compte tenu de problèmes tels que le leadership et la désertion, permettre au Sud-Vietnam d'assumer une responsabilité majeure dans le combat contre la menace actuelle. Un examen de la proposition Thiệu par le MACV a abouti à une recommandation que les États-Unis rejettent presque toutes les demandes. La RVNAF devrait se passer des F-4 et des C-130, des transports supplémentaires VC-47 pour les hauts fonctionnaires, des avions de surveillance côtière et d'une organisation de recherche et de sauvetage comme celle exploitée par l'USAF. Le plan ambitieux de Thiệu a cependant généré 160 millions de dollars supplémentaires d'aide militaire américaine pour améliorer le soutien logistique et a également entraîné une décision d'accélérer le recrutement précédemment autorisé, ajoutant quelque 4 000 hommes à la RVNAF en juin 1970. [8] : 164-5

Le 30 juin 1969 tous les AC-47 Sinistre les hélicoptères de combat du D Flight, 3rd Special Operations Squadron ont été transférés à la RVNAF à Tan Son Nhut AB. [7] : 70 Le 2 juillet 1969 5 AC-47 Sinistre des hélicoptères de combat ont été utilisés pour former le 817th Combat Squadron qui est devenu opérationnel à Tan Son Nhut AB le 31 août. [7] : 252

Au cours de la seconde moitié de 1969, l'USAF a commencé à transférer ses FAC O-1E à la RVNAF alors que des avions plus récents les remplaçaient dans le cadre du transfert progressif du contrôle de l'ensemble du système de contrôle aérien tactique à la RVNAF. Le réseau de demande aérienne directe, comme l'appelait le système de contrôle vietnamien, comportait trois éléments principaux : l'équipe de contrôle aérien tactique, le centre d'appui aérien direct et le centre de contrôle aérien tactique. Regroupés dans le groupe de contrôle aérien tactique se trouvaient les contrôleurs aériens avancés, divers opérateurs radio et hommes de maintenance, et l'officier de liaison aérienne, qui agissait comme conseiller aérien du commandant au sol. Comme son homologue américain, l'officier de liaison aérienne sud-vietnamienne a servi de point focal pour toutes les questions relatives aux activités aériennes, de l'appui rapproché aux bulletins météorologiques. Le centre d'appui aérien direct était chargé de répondre aux demandes des parties du contrôle aérien tactique pour les frappes aériennes, la reconnaissance tactique ou le transport aérien d'urgence. Comme les parties de contrôle aérien tactique, les centres continueraient pendant un certain temps à être des opérations conjointes, le rôle américain diminuant à mesure que les compétences sud-vietnamiennes s'amélioraient. Les plans prévoyaient un centre de soutien aérien direct en conjonction avec le quartier général de chaque Corps ARVN : I Centre de soutien aérien direct à Da Nang AB, II à Pleiku AB, III à Bien Hoa AB et IV à Binh Thuy AB. Chacun de ces centres resterait en contact par radio, téléphone ou téléscripteur avec les parties subordonnées du contrôle aérien tactique et avec le centre de contrôle aérien tactique de Tan Son Nhut AB. Le centre de contrôle aérien tactique a servi de centre névralgique du système vietnamien. Dans le modèle américain étroitement centralisé, cette agence servait de poste de commandement pour les frappes dans tout le Sud-Vietnam, établissant des priorités parmi les besoins concurrents et émettant des ordres d'opérations quotidiens et hebdomadaires à l'appui de la guerre sur le terrain. Les officiers de la RVNAF ont commencé à servir dans chaque composante du centre, créant une structure parallèle qui pourrait soutenir la guerre aérienne après le départ des Américains. La question de savoir si un centre de contrôle aérien tactique de ce type pouvait être transplanté et prospérer restait incertain, car les forces armées du Sud-Vietnam n'avaient pas encore accepté le concept de contrôle centralisé de l'aviation tactique. Le commandant du corps, bien que théoriquement influencé par un officier de liaison aérienne, restait suprême dans son fief et pouvait utiliser le centre d'appui aérien direct à ses propres fins, indépendamment des ordres émis ailleurs. [8] : 172-3

1970 Modifier

En 1970, les unités RVNAF à Da Nang AB ont été réorganisées en tant que First Air Division avec la responsabilité du I Corps. [8] : 213

En mars 1970, l'USAF a commencé à remettre le Pleiku AB à la RVNAF et ce transfert a été achevé à la fin de 1970. [8] : 216 Pleiku AB était l'une des 2 bases d'opérations de la RVNAF 6th Air Division, l'autre étant Phù Base aérienne de Cat. [10] Le RVNAF a établi la 72e Escadre tactique à Pleiku AB avec le 530e Escadron de chasse équipé de A-1 Skyraiders, ainsi que deux escadrons d'assaut d'hélicoptères UH-1H (229e, 235e) et le 118e Escadron de liaison, avec O-1 et Contrôleur aérien avancé U-17/avion de reconnaissance léger.

Le 31 mars, une équipe d'entraînement mobile de l'USAF est arrivée au Sud-Vietnam pour commencer à enseigner, en collaboration avec des aviateurs de l'armée, l'utilisation tactique de l'UH-1 aménagé en hélicoptère de combat. Le 29 mai, avant que la deuxième promotion de 32 étudiants n'ait obtenu son diplôme, la RVNAF a monté son premier assaut en hélicoptère. Huit UH-1 transportant des troupes, un autre servant de poste de commandement et trois autres équipés comme hélicoptères de combat ont réussi à débarquer une petite force près de Prey Veng, au Cambodge. [8] : 223

Depuis le début de la campagne du Cambodge en avril jusqu'à la fin de 1970, la RVNAF a effectué quelque 9 600 sorties d'attaque au Cambodge, contre 14 600 par les aviateurs américains. En plus des missions d'interdiction de vol, la RVNAF a fourni un soutien aérien rapproché à la fois à l'ARVN et aux troupes cambodgiennes et a fourni une autre assistance. [8] : 208

La campagne du Cambodge a donné une impulsion inattendue à la modernisation et à l'amélioration des forces armées du Sud-Vietnam. Le secrétaire américain à la Défense, Melvin Laird, a lancé le programme consolidé d'amélioration et de modernisation qui prévoyait un établissement militaire sud-vietnamien totalisant 1,1 million en juin 1973, la RVNAF s'étendant à 46 998 officiers et hommes. En décembre 1970, cependant, le groupe consultatif de l'USAF s'est inquiété du fait que des aviateurs, des techniciens et des professionnels de la santé supplémentaires seraient nécessaires alors que les Sud-Vietnamiens remplaçaient les troupes américaines dans les bases aériennes, les centres logistiques, les postes de commandement et les installations hospitalières. L'état-major interarmées du Sud-Vietnam a accepté, augmentant l'effectif prévu du service aérien à 52 171, mais même ce nombre ne pouvait pas assurer l'autosuffisance de la RVNAF. Au mieux, le plus grand nombre d'aviateurs pourrait aider l'ARVN à faire face au genre de menace qui existait au printemps 1970, après l'invasion du Cambodge. Dans le cadre du programme, le RVNAF est passé de 22 escadrons avec 486 avions autorisés au milieu des années 1970 à 30 escadrons avec 706 avions à la fin de l'année. Deux escadrons A-37 supplémentaires et un des A-1 (tous initialement prévus pour être activés à l'été 1971) ont été activés, de même que 4 nouveaux escadrons d'UH-1 et, environ 6 mois avant la date prévue, le premier des deux prévus Unités CH-47 Chinook. De plus, le plan consolidé allait au-delà de ces augmentations de 1970 à une force de 37 escadrons à la fin juin 1971, 45 escadrons un an plus tard et 49 au 30 juin 1973. L'escadron final, 18 intercepteurs F-5E, arriverait à la fin de juin 1974, portant à 1 299 le nombre total d'aéronefs autorisés. En termes d'escadrons, la RVNAF s'est agrandie de près de 30 pour cent en 1970, tandis que le nombre d'avions n'a augmenté que de pas tout à fait 50 pour cent. [8] : 212–3

La RVNAF a dû faire face à des coûts élevés et à de longs délais pour obtenir des écoles de navigateurs à l'étranger les versions de reconnaissance, d'hélicoptère de combat ou de transport des C-119G et C-47. Pour éviter de dépendre des cours enseignés en anglais aux États-Unis, le groupe consultatif de l'USAF a aidé à établir à Tan Son Nhut AB une école dans laquelle des instructeurs sud-vietnamiens formés aux États-Unis ont enseigné les éléments de base de la navigation. La première des sept classes prévues a commencé en juin 1970. En août, 55 aviateurs de la RVNAF ont commencé l'entraînement de transition à Tan Son Nhut AB de l'hélicoptère CH-34 au CH-47. Les hommes de maintenance ainsi que les équipages de conduite ont reçu des instructions de membres d'unités d'hélicoptères de l'armée américaine au camp de base de Phu Loi au nord de Saigon. Ce programme de formation a produit le premier escadron de CH-47 de la RVNAF, qui a été officiellement activé le 30 septembre 1970. Les préparatifs avaient déjà commencé pour créer un deuxième escadron de CH-47. Tan Son Nhut AB était également le point focal pour la formation sur l'AC-119G Ombre hélicoptère de combat, alors que 50 pilotes de la RVNAF, la moitié d'entre eux expérimentés dans le transport C-119G et les autres fraîchement formés au pilotage aux États-Unis, ont rejoint les récents diplômés de l'école de navigation pour former le noyau des équipages de l'AC-119G. Les mécaniciens de vol et les opérateurs de projecteurs apprendraient leurs spécialités aux États-Unis avant de faire équipe avec les pilotes, copilotes et navigateurs déjà formés à Tan Son Nhut AB. Une fois réunis, chaque équipage a reçu un endoctrinement final, puis a fait rapport à la 14e Escadre d'opérations spéciales de l'USAF pour la dernière phase d'entraînement aux hélicoptères de combat, 5 missions de combat de routine. [8] : 218–9

La nécessité d'acquérir une certaine maîtrise de l'anglais avant de commencer certaines formations restait un obstacle pour de nombreux aviateurs ou techniciens potentiels de la RVNAF. En effet, les conseillers de l'USAF en sont venus à la conclusion que c'était une erreur de faire de la maîtrise de l'anglais la clé d'une formation avancée. Rétrospectivement, il semblerait plus sage d'avoir formé des instructeurs américains à parler vietnamien dès le départ. Au début des années 1970, 55 % des aviateurs de la RVNAF sélectionnés pour apprendre l'anglais en vue d'une formation complémentaire aux États-Unis échouaient au cours de langue, soit près de trois fois le taux d'échec prévu. [8] : 217

Certains types de formation ne pouvaient tout simplement pas être dispensés au Sud-Vietnam. Les installations n'existaient pas encore pour les 1 900 aviateurs (dont 1 500 pilotes d'hélicoptère) qui ont suivi une formation de premier cycle aux États-Unis au cours des 18 mois se terminant en décembre 1970. Comme les déplacements hors du Sud-Vietnam étaient dans ce cas inévitables, l'USAF a accepté de comprimer le période de formation sur aéronef à voilure fixe. La durée du stage a été réduite de 42 semaines pour tous les cadets à 40 pour les futurs pilotes de chasse et 38 pour ceux destinés aux escadrons de transport. Outre les futurs aviateurs, certains médecins et infirmières pourraient recevoir leur formation spécialisée uniquement aux États-Unis. À l'exception de ces pilotes débutants, des médecins, des infirmières et des spécialistes des communications formés pendant un certain temps à la base aérienne de Clark aux Philippines, la politique exigeait la transplantation des cours d'instruction au Sud-Vietnam. [8] : 219

Bien que les pilotes d'hélicoptères, de chasseurs ou de transports et leurs variantes, y compris les hélicoptères de combat, aient appris à voler aux États-Unis, la formation pour les engins de liaison ou d'observation s'est poursuivie au Sud-Vietnam. Ce programme a également été révisé pour gagner du temps. Auparavant, après 299 heures de formation au sol et 146 heures de maîtrise du U-17 ou du Cessna T-41 récemment introduit, le nouveau pilote de liaison s'était présenté à une unité O-1 pour 50 heures d'instruction supplémentaire. Malheureusement, les exigences du combat obligeaient généralement les pilotes vétérans de l'unité, dont les missions de combat prenaient le pas sur les vols d'entraînement, à étaler l'instruction requise sur 3 à 5 mois. À partir de septembre, le RVNAF a exigé 110 heures dans le T-41 et 35 à 70 heures dans le O-1, le tout acquis avant que l'aspirant FAC ne quitte Nha Trang AB. En conséquence, il est arrivé à son unité parfaitement familiarisé avec le O-1 et n'a besoin que d'un endoctrinement au combat informel et relativement bref. La prise en charge sud-vietnamienne de la responsabilité du contrôle aérien tactique, un processus dans lequel les FAC, entraînés au Sud-Vietnam et pilotant des O-1 nouvellement acquis, ont joué un rôle clé. Avions d'observation U-17 organisés en cinq escadrons actifs et pilotés par 149 pilotes et 135 observateurs, tous jugés pleinement qualifiés pour le combat. Sur ces 284 FAC, 44 pilotes et 42 observateurs avaient démontré une capacité suffisante pour contrôler les frappes de l'USAF ainsi que des aéronefs RVNAF. Le contrôle réussi, cependant, est resté limité dans la plupart des cas à des frappes planifiées menées à la lumière du jour. Selon les rapports de l'armée américaine, les FAC RVNAF n'ont pas volé la nuit ou par mauvais temps, ont ignoré les demandes d'urgence d'ajuster les tirs d'artillerie ou d'effectuer une reconnaissance visuelle, et ont répondu lentement aux demandes de frappes aériennes immédiates, bien que leur travail ait été adéquat une fois qu'ils sont arrivés sur le scène. [8] : 219-20

Avec les unités américaines quittant le pays, la flotte de transport RVNAF a été considérablement augmentée à Tan Son Nhut AB. Les 33e et 53e escadres tactiques de la RVNAF ont été établies avec des C-123 Providers, des C-47 et des C-7 Caribous. [8] : 218-9 Alors que les pilotes du C-119 commençaient à s'entraîner au pilotage des hélicoptères de combat AC-119 et que les hommes qualifiés sur le C-47 étaient sur le point de commencer leur transition vers le nouveau C-123K, les deux escadrons de transport aérien existants devaient effectuer leurs tâches habituelles tout en fournissant des stagiaires pour les nouveaux hélicoptères de combat et transports. En raison du besoin de plus de transports, le groupe consultatif de l'USAF et le quartier général de l'armée de l'air ont élaboré des plans pour accélérer l'activation de deux escadrons de C-123K, équipés d'avions transférés des unités de l'USAF. Les modèles K entreraient en service à la mi-1971, 6 mois avant la date prévue. Deux escadrons de C-7, également issus des ressources de l'USAF au Sud-Vietnam, compléteraient la force de transport aérien projetée en juillet 1972. Cette flotte de transport aérien prévue ne satisfaisait pas le vice-président Ky, qui plaidait pour l'ajout d'un escadron de C-130. Le secrétaire de l'armée de l'air, Robert C. Seamans, Jr., s'est rendu au Sud-Vietnam en février 1970 et a été impressionné par le raisonnement de Ky. Le C-130 pouvait transporter plus de marchandises que n'importe quel type que son pays recevrait avec une capacité de chargement 5 fois supérieure à celle d'un C-7 ou environ trois fois supérieure à celle du C-123K ou du C-119G. Une étude du groupe consultatif de l'USAF a conclu qu'une combinaison de C-7 et de C-130 pourrait mieux répondre aux besoins de la RVNAF que la combinaison prévue de C-123 et de C-7. Les C-123, cependant, deviendraient bientôt excédentaires par rapport aux besoins américains et étaient déjà basés au Sud-Vietnam. La facilité de transfert fournissait, pour le moment, un argument décisif en faveur des C-123, et de nombreux mois s'écouleraient avant que la RVNAF ne reçoive enfin les C-130. [8] : 224

En juillet, la RVNAF avait reçu les 2 premiers des 6 avions de reconnaissance RF-5. A la mi-août, les techniciens de la RVNAF ont traité et interprété les films de ces avions, préfigurant ainsi la vietnamisation de la reconnaissance aérienne. Les 4 RF-5 restants sont arrivés à temps pour que l'unité de reconnaissance commence à fonctionner le 15 octobre. À la fin de l'année, la RVNAF possédait le noyau d'une opération de renseignement aérien tactique. [8] : 225

Le 412e Escadron de transport formé à Phù Cát AB en 1970 opérait des C-7A hérités du 537e Escadron de transport de troupes. [11]

En novembre 1970, l'aérodrome de Sóc Trăng a été remis à la RVNAF par l'armée américaine. [8] : 214

À la fin de décembre 1970, la police de sécurité de la RVNAF avait assumé l'entière responsabilité de la protection des bases aériennes de Nha Trang et Binh Thuy. [8] : 214

L'augmentation du temps de pilotage a permis un vol plus sûr. Le taux d'accidents pour 1970 dans tout le Sud-Vietnam a diminué d'environ 20 % par rapport à l'année précédente, mais le ratio inférieur de 11,4 accidents pour 100 000 heures de vol est resté environ 2,5 fois supérieur au chiffre de l'USAF. L'amélioration en 1970 a représenté une forte baisse des accidents impliquant des avions d'observation et des pilotes d'avions utilitaires de chasse et d'hélicoptère n'ont pas volé plus en sécurité que l'année précédente. Bien que les compétences de vol de la RVNAF semblaient s'améliorer, même de manière inégale, certains officiers supérieurs de l'armée américaine avaient des réserves quant à l'efficacité au combat de la RVNAF, citant les insuffisances de ses FAC, ainsi que son inventaire limité d'avions et son incapacité à combattre la nuit. Les conseillers de l'USAF ont cependant rendu des jugements plus optimistes, soulignant que les escadrons de chasse et d'attaque s'étaient bien comportés pendant les combats cambodgiens. En effet, à la fin de l'année, la RVNAF effectuait près de la moitié du total combiné des sorties d'attaque au Sud-Vietnam et au Cambodge. Des progrès ont été réalisés vers l'activation précoce de plus d'escadrons A-1 et A-37, bien que l'A-37 ait été handicapé par un rayon de combat de pas plus de 200 miles (320 km). Quelques pilotes de F-5 suivaient une formation à l'interception aérienne contrôlée au sol, et la RVNAF mettait de plus en plus l'accent sur les opérations de nuit. Bien que l'incapacité de combattre la nuit ou par mauvais temps reste la plus grande faiblesse des pilotes de la RVNAF, à la fin des années 1970, environ 56 % des pilotes de chasseurs-bombardiers de la RVNAF avaient démontré leur capacité à lancer une attaque de nuit sur une cible illuminée par un lance-fusées. De plus, les A-37 et A-1 commençaient à recevoir leurs propres lanceurs de fusées, de sorte que les opérations nocturnes ne dépendaient plus des quelques C-47 disponibles pour larguer des fusées. Malgré l'insistance croissante sur le vol de nuit, les FAC ont enregistré moins d'heures de nuit que les pilotes de chasse. Ce déséquilibre provenait au moins en partie du fait que les U-17 et les O-1 plus anciens manquaient d'instrumentation adéquate et d'un éclairage de cockpit approprié pour fonctionner dans l'obscurité. Pour préparer les FAC RVNAF pour les O-1E et G mieux équipés qui devenaient disponibles, les pilotes de l'USAF donnaient des vols de familiarisation de nuit dans le siège droit de l'O-2A Skymaster. [8] : 222-3

1971 Modifier

Le 1er janvier, la 5e division aérienne a été activée à Tan Son Nhut AB. Cette nouvelle division aérienne n'a pas soutenu l'ARVN dans une région particulière. Au lieu de cela, il s'agissait d'une excroissance de la 33e escadre, qui pilotait des transports, des hélicoptères de combat et des avions de mission spéciale partout dans le sud du Vietnam. Étant donné que tant d'avions pilotés par cette division, l'AC-47, le VC-47 Executive Transport et le RC-47, étaient des variantes du C-47 de base, la RVNAF a centralisé ces opérations disparates dans une seule division. [8] : 213–4

La vietnamisation n'incluait pas l'interdiction aérienne de la piste Ho Chi Minh, de sorte que le programme de modernisation de la RVNAF ne leur a pas fourni les armes nécessaires pour interdire les lignes de ravitaillement PAVN. [12] : 237 Les forces armées du Sud-Vietnam devraient procéder à une interdiction au sol. [12] : 238 Au cours de l'opération Lam Son 719, une opération de l'ARVN visant à couper la piste Ho Chi Minh au Laos, la RVNAF a effectué 5 500 sorties principalement par hélicoptères, une infime fraction des 160 000 sorties effectuées par les hélicoptères de l'armée américaine, montrant que l'opération aurait été impossible sans le soutien des États-Unis. [8] : 273

Le crash de l'hélicoptère transportant le général ARVN Đỗ Cao Trí et le photojournaliste François Sully le 23 février 1971 a été attribué par des sources américaines à une défaillance mécanique et cela a conduit le journaliste Edward Behr à enquêter sur les normes de maintenance au sein de la RVNAF. Le personnel de maintenance américain a informé Behr que les mécaniciens de la RVNAF ne vidaient jamais les moteurs d'hélicoptère avec de l'eau et du solvant toutes les 25 heures de vol comme recommandé et n'effectuaient aucun autre entretien préventif de routine. À la fin de 1971, plus de la moitié de la flotte d'hélicoptères de la RVNAF était clouée au sol en raison de problèmes de maintenance. [13]

Le premier escadron de C-123, organisé en avril, a reçu ses appareils en mai. Le retard reflétait l'important entretien requis par les transports après une utilisation intensive des hommes et du fret vers les zones de rassemblement de l'opération Lam Son 719. Un deuxième escadron a commencé ses opérations en juillet et le troisième, prévu pour décembre, a pris forme en janvier 1972. Le dernier des 24 AC-119G ont rejoint la RVNAF en septembre 1971 et, en décembre, le chef d'état-major de l'USAF a autorisé le transfert d'AC-119K modifiés pour remplacer un escadron d'AC-47. À la fin de l'année, la RVNAF disposait de 1 041 avions, dont 762 (environ 70 %) prêts au combat. Organisé en 41 escadrons, il comprenait trois escadrons d'A-1, cinq d'A-37, un de F-5, un d'AC-47 (que les AC-119K finiraient par remplacer), un d'AC-119G, 16 d'entre eux. des hélicoptères (principalement des UH-1) et 7 escadrons d'engins de liaison pour les FAC. Il avait également un escadron de reconnaissance avec un mélange de U-6, RF-5 et des variantes du C-47. Les unités de transport totalisaient un escadron de C-47, un de C-119 et deux (bientôt trois) de C-123. Un escadron spécial de mission aérienne qui transportait des passagers de haut rang et un escadron scolaire pour effectuer la formation complétaient la force. [8] : 299

Le système de contrôle aérien tactique a subi la vietnamisation en 1971. En juin, la RVNAF a assumé l'entière responsabilité de l'affectation des cibles à ses avions, de la sélection des munitions et de la planification des frappes. La présence américaine au centre de commandement et de contrôle vietnamien se composait désormais d'un groupe de liaison de deux hommes et de quelques instructeurs qui formaient les personnes qui y étaient affectées. La fonction de commandement et de contrôle de la RVNAF n'a pas donné d'ordres aux composantes de la septième force aérienne, qui a continué à maintenir un centre de contrôle aérien tactique séparé pour son propre avion. En août, la RVNAF avait également repris les quatre centres d'appui aérien direct, un dans chaque corps, mais la structure parallèle y prévalait également, car la septième force aérienne fournissait des détachements pour gérer les frappes de ses avions. Comme l'indiquait le maintien par la Septième Force aérienne du contrôle de ses aéronefs, la RVNAF avait du mal à maîtriser le système de contrôle aérien tactique, mais les difficultés allaient au-delà de la mécanique de fonctionnement des divers centres. Les commandants de l'ARVN, par exemple, ignoraient fréquemment les officiers de liaison aérienne de rang inférieur assignés pour les aider à utiliser efficacement l'arme aérienne. Les FAC, qui dirigeaient les frappes proprement dites, restaient rarement avec une unité terrestre particulière assez longtemps pour connaître ses exigences particulières, les caractéristiques de la zone d'opération ou les modèles de comportement de l'ennemi. De plus, les FAC ont reçu, au plus, une petite quantité d'entraînement de nuit, et certains d'entre eux ont évité les missions de jour sur des zones fortement défendues, falsifiant à l'occasion des rapports ou des journaux pour dissimuler leur manquement au devoir. [8] : 299–301

Du 1er au 7 décembre, le RVNAF A-37 a effectué 49 sorties contre des cibles de transport PAVN sur les routes de sortie de la piste Ho Chi Minh juste à l'intérieur de la frontière occidentale avec le Laos dans le cadre de l'opération Commando Hunt VII, en vue de la reprise de la campagne d'interdiction comme dès la saison sèche 1972-1973. [12] : 263-4 Cependant, il est vite devenu évident que les puissantes défenses de la piste Ho Chi Minh empêchaient une campagne d'interdiction simple et peu coûteuse combinant des opérations au sol et dans les airs. Le Sud-Vietnam n'avait pas d'alternative à la stratégie de défense des villes et de la région côtière vivrière. Cette tâche absorberait la part écrasante des ressources militaires de la nation, ne laissant rien pour l'interdiction à longue distance. Le Nord-Vietnam n'aurait plus à détourner ses troupes pour protéger les routes et les sentiers à travers le sud du Laos contre les attaques aériennes ou les sondes au sol. [12] : 265–6

Fin 1971, la vietnamisation de la guerre aérienne formait une mosaïque de progrès et de déceptions.

1972 Modifier

Phan Rang AB a été progressivement remis à la RVNAF en mars-mai 1972. [14] : 573

Au début de l'offensive de Pâques, la force RVNAF était de 1 285 avions organisés en 44 escadrons. 9 escadrons ont volé des A-1, A-37 ou F-5, un total de 119 avions classés comme chasseurs-bombardiers prêts au combat deux escadrons ont utilisé des hélicoptères de combat AC-47 ou AC-119G, 28 des avions prêts à l'action 17 hélicoptères les escadrons disposaient de 367 hélicoptères prêts au combat sur un total de 620. [8] : 333

L'offensive de Pâques a montré que l'ARVN ne pouvait pas vaincre le PAVN sans un soutien aérien continu et massif. L'hypothèse de base entourant l'expansion du RVNAF était sa capacité à fournir un soutien aérien rapproché à l'ARVN dans des conditions permissives. Pour cette raison, la RVNAF n'a pas reçu le type d'avion pour pouvoir opérer dans un environnement de missile sol-air (SAM) augmenté par de fortes concentrations de tirs AAA dirigés par radar. D'après l'expérience du Nord-Vietnam et de l'offensive de Pâques, il était évident que des avions de haute performance, soutenus par des contre-mesures électroniques (ECM) et des forces de soutien, étaient nécessaires pour pénétrer et opérer dans de telles défenses. Ces types de défenses devaient être neutralisés avec un degré élevé de capacité de survie. C'était la raison pour laquelle il était nécessaire de retirer la RVNAF des zones à haute menace et d'utiliser des avions de l'USAF pour gérer ces cibles. [10] : 54

Dans le cadre de l'opération Enhance commençant le 23 mai, les États-Unis ont commencé à fournir du matériel supplémentaire au Sud-Vietnam pour compenser les pertes subies lors de l'offensive de Pâques. Pour le RVNAF, cela comprenait initialement 5 F-5A, 48 A-37 et 32 ​​UH-1 à livrer avant le 1er août. Pour le reste de l'année, l'armée américaine livrera des CH-47 pour équiper deux escadrons d'ici septembre. L'USAF accélérerait la livraison de 14 RC-47, 23 hélicoptères de combat AC-119K, 23 EC-47, 28 transports C-7 et 14 C-119G modifiés pour l'appui-feu côtier et la patrouille maritime. [8] : 350

À la fin du mois d'octobre, la RVNAF avait activé 51 escadrons et l'effectif réel s'élevait à 52 400. [8] : 351

En octobre, alors que l'opération Enhance touchait à sa fin, l'administration Nixon a approuvé une autre injection d'équipement, Operation Enhance Plus. Cela servait deux objectifs : envoyer du matériel de guerre au Sud-Vietnam avant qu'un cessez-le-feu n'impose des restrictions à l'assistance militaire et réconcilier le président Thiệu avec le fait que les États-Unis, sans l'avoir consulté, étaient désormais prêts à accepter un règlement qui permettrait aux troupes nord-vietnamiennes rester sur le sol sud-vietnamien, légitimant ainsi les résultats de l'offensive de Pâques. Pour le RVNAF, Enhance Plus comprenait 19 A-1, 90 A-37B, 32 C-130, 126 F-5, 177 UH-1, ainsi que les AC-119K et quelques autres types non encore livrés dans Project Enhance. Le plan prévoyait à l'origine d'achever Enhance Plus d'ici le 20 novembre, mais des modifications ultérieures ont déplacé la date limite au 10 novembre et ajouté 35 engins d'observation O-2, déjà au Sud-Vietnam, en remplacement des anciens O-1 et U-17. L'échec des négociations de trêve, qui n'ont repris qu'après le bombardement de Noël, a fait reculer la signature possible d'un accord de paix au-delà du 1er janvier 1973 et a atténué la pression pour une conclusion rapide. Reflétant l'évolution des circonstances, les derniers éléments d'Enhance Plus ne sont arrivés que le 10 décembre. [8] : 351

Enhance Plus a augmenté l'inventaire de la RVNAF de quelque 595 appareils, à l'exclusion d'une trentaine d'hélicoptères destinés à une agence de surveillance de la trêve d'après-guerre. Pour absorber cet afflux, la RVNAF a organisé à la mi-1973 8 escadrons de chasse ou d'attaque supplémentaires, 2 escadrons de transport, 14 escadrons ou vols d'hélicoptères et 1 escadron d'entraînement. En plus d'accomplir tout cela, le projet a rééquipé certains escadrons d'appui aérien tactique avec des O-2, a augmenté chaque escadron UH-1 de 33 hélicoptères à 38 et a commencé à organiser l'escadron de C-119G armés pour la patrouille côtière et maritime. Lorsque le RVNAF a absorbé tous les avions Enhance Plus et éliminé les escadrons C-123 récemment organisés en 1973, comme prévu, il totaliserait 67 escadrons avec plus de 61 000 officiers et hommes. Cette augmentation rapide, cependant, a imposé des contraintes à l'establishment de soutien et n'a pas réussi à générer le type de puissance aérienne que les États-Unis avaient exercé au fil des ans. [8] : 351-2

La formation des pilotes et des équipages pour piloter l'avion fournie par Enhance Plus partait du principe que l'instruction aux États-Unis ne ferait bientôt que compléter celle donnée au Sud-Vietnam. Pour faire face à l'avion supplémentaire, la RVNAF n'a plus attendu que les stagiaires sortent du pipeline, mais a plutôt essayé, avec la collaboration des États-Unis, d'apprendre au personnel déjà familiarisé avec un type d'avion à faire la transition vers un type plus avancé. Les affectations libérées par ceux qui se sont recyclés allaient à des officiers qui avaient récemment appris à voler. Pilotes d'A-37 reconvertis pour F-5 Pilotes O-1 pour O-2 et A-37 équipages d'AC-119G pour AC-119K équipages de C-119 et C-123 pour les C-130 et ceux de C–123 pour les C–119 armés. Étant donné que les escadrons de C-123 seraient dissous en 1973, ils étaient une source précieuse de pilotes et de membres d'équipage pour l'entraînement de transition. Le groupe consultatif de l'USAF, utilisant des équipes d'instructeurs dépêchés des États-Unis, prévoyait d'apprendre à un certain nombre de Sud-Vietnamiens à prendre en charge les programmes de formation d'après-guerre pour les différents types d'avions, assistés si nécessaire par des civils américains travaillant sous contrat. Contrairement aux avions à voilure fixe, la forte augmentation du nombre d'hélicoptères pendant Enhance et Enhance Plus a nécessité, du moins dans un avenir proche, des pilotes formés exclusivement pour ce type d'avion par des instructeurs de l'armée aux États-Unis. Malgré l'accent mis sur la formation, en février 1973, deux semaines après l'entrée en vigueur du cessez-le-feu, la RVNAF prévoyait une pénurie de quelque 800 pilotes ou copilotes, 300 pour les aéronefs à voilure fixe et le reste pour les hélicoptères. [8] : 352–3

L'avion qui est arrivé à la fin de 1972 n'a pas réussi à corriger les faiblesses flagrantes de la capacité de la RVNAF à mener une guerre aérienne. Le RVNAF n'avait pas d'avion capable d'attaquer la piste Ho Chi Minh ou de défendre de manière comparable les lignes d'approvisionnement et de communication du PAVN. L'hélicoptère de combat le plus moderne, le lourd AC-119K, ne pouvait pas survivre aux tirs antiaériens conventionnels, sans parler des canons à radar ou des SAM à recherche de chaleur. L'A-1, bien que robuste et capable de transporter jusqu'à quatre tonnes de bombes, manquait de vitesse, mais les jets rapides comme l'A-37 ou le F-5, qui pourraient survivre aux défenses antiaériennes, n'avaient ni l'endurance ni la capacité de bombe pour reconnaissance armée et, en raison de l'échec de l'équipement et de l'entraînement de la RVNAF pour le ravitaillement en vol, ne pouvait pas attaquer des cibles au plus profond du sud du Laos ou du nord du Vietnam. De plus, seul le F-5E fournissait une arme efficace pour la défense aérienne, si le Nord-Vietnam rompait avec la tradition et lançait une campagne aérienne contre le Sud. Face à ces faiblesses de l'aviation tactique et de la défense aérienne, la RVNAF a dû faire face à la tâche redoutable de trouver une arme aérienne dotée de la polyvalence et de la puissance de feu du B-52. L'administration Nixon a cherché à substituer une bombe puissante au B-52, fournissant des munitions air-carburant, que l'A-1 ou l'A-37 pouvaient livrer en parachute, et la palette d'explosifs explosifs, et parfois d'huile ou d'essence, parachuté d'un transport comme le C-130. Le RVNAF a reçu certains des dispositifs carburant-air CBU-55 à temps pour les essayer contre la citadelle tenue par le PAVN à Quang Tri City, où les murs de maçonnerie robustes se sont avérés imperméables aux bombes de 500 livres larguées par des A-37. Dans ce cas, le nuage de gaz a explosé de manière inefficace dans l'ouverture le long de la base du mur au lieu de s'infiltrer d'abord dans un espace confiné, comme une cave ou un bunker, pour un effet destructeur maximal. Après l'échec du CBU-55, les F-4 de l'USAF ont franchi la barrière avec des bombes à guidage laser. Le RVNAF, dépourvu de bombes à guidage laser, devait atteindre la précision nécessaire avec des munitions ordinaires, ce qui nécessitait des attaques à basse altitude. Cependant, l'introduction par PAVN du SA-7, un SAM à recherche de chaleur lancé à l'épaule, au début de 1972 a forcé un changement de tactique. Bien que les fusées éclairantes puissent tromper le dispositif de guidage infrarouge ou que les boucliers masquent la source de chaleur, la protection la plus sûre contre le SA-7, jusqu'à ce que les lanceurs de fusées éclairantes et les boucliers thermiques deviennent monnaie courante, consistait à rester hors de portée et à bombarder de 9 000 à 10 000 pieds (2 700 à 3 000 m). À cette altitude, même un pilote expérimenté avait du mal à atteindre une cible compacte avec une bombe conventionnelle. [8] : 355-6

Malgré son utilisation d'EC-47 pour intercepter les signaux radio et localiser les émetteurs sur le terrain, le RVNAF dépendait fortement de la reconnaissance photographique pour découvrir et localiser des cibles. Un centre d'interprétation photo vietnamien fonctionnait à Tan Son Nhut AB, mais aucun des avions équipés de caméras disponibles, le RF-5A et le RC-47D, ne pouvait lui fournir des images satisfaisantes du champ de bataille. Le RF-5A, bien que suffisamment rapide pour pénétrer dans les zones défendues, emportait un appareil photo qui photographiait une bande trop étroite pour être d'une grande utilité dans la recherche de cibles. Le RC-47D, volant bas et lent, offrait une couverture plus panoramique mais présentait une cible facile pour les artilleurs antiaériens PAVN. [8] : 356

1973 Modifier

Au moment du cessez-le-feu du 27 janvier 1973, la RVNAF comptait 2075 avions de 25 types différents. Il avait atteint une force de 65 escadrons et 61 417 personnes. Le taux d'expansion était supérieur à ce que la RVNAF pouvait absorber et il était évident qu'elle ne pouvait pas faire fonctionner une force aérienne de cette taille avec autant de types d'avions différents. La justification d'une force aussi importante reposait sur l'hypothèse qu'avec le temps, la RVNAF finirait par développer la capacité de gérer une force aussi importante et en raison des dispositions de l'accord de cessez-le-feu selon lesquelles aucun équipement supplémentaire ne pourrait être introduit après le cessez-le-feu, uniquement des remplacements au cas par cas. [10] : 60

Au moment où le cessez-le-feu est entré en vigueur, le RVNAF avait reçu les avantages du projet Enhance Plus, une dernière poussée américaine pour renforcer les forces armées avant que l'accord de paix ne limite le flux d'équipement au remplacement, sur un base, les articles déjà dans l'inventaire. Les aviateurs de la RVNAF étaient en train d'absorber les transports C-130, les patrouilleurs maritimes RC-119 G, les chasseurs F-5, les avions d'attaque A-37, ainsi que les hélicoptères UH-1 et CH-47. Le cessez-le-feu a accordé un répit dont la RVNAF avait grand besoin pour former les pilotes, les équipages, les mécaniciens, les officiers d'état-major, les commis et les administrateurs nécessaires à un fonctionnement efficace. Cette période de stabilité relative, ainsi que la formation continue et le soutien logistique des entreprises américaines sous contrat avec le RVNAF, semblaient susceptibles d'assurer des progrès vers l'autosuffisance. Malheureusement, l'avion récemment intégré à la RVNAF a entraîné des problèmes qui ont entravé les progrès vers l'autosuffisance. Les C-130 fatigués par la guerre, par exemple, nécessitaient 199 techniciens civils, fournis sous contrat par Lear Siegler, ainsi que deux représentants techniques de Lockheed Corporation, le fabricant du transport. De plus, le RC-119G semblait peu susceptible de réussir en tant que patrouilleur côtier. Bien que les équipages qui ont piloté le C-119 ou le C-47 puissent facilement passer à l'avion de patrouille, les navigateurs sont restés rares et la modification de seulement treize AC-119G s'est avérée coûteuse, coûtant plus de 4 millions de dollars. Une fois les avions équipés et équipés, des problèmes tactiques surgiraient. Les chalutiers et les jonques ennemis, que les hélicoptères de combat modifiés rechercheraient, pourraient transporter les mêmes canons antiaériens et missiles SA-7 qui avaient précédemment chassé les avions des portions vigoureusement défendues de la piste Ho Chi Minh. Un obstacle encore plus sérieux à l'autosuffisance résultait de la courte portée des F-5 et A-37, qui ne pouvaient pas mener la guerre bien au-delà des frontières du Sud-Vietnam. Le A-1, qu'on espérait utiliser avec des munitions air-carburant en remplacement du B-52, a souffert de décennies d'utilisation intensive. Les A-1 ne pouvaient plus plonger à plus de 30 degrés ni dépasser les 4 G en se détachant. Ces limitations augmentaient la vulnérabilité de l'avion aux tirs au sol, mais contre de faibles défenses antiaériennes, l'A-1 pouvait livrer avec précision une lourde charge de bombes. Le C-47 est également resté une arme utile. En effet, face à la perspective de perdre les fusées éclairantes C-47 destinées à être converties pour intercepter le trafic radio du PAVN, le général Cao Văn Viên, chef d'état-major interarmées, a protesté auprès du commandant du MACV, le général Frederick C. Weyand. Weyand a toutefois décidé que la mission de reconnaissance électronique avait la priorité sur le largage de fusées éclairantes, qui pouvait être effectué par des AC-119. Malgré l'accent mis sur l'utilisation des C-47 convertis pour intercepter le trafic radio, le bureau de l'attaché de défense de Saigon (DAO), le successeur du MACV, a examiné l'état du renseignement militaire et a signalé une « baisse décidée du total des informations utilisables depuis la disparition de MACV." La baisse la plus notable s'est produite dans le renseignement électronique. Les anciens EC-47 qui localisaient les émetteurs radio du PAVN transportaient des équipements devenus difficiles à entretenir après des années d'utilisation intensive, d'abord par les aviateurs américains et plus récemment par les Sud-Vietnamiens. Des stations d'interception au sol complétaient les EC-47, mais les opérateurs manquaient d'expérience pour effectuer des évaluations en temps opportun, de sorte que les interprétations avaient en moyenne 5 jours de retard sur le trafic de messages qu'ils traitaient. L'interprétation des photos s'est également avérée tardive à une époque où les Sud-Vietnamiens exposaient plus de films que jamais. En effet, le DAO a fait appel à des photo-interprètes américains pour tenir l'attaché général de défense John E. Murray informé de la situation militaire dans le Sud. [8] : 406-7

Au milieu de l'augmentation remarquable de la force antiaérienne du PAVN au Sud-Vietnam, la menace la plus grave pour les avions RVNAF, en particulier dans la partie sud du pays, était le missile SA-7. Depuis le cessez-le-feu jusqu'à la fin juin, 22 attaques SA-7 ont été signalées contre des avions RVNAF, entraînant la destruction de 8 avions (1 A-37, 3 A-1, 1 F-5A et 3 UH-1). Le ratio plutôt faible de tirs réussis, légèrement supérieur à un sur trois, était attribuable en grande partie aux contre-mesures efficaces adoptées par la RVNAF. Lorsque le SA-7 a été tiré, il a eu un flash distinctif qui pouvait souvent être vu depuis les airs, suivi d'une traînée caractéristique de fumée et de vapeur. Avec des avions d'attaque volant par paires, l'un ou l'autre des pilotes pourrait voir le missile arriver et prendre ou diriger une action d'évitement. Des fusées éclairantes à haute énergie étaient parfois jetées ou éjectées mécaniquement, provoquant fréquemment le verrouillage du chercheur de chaleur du missile, la poursuite de la fusée éclairante et l'éclatement à une distance inoffensive de l'avion. Les équipages d'hélicoptère étaient également vigilants pour surveiller les missiles, et afin de réduire les émissions infrarouges, les hélicoptères UH-1 ont été modifiés, le point chaud sur le fuselage sous le rotor principal a été protégé et l'échappement dévié vers le haut au moyen d'un coude attaché à le tuyau d'échappement. Mais indépendamment de ces mesures modérément efficaces, le nouvel environnement a forcé les avions de reconnaissance et d'attaque au-dessus des altitudes d'exploitation optimales et a pratiquement éliminé l'emploi de grandes formations d'hélicoptères. [15] : 49

De sérieux problèmes sont rapidement apparus au sein du RVNAF, principalement à cause de l'expansion frénétique. Le RVNAF totalisait maintenant 65 000 officiers et hommes enrôlés, mais la moitié d'entre eux suivaient une forme de formation pour les qualifier pour de nouvelles affectations. Néanmoins, la RVNAF a effectué plus de 81 000 sorties en septembre 1973, les hélicoptères en représentaient 62 000 et les embarcations d'entraînement 1 100. Les chasseurs-bombardiers ou les avions d'attaque volaient la plupart des autres, mais trop souvent ils attaquaient à partir de 10 000 pieds (3 000 m) ou plus par respect pour les armes antiaériennes PAVN. Les frappes à cette altitude, de l'avis du général Murray, non seulement « n'ont pas contribué à la destruction productive », mais ont causé des inexactitudes qui ont en fait nui aux « relations interservices ». La RVNAF ne pouvait pas encore entretenir la flotte mixte d'avions, dont beaucoup étaient des largages, dont elle avait hérité. Par exemple, la maintenance de la force des UH-1 a pris du retard tout au long de 1973, même si Air Vietnam, la compagnie aérienne nationale, a prêté ses mécaniciens civils pour aider aux inspections. Des retards similaires ont affecté la maintenance de l'EC-47, en grande partie parce que les équipages n'ont pas signalé les pannes d'équipement, et du C-7, handicapé par une pénurie de pièces de rechange et de mécaniciens qualifiés. Presque tous les avions souffraient de corrosion, conséquence inévitable du service dans un climat tropical. En 1973, Lear Siegler lance un ambitieux programme de formation à la maintenance. Les instructeurs se sont concentrés sur le programme UH-1 à la traîne, mais des équipes de spécialistes ont également appris aux Sud-Vietnamiens à réparer la corrosion et les dommages au combat sur les F-5 et A-37. Malheureusement, une pénurie de pièces de rechange a entravé l'effort de formation. [8] : 408-9

1974 Modifier

En 1974, à la suite de coupes budgétaires, les escadrons de la RVNAF ont été réduits de 66 à 56, aucun remplacement n'a été commandé pour 162 heures de vol d'avions détruits, le soutien des entrepreneurs et les niveaux d'approvisionnement ont été encore réduits et 224 avions ont été stockés, parmi lesquels les 61 restants A-1 Skyraiders, tous les 52 C-7 Caribous, 34 AC-47 Les fantasmagoriques et des hélicoptères de combat AC-119, tous les 31 avions d'observation O-2 et 31 UH-1 Hueys. [15] : 87

Au milieu de 1974, le quartier général de l'USAF, les forces aériennes du Pacifique et le commandement logistique de l'armée de l'air ont examiné la structure de la RVNAF et ont proposé des recommandations spécifiques pour l'aider à repousser une invasion comme l'offensive de Pâques de 1972. Même si le soutien du public et du Congrès au Sud-Vietnam diminuait , l'étude reflétait une hypothèse tacite selon laquelle la puissance aérienne américaine interviendrait au nom du gouvernement de Saigon. Certaines des conclusions portaient sur le problème de la collecte de renseignements sur l'activité du PAVN. Le panel a conclu que la force de reconnaissance autorisée de 12 RC-47, 32 EC-47 et 7 RF-5 était adéquate, mais a proposé que les RF-5 soient divisés entre Da Nang et Bien Hoa, au lieu de se concentrer à Bien Hoa, ainsi l'élargissement de la zone couverte par ces avions à courte portée. En outre, la RVNAF devrait concevoir des tactiques et des contre-mesures, des escortes de chasseurs, par exemple, et des fusées éclairantes pour leurrer les missiles antiaériens à recherche de chaleur, afin de permettre aux RC-47 et EC-47 d'opérer dans davantage de zones fortement défendues. De même, l'examen a exprimé la confiance que les 200 aéronefs autorisés répondraient aux besoins des FAC RVNAF. Le U-17, jugé au mieux comme un avion léger de transport et de liaison, semblait trop vulnérable pour être utilisé par les FAC. La menace posée par le missile SA-7 a inspiré deux recommandations : la formation des FAC aux frappes directes depuis le sol et l'utilisation du F-5 comme véhicule pour les FAC face à de puissantes défenses antiaériennes. Le modèle F-5E a impressionné le panel en tant que match pour le MiG-21 de la Vietnam People's Air Force (VPAF). Ils pensaient qu'un escadron à Da Nang AB devrait faire face à la menace d'incursions MiG au-dessus du Sud-Vietnam, si nécessaire en lançant jusqu'à 20 sorties de défense aérienne en deux heures. L'étude a déclaré que la flotte de transports, bien qu'adéquate pour les opérations de routine, ne pouvait pas supporter un effort maximum pendant une période prolongée. Une meilleure gestion pourrait cependant combler dans une certaine mesure le déficit du nombre d'avions, estimé à 10 %. L'armada d'hélicoptères semblait « plus que suffisante pour répondre aux besoins prévus ». Le nombre d'UH-1, utilisés par les Américains pour les opérations d'assaut, pourrait être réduit en toute sécurité de 842 à 640, puisque l'ARVN n'emploierait pas de tactique aéromobile. La flotte de plus gros CH-47 pourrait compléter les transports de fret à voilure fixe en cas d'urgence et devrait donc rester au total autorisé de 64. , " bien que les hélicoptères de combat AC-47 et AC-119K puissent aider à combler la différence. De plus, une planification minutieuse de la maintenance et le regroupement des avions disponibles pourraient assurer un nombre adéquat de F-5, A-1 et A-37 pour faire face à l'invasion menacée. [8] : 414-5

Bien que l'évaluation mi-1974 de la structure des forces ait généralement approuvé la composition de la RVNAF, l'ancien attaché de défense général Murray a mis en garde en octobre contre de graves défaillances qui pourraient éroder la capacité de la RVNAF à contrôler l'air. Parfois, a déclaré Murray, les pilotes franchissaient "la ligne étroite entre les braves et les téméraires". Ils ont volé avec un mépris presque suicidaire des procédures de sécurité de base, même s'ils ont respecté le missile SA-7 et sont restés réticents à s'aventurer en dessous de 10 000 pieds (3 000 m) pour attaquer des cibles défendues par ce missile ou des canons antiaériens dirigés par radar. Les balades à cheval ou le roulage imprudent, parfois par des pilotes ivres, et l'absence d'inspections en amont du vol coûtent à la RVNAF, selon Murray, « l'équivalent d'un escadron entier d'avions à réaction ». Murray a qualifié la RVNAF d'« espace aérien coûteux, négligent et concédant ». [8] : 415-6

En plus de la négligence du RVNAF, les défenses aériennes du PAVN ont fait des ravages. En juin 1974, le PAVN avait lancé 136 SA-7, pour un coût estimé à 680 000 $ US, et abattu 23 avions d'une valeur peut-être de 12 millions de dollars US. Les armes antiaériennes se sont avérées si meurtrières qu'elles ont en effet pris le contrôle de l'air sur une vaste étendue du territoire sud-vietnamien, en particulier à l'ouest, à la frontière avec le Laos et le Cambodge. Dans le I Corps, la RVNAF ne pouvait opérer librement que sur une étroite bande de terre le long de la côte. Des accidents et des tirs hostiles ont coûté la vie à 237 avions de la RVNAF au cours des 23 mois suivant le cessez-le-feu. Les pertes, en particulier le bilan des accidents évitables, ont augmenté le prix de l'équipement et de la formation du RVNAF. Le soutien à la RVNAF a coûté 382 millions de dollars US au cours de l'exercice 1974, à l'exclusion du coût des munitions, plus que le coût combiné de l'ARVN et de la marine de la République du Vietnam. La RVNAF a également nécessité les services de 1 540 employés d'entrepreneurs, contre 723 pour l'ARVN et 61 pour la Marine. Sur les 466 employés civils du gouvernement américain affectés à l'aide aux forces armées sud-vietnamiennes, 202 travaillaient avec la RVNAF. [8] : 415-6

Le général Murray a suggéré quelques remèdes de base pour corriger les défauts qu'il a décrits. Outre l'accent mis sur la sécurité des vols, il a proposé de réduire les coûts en consolidant l'inventaire RVNAF, en éliminant peut-être les entraîneurs T-37 et T-41 et en utilisant un seul type pour les FAC. Il encouragerait également les commandants à choisir l'A-37 moins cher à exploiter par rapport au F-5 chaque fois qu'un tel choix était possible. Pour réduire les pertes au combat, il a suggéré d'équiper certains A-37 et F-5 d'un radar de guidage et d'avertissement pour alerter les pilotes qu'ils étaient suivis par des armes antiaériennes contrôlées par radar. [8] : 416

En août 1974, le DAO a recommandé une réduction substantielle de la formation RVNAF aux États-Unis afin de réduire les coûts. 318 membres d'équipage en formation retourneraient au Vietnam entre août et décembre 1974, tandis que 347 membres d'équipage resteraient pour terminer leur formation. [16] : 445-6 En novembre 1974, les heures de vol RVNAF avaient été réduites de 672 000 à 345 500. [16] : 433


Quangtri dans les ruines après les batailles

QUANGTRI, Sud Viet nam, 29 septembre — Ce que les marines sud-vietnamiens ont capturé ici il y a plus de deux semaines n'était pas la ville de Quangtri, ni la citadelle de Quangtri. C'était un désert méconnaissable de bâtiments brisés et de cratères.

Les marines y sont entrés le 15 septembre, après que les Américains avec leurs bombardements et les Nord-Vietnamiens avec leurs bombardements aient réduit Quang tri en ruines.

Les soldats ennemis qui ont pris la capitale provinciale en quelques heures le 1er mai dernier ont maintenant été repoussés vers le nord à travers le Thach Han, une rivière, et la semaine dernière n'ont même pas tiré d'obus sur les marins campés dans les ruines. Les troupes gouvernementales attendent l'ordre de repousser l'ennemi encore plus loin, et la campagne nord-vietnamienne ici semble maintenant avoir été définitivement battue.

Le contrôle du gouvernement sur ce qui était autrefois une ville de 35 000 habitants semble désormais assuré. Mais ce qu'il adviendra de ces personnes, et des près de 300 000 autres qui ont fui la province de Quangtri au printemps dernier, n'est pas si certain.

La plupart d'entre eux sont entassés dans une misère misérable dans les camps de réfugiés de Danang, à 100 kilomètres au sud. Ils savent peu de choses sur ce qui s'est passé dans leurs foyers ou sur l'horreur que la guerre y a apportée.

L'entrée de la ville de Quangtri par le sud se fait par la rue Le Huan, qui tire son nom d'un colonel de l'armée sud-vietnamienne qui est mort dans l'une des batailles les plus féroces de l'opération de l'année dernière au Laos. Un panneau la marque encore mais sinon elle et toutes les autres rues de Quangtri sont méconnaissables, indiscernables des décombres.

La Citadelle, il y a seulement six mois, un splendide bâtiment du XIXe siècle en ruine aux épais murs de briques rouges entourés de douves, n'est plus. Il est possible de voir où se trouvaient les murs, mais ils sont déchiquetés et brisés par la force des bombes de moins de 750 et 2 000 livres que les avions américains ont larguées entre fin juin et septembre pour permettre aux troupes sud-vietnamiennes de revenir en arrière. .

A l'intérieur des murs, rien – pas un arbre, pas de bâtiment, pas même un bunker – n'est resté debout.

Dehors, s'étendant à l'est, à l'ouest et au sud aussi loin que la ville le faisait autrefois, il n'y a que des décombres, des cratères de bombes et des arbres déchiquetés.

Les marines qui ont réoccupé la ville en septembre ont hissé des drapeaux jaunes du Sud-Vietnam sur les poteaux téléphoniques brisés, car presque rien d'autre n'est plus haut qu'un homme dans la ville de Quang tri maintenant.

L'enceinte de l'équipe consultative américaine, autrefois réputée pour son excellente cuisine, son cinéma, sa bibliothèque et sa piscine, est un véritable gâchis. Ce correspondant y était allé plusieurs fois dans le passé, mais ne l'a reconnu que par accident, tombant sur l'épave brûlée d'un hélicoptère, qui a identifié la piste d'atterrissage de l'enceinte.

Il n'y a pas de civils à Quangtri. Ils n'ont pas encore été autorisés à revenir, les troupes de l'armée récupèrent l'épave, pour des marchandises à vendre - des bouts de fil de cuivre, des effets personnels laissés dans les maisons par les civils qui ont fui - mais il en reste peu. Les bombardements nord-vietnamiens et les bombardements intensifs américains ont tellement criblé l'épave que même des morceaux de débris sont creusés de trous d'obus.

La route I de Hue à Quang tri traverse une étendue de dunes de sable de 16 km qui est devenue l'avenue de l'horreur.

Il tire son nom des pertes effroyables infligées aux troupes et aux civils sud-vietnamiens en fuite qui se précipitaient vers la sécurité mais se sont retrouvés dans un gantlet le long de l'autoroute au printemps dernier.

De nombreux cadavres sont restés sans sépulture pendant des mois, et un journal de Saigon, Song Thanh, a organisé une campagne de collecte de fonds intitulée « Une tombe pour les morts ». Avec l'argent qu'il a collecté, il a enterré 384 cadavres, selon Nguyen Kinh Chau, le chef du bureau du papier à Hue.

M. Chau était à Quangtri aujourd'hui, avec des volontaires civils pour le projet. Il avait une douzaine de sacs en plastique transparent drapés sur son bras gauche.

"Nous ramassons simplement les morts et enterrons tout ce que nous pouvons trouver, qu'il s'agisse de civils, de militaires ou de soldats communistes", a-t-il déclaré, alors qu'il dirigeait son groupe vers ce qui avait été le lycée de Quangtri.

Partout où ils se tournaient, ils trouvaient des cadavres. Les hommes déposèrent les sacs en plastique sur le sol et se mirent à essayer de mettre les restes de côté. Chacun des morts portait l'uniforme d'un soldat nord-vietnamien.

Mme Tran Thi Sau est une jeune veuve qui vivait avec ses quatre enfants rue Le Van Duyet, près de la Citadelle. Sa maison était une grande maison en briques qui appartenait à sa belle-mère. Son mari était un soldat tué lors de l'offensive de Tel en 1968.

Depuis mai, elle vit dans un camp de réfugiés à Danang. Sa famille a un lit dans un bâtiment en tôle ondulée qui a été construit il y a des années par les Marines des États-Unis et utilisé plus tard par les soldats américains lorsque l'endroit s'appelait Camp Books. Environ 100 autres personnes vivent également dans le bâtiment, qui a à peu près la taille d'une station-service et est ouvert aux intempéries d'un côté.

Mme Sau, qui a dit qu'elle se sentait mal, s'est plainte l'autre jour des conditions dans le camp, en particulier de la mauvaise qualité du riz, que le gouvernement a fourni inexplicablement des semaines en retard en septembre. Ce qui allait finalement arriver, à la fin du mois, était cassé et, selon ses propres termes, « ne convient qu'aux porcs ».

Parlant de Quangtri, elle a déclaré : « Tant que la situation là-haut n'est pas réglée, nous devrons rester ici, même longtemps. Nous attendons l'autorisation du gouvernement pour y retourner. Si nous partions maintenant, sans ordre du gouvernement, nous perdrions notre ration de riz et pourrions être arrêtés en chemin. Mais nous devons revenir en arrière. C'est la terre de nos ancêtres.

« Les soldats nous ont dit que toutes les maisons près de la citadelle avaient été détruites », a-t-elle poursuivi. « Mais si votre mari y était enterré, n'y retourneriez-vous pas ? »

À la mi-juin, avant que les Sud-Vietnamiens ne commencent leurs tentatives pour reprendre la ville de Quangtri, les responsables américains à Danang ont déclaré qu'il y avait eu relativement peu de dégâts.

Mais depuis lors, les avions américains ont entrepris l'un des bombardements les plus lourds de la guerre pour soutenir la reprise de Quangtri. Des numéros de journaux sud-vietnamiens ont été confisqués lorsqu'ils ont rapporté l'information selon laquelle il y avait eu 1 600 frappes B-, 52 et 17 000 frappes aériennes tactiques dans la province de Quang tri. Le gouvernement s'est concentré sur la publicité de la victoire à Quangtri mais en ignorant les coûts.

Les chiffres des victimes des deux côtés sont épouvantables. Selon des responsables alliés, les Nord-Vietnamiens auraient perdu plus de 42 000 tués au cours de la campagne dans les deux provinces du nord du Vietnam depuis le 30 mars.

Les pertes sud-vietnamiennes rien que cet été – depuis le début de la campagne pour reprendre Quangtri le 28 juin – sont d'environ 16 000 tués et 40 000 blessés. Les nord-vietnamiens ont perdu presque toutes les pièces d'artillerie de 130 mm dont ils disposaient au début de leur campagne au printemps dernier, selon des officiers de l'US Air Force, et ont également perdu plus de 500 véhicules blindés, tandis que des pertes similaires sud-vietnamiennes ont toutes été remplacées. par les Américains.

Les forces nord‐vietnamiennes se sont maintenant apparemment déplacées vers le nord, et un champ de bataille semble susceptible de se développer bientôt autour de la base de combat d'Aitu, juste au nord de la ville de Quangtri et de la ville de Dongha, que le président Nguyen Van Thieu lors de sa visite à Quangtri à la mi‐septembre le bois concédé serait plus ou moins un champ de combat permanent.

Au camp de réfugiés de Books à Deming, le commandant, le major Nguyen Van Rao, a déclaré : « Nous encourageons les gens à se déplacer vers le sud plutôt que de penser fortement à y retourner. Le gouvernement travaille sur un plan pour permettre aux gens de retourner dans le sud-est de la province de Quangtri, mais la partie nord, c'est beaucoup plus difficile.

Nguyen Chiem, un agriculteur du district de Hailang à Quangtri, a déclaré : « Nous n'avons plus rien maintenant que nos mains nues. Nos maisons et nos rizières ont toutes été détruites. Maintenant, tout dépend du gouvernement. S'ils nous disent d'y retourner, alors nous y retournerons. S'ils nous disent de rester ici, alors nous resterons. S'ils nous disent d'aller dans le sud pour nous réinstaller, alors nous irons. Si le gouvernement nous aide, nous reconstruirons ce qui a été détruit. Si cela n'aide pas, nous devrons simplement nous débrouiller. »


Les forces sud-vietnamiennes reprennent la ville de Quang Tri - HISTOIRE

Au début de 1972, la politique de « vietnamisation » de Nixon était bien avancée : les forces sud-vietnamiennes avaient commencé à assumer une plus grande responsabilité militaire pour la défense contre le Nord, et les troupes américaines étaient bien engagées dans leur retrait, avec quelque 25 000 personnes encore présentes dans le Sud. Lorsque le Nord-Vietnam a lancé son offensive massive de Pâques contre le Sud fin mars 1972 (le premier effort d'invasion depuis l'offensive du Têt de 1968), son ampleur et sa férocité ont déséquilibré le haut commandement américain. Les soldats sud-vietnamiens inexpérimentés qui occupaient la zone au sud de la zone démilitarisée vietnamienne dans d'anciennes bases américaines, ainsi que les conseillers et les forces de l'armée américaine et du corps des Marines présents, ont dû contrer une invasion conventionnelle massive d'armes combinées.

L'offensive du Nord s'est déroulée simultanément sur trois fronts : Quang Tri, Kontum et An Loc. Dans la zone tactique du I Corps, les chars et l'infanterie du PAVN ont rapidement capturé la ville de Quang Tri et ont envahi toute la province, ainsi que le nord de Thua Thien. Cependant, les forces de l'ARVN se sont regroupées le long de la rivière My Chanh et, soutenues par les frappes tactiques de la puissance aérienne américaine et les raids de bombardiers, ont réussi à stopper l'offensive du PAVN, avant de reprendre la ville dans une contre-offensive sanglante. Basé sur des sources primaires et des récits publiés de ceux qui ont joué un rôle direct dans les événements, ce livre fournit une analyse très détaillée de ce moment clé du conflit vietnamien.Bien que les forces du Sud aient réussi à résister à leur plus grande épreuve jusqu'à présent, le Nord a gagné un territoire précieux au sein du Sud-Vietnam à partir duquel lancer de futures offensives et a amélioré sa position de négociation lors des négociations de paix de Paris.


Le 30 mars 1972, le PAVN lance l'offensive de Pâques contre le Sud-Vietnam. Dans la province de Quảng Trị, début avril, les forces sud-vietnamiennes réussirent à stopper l'avancée du PAVN à Đông Hà. Le 28 avril, le PAVN avait encerclé Quảng Trị et commencé à bombarder la ville et la seule voie d'évacuation était le long de la route 1 avec presque toute la population de 20 000 personnes fuyant la ville. [1] [2] [3]

Les civils sud-vietnamiens ont commencé à fuir Quảng Trị à pied et sur tous les véhicules disponibles formant des colonnes jusqu'à 3 miles (4,8 km) de long. Au même moment, les unités blindées et d'infanterie PAVN de la 324e division se sont déplacées au sud de Quảng Trị de chaque côté de la route 1 en tirant périodiquement sur la route. [3]

Le plus grand groupe de réfugiés s'est rassemblé à Quảng Trị pour évacuation tôt le 29 avril, bien que les trois quarts des personnes dans le convoi étaient des civils, 95 pour cent des véhicules de la colonne étaient des militaires, la majorité étaient des camions de deux tonnes et demie plus un nombre considérable de plateaux, de camions-citernes, de petits camions, de jeeps et de 15 ambulances. Le convoi avait parcouru environ 9,7 km au sud sur l'autoroute 1, à proximité du district de Hải Lăng. À ce stade, le convoi a été attaqué par des tirs directs et indirects de PAVN. Les véhicules de tête ont été immédiatement arrêtés et une confusion de masse s'est ensuivie. La 3e division de l'Armée de la République du Vietnam (ARVN) débordée n'avait pas réussi à organiser la sécurité des flancs du convoi permettant au PAVN d'attaquer, infligeant un coup physique et psychologique aux civils et aux militaires sud-vietnamiens. [4] : 41–2

Le 1er mai, le commandant de la 3e division a donné l'ordre d'abandonner Quảng Trị et toutes les forces de l'ARVN et les civils restants ont abandonné la ville et se sont enfuis vers le sud le long de la route 1 sous le feu du PAVN. Des camions, des véhicules blindés, des bus civils et des voitures en feu ont bloqué l'autoroute et forcé tout le trafic à quitter la route dans une scène que la presse sud-vietnamienne a surnommée "l'autoroute de l'horreur". [5] Un caporal PAVN avec une unité de mortier a rapporté : « Les gens se déplaçaient à bicyclette, à moto et en autobus. Personne n'a pu s'échapper. Un solide mur de matériel roulant militaire et civil de toutes sortes, pare-chocs contre pare-chocs et trois véhicules de front restaient sur la route. Des effets personnels, des équipements individuels et des corps étaient entassés dans les véhicules et éparpillés à côté et à l'est, où des individus avaient tenté de fuir pour se mettre en sécurité. [6]

Le Washington Post a rapporté le 2 mai qu'un poste de commandement régimentaire PAVN au sud de Quảng Trị était entouré de réfugiés capturés utilisés comme boucliers humains contre les attaques alliées. [7]

L'histoire officielle du PAVN indique que « les tirs précis de nos positions d'artillerie à longue portée ont créé une terreur supplémentaire parmi les troupes ennemies. La route 1 de Quảng Trị au nord de la province de Thua Thien est devenue une « autoroute de la mort » pour l'ennemi. » [8]

Au cours de la deuxième bataille de Quảng Trị, les forces sud-vietnamiennes ont avancé de leurs positions sur la ligne My Chanh au nord-ouest de Huế et ont réussi à reprendre la majeure partie de la province de Quảng Trị. La zone étant sous contrôle sud-vietnamien, les journalistes sud-vietnamiens et internationaux ont pu accéder à la zone début juillet et constater les destructions qui avaient eu lieu deux mois auparavant. [2]

Les estimations varient sur le nombre total de civils tués, les journalistes sud-vietnamiens Dương Phục et Vũ Thanh Thủy ont estimé à 5 000 tués, tandis que les responsables de la Croix-Rouge ont évalué le nombre de morts à 2 000, dont des femmes, des enfants, des personnes âgées et des malades évacués des hôpitaux de Quảng Trị. [2] [4] : 41


Offensive de Pâques 1972 de l'armée nord-vietnamienne

Treize ans après que la résolution 15 du gouvernement nord-vietnamien, en janvier 1959, ait déclenché la lutte armée pour conquérir le Sud-Vietnam, le général de l'armée nord-vietnamienne (ANV) Vo Nguyen Giap croyait avoir trouvé l'insaisissable «centre de gravité» il avait cherché. Quatre ans plus tôt, avec l'offensive du Têt de 1968, il avait pensé que c'était la relation entre le peuple sud-vietnamien et son gouvernement. Mais le « Grand soulèvement général » sur lequel il comptait ne s'est jamais matérialisé, et ses auxiliaires de guérilla Viet Cong (VC) ont été anéantis dans le processus.

Mais cette fois, ce serait différent. Depuis cette débâcle, les États-Unis avaient entamé un processus de ce qu'ils appelaient la « vietnamisation » c'est-à-dire la remise de la guerre à une armée sud-vietnamienne réarmée et équipée tandis que les Américains se retiraient progressivement. À partir de 1969, les divisions de combat de l'armée américaine et de la marine ont commencé à quitter le Vietnam. En 1970, les deux divisions marines étaient parties et, en 1972, les effectifs américains dans le pays étaient passés d'un pic de 550 000 à quelque 75 000. Les seules unités de combat terrestre de l'armée américaine qui restaient au Vietnam étaient la 196e brigade d'infanterie légère et la 3e brigade de la 1re division de cavalerie (aéromobile). L'US Air Force et les unités navales avaient également été réduites.

Il est apparu qu'un centre de gravité classique s'était créé : la relation entre le Sud Vietnam et son allié américain. Non seulement la majorité des forces militaires américaines avait été retirée, mais l'opinion publique et le Congrès américain s'étaient radicalement opposées à la guerre, et les chances d'une réintervention américaine semblaient être nulles. Il ne restait plus que la NVA à administrer le coup de grâce.

Et c'est pour cela que leur opération Nguyen Hue a été conçue. Mieux connue sous le nom d'« offensive de la marée de Pâques », elle a abandonné tout prétexte de guérilla. Au lieu de cela, il s'agissait d'une invasion transfrontalière NVA multidivisions à trois volets, bien soutenue par des chars et de l'artillerie lourde. Le général Giap engagea six divisions ANV dans l'attaque du I Corps dans la partie nord du Sud-Vietnam. Trois autres divisions ANV ont reçu l'ordre de frapper dans le II Corps dans le centre du Sud-Vietnam, et une autre force de trois divisions ANV/VC attaquerait dans le III Corps au nord de Saigon.

Pour l'attaque du I Corps, la 308e division d'élite, un vétéran de Dien Bien Phu, et la 304e division étaient sur le point de se déplacer dans la province de Quang Tri tandis que la division 324B avait la tâche de suivi d'attaquer l'armée de la République du Vietnam ( ARVN) positions de la 1ère division à l'ouest de la ville de Hue. Dans les semaines qui ont précédé l'invasion, l'ANV était occupée à mettre en place un vaste réseau antiaérien autour de ses zones de rassemblement au nord de la DMZ (zone démilitarisée entre le nord et le sud du Vietnam) pour protéger leurs forces de deuxième échelon vulnérables et leurs trains logistiques des frappes aériennes américaines attendues. . En février 1972, la NVA dans la DMZ a tiré plus de 50 missiles SAM SA-2 de fabrication soviétique, abattant trois F-4 américains.

Le 30 mars 1972, les trois divisions de l'ANV traversèrent la DMZ dans la partie nord du Sud-Vietnam, pour être rejointes, fin avril, par trois autres divisions. Face à eux se trouvait la 3ème Division ARVN récemment activée, composée d'une combinaison d'autres unités ARVN et de forces locales. La 3ème Division était généralement responsable de la défense de la province de Quang Tri, et deux de ses trois régiments, le 56ème et le 57ème, avaient été activés moins de six mois auparavant, avec seulement le 2ème Régiment, récemment transféré de la crack 1ère Division ARVN, avoir une véritable expérience de combat. Les deux nouveaux régiments occupaient une série de points d'appui au sommet d'une colline et de bases d'appui-feu immédiatement au sud de la DMZ surplombant toutes les principales voies d'accès. Avant l'attaque, l'artillerie à longue portée ANV et les roquettes pleuvent sur tous les avant-postes de la 3e division. Par malheur, deux des régiments de la 3e Division étaient en train d'échanger leurs positions à ce moment précis, et alors que les salves de l'artillerie de l'ANV commençaient à tomber, ils ont attrapé des milliers de soldats de l'ARVN à découvert. Les trois divisions ANV, soutenues par des chars et de l'artillerie automotrice à une échelle jamais vue auparavant au Vietnam, ont traversé la DMZ le long de la rivière Ben Hai et se sont dirigées vers le sud dans la province de Quang Tri.

Les unités non testées de la 3e Division, entraînées uniquement pour faire face à l'infiltration ennemie, n'étaient pas psychologiquement préparées à gérer les tirs d'artillerie massive sur leurs positions, et encore moins à affronter les vagues de chars ennemis. Les unités clés, en particulier les unités de commandement et de logistique à l'arrière, ont paniqué et se sont effondrées aux premières explosions de l'artillerie ennemie. Les mauvaises performances des batteries d'artillerie de l'ARVN situées le long de la série de sommets et de bases de feu au sud de la DMZ ont été particulièrement douloureuses. Étant donné la tâche de fournir un appui-feu et des missions de contre-batterie indispensables, les artilleurs vietnamiens se sont réfugiés contre l'artillerie ANV au lieu de rester à leurs armes. Le faible temps couvert a initialement empêché tout soutien aérien sud-vietnamien ou américain efficace, de sorte que le seul appui-feu provenait d'un destroyer américain situé à quelques kilomètres de la côte dans le golfe du Tonkin.

Au deuxième jour de Nguyen Hue, la situation le long de la DMZ était critique. La confusion générale et la tendance des commandants de terrain de l'ARVN à minimiser leur mauvaise fortune ont conduit les hauts responsables militaires sud-vietnamiens et américains à Saigon initialement à rejeter l'invasion à travers la DMZ comme une attaque de diversion et à croire que la véritable poussée du Nord anticipé L'offensive vietnamienne aurait lieu dans les hauts plateaux du centre plus au sud.

Le 2 avril, l'ANV avait envahi toutes les bases de tir de la DMZ et s'était ensuite dirigée vers la capitale provinciale de Quang Tri. Avec les forces sud-vietnamiennes en pleine retraite, des renseignements essentiels sur l'itinéraire et la disposition des forces de l'ANV ont été perdus, forçant l'US Air Force à maintenir une couverture aérienne continue sur toute la zone d'opération de la 3e Division. À la suite d'une série de petits affrontements à la périphérie de Quang Tri le 27 avril, les Nord-Vietnamiens ont lancé une campagne sur plusieurs fronts contre la région de Dong Ha-Quang Tri.

Le manque d'agressivité sud-vietnamienne jusqu'à présent a produit une accalmie sur le champ de bataille, permettant à l'ANV de réorganiser ses forces et de remplacer les lourdes pertes qu'elles avaient subies lors des frappes aériennes américaines. L'ANV a profité du mauvais temps de vol pour frapper lorsque la puissance aérienne tactique serait la moins efficace. À la suite d'un barrage d'artillerie et de mortiers, les Nord-Vietnamiens prennent Dong Ha le 28 avril, forçant les défenseurs sud-vietnamiens à se retirer dans la citadelle de Quang Tri. Là, l'ARVN a poursuivi ses actions défensives tandis que les aviateurs profitaient du ciel dégagé pour organiser des frappes aériennes concentrées - jusqu'à 200 sorties par jour.

Le lendemain, l'équivalent de quatre divisions ANV montent leur avance finale sur Quang Tri. Face aux attaques massives d'artillerie (plus de 4 500 obus sont tombés sur la ville en une journée) et aux attaques d'infanterie appuyées par des chars, les défenseurs sud-vietnamiens se sont effondrés et ont pris la fuite, laissant des quantités substantielles d'armes et de fournitures intactes. Le 56th Regiment vert se rend aux communistes, obligeant ses deux conseillers américains à s'enfuir en hélicoptère.

Le 1er mai, face à l'attaque de l'ANV, toutes les forces militaires sud-vietnamiennes ont abandonné Quang Tri. Les troupes communistes ont ensuite continué à se déplacer plus au sud, se mettant en position de menacer Hue par l'ouest et le sud-ouest. Le contingent de Marines sud-vietnamiens partageant la défense de Quang Tri s'était retiré de manière ordonnée, mais la 3ème Division ARVN s'est complètement effondrée pendant la retraite.

Alors que l'air tactique allié pilonnait les positions de l'ANV avec grand effet, les forces sud-vietnamiennes, dirigées par un commandant éprouvé, le général Ngo Quang Troung, se réorganisèrent autour de Hue et lancèrent plusieurs attaques réussies contre les forces communistes prêtes à se déplacer vers l'ancienne capitale. Les Nord-Vietnamiens ont fait plusieurs trajets sur Hue à la fin du mois de mai, le plus notable ayant eu lieu le 29 mai, mais cela a échoué lorsque les Sud-Vietnamiens, bien qu'inférieurs en nombre, ont repoussé les Nord-Vietnamiens de l'autre côté de la rivière des Parfums. Incapables de prendre Hue et chancelant sous le poids destructeur des frappes américaines B-52, les Nord-Vietnamiens se sont retirés de leur position dans le nord du Sud-Vietnam. Le 28 juin, les forces de Troung avancent vers le nord et se battent pour prendre Quang Tri.

Pendant ce temps, l'ANV avait lancé le deuxième effort de son plan de bataille dans le II Corps dans les Central Highlands. La 320e division ANV, soutenue par des chars et des armes anti-aériennes, a balayé la frontière laotienne et a avancé sur la ville de Kontum, mutilant gravement la 22e division de l'ARVN dans le processus. La 22e division était divisée entre les Highlands et la côte, où elle avait encore des missions de sécurité de zone, et était plus ou moins découpée en détail (c'est-à-dire qu'elle avait vaincu une unité à la fois).

La 320e division de l'ANV a attaqué plus d'une douzaine d'avant-postes de l'ARVN au sud-ouest de Kontum et a bloqué les routes 14 et 19. L'ANV a pu occuper la partie nord de la province côtière de Binh Dinh et capturer Dak To dans la province des hautes terres de Kontum, avant de se déplacer sur la ville de Kontum elle-même et l'entourant. À Kontum, le commandant nouvellement affecté des défenses de la région, le colonel Ly Tong Ba, a trouvé qu'il était presque impossible de contrôler les nombreuses unités diverses sous son commandement. Il avait un mélange de forces aéroportées, rangers, territoriales et blindées, ainsi qu'un régiment de sa propre 23e division.

La première attaque majeure sur Kontum elle-même a eu lieu le matin du 14 mai. Des unités de la taille d'un bataillon de soldats de l'ANV soutenues par deux colonnes de chars ont attaqué depuis le nord et le nord-ouest. Les défenseurs sud-vietnamiens, utilisant des armes antichars portatives et soutenus par des chasseurs-bombardiers, ont pu faire face aux chars et ont tenu bon. Des attaques similaires ont été lancées puis interrompues par les défenseurs de Kontum et par la puissance aérienne américaine et sud-vietnamienne au cours des jours suivants. L'introduction du missile antichar TOW (lancement par tube, suivi optique, filoguidé) a été particulièrement utile contre les chars nord-vietnamiens. Ces missiles, lancés depuis des hélicoptères de l'armée américaine et guidés vers leurs cibles par les pilotes, ont donné aux alliés un grand avantage en étant capables de retirer les chars NVA alors qu'ils se dirigeaient vers l'attaque. Sur les 101 premiers tirs, 89 ont touché directement les chars et les camions ennemis. Jusqu'au 12 juin, l'armée américaine a revendiqué 26 chars tués par les missiles lancés par hélicoptère, dont au moins 11 T-54 dans la région de Kontum.

À mesure que chaque attaque ennemie était repoussée, le moral des défenseurs de Kontum augmentait tandis que les commandants de l'armée nord-vietnamienne devenaient de plus en plus frustrés par leur manque de progrès. Poursuivant leur attaque, les unités de l'ANV entourant Kontum ont assiégé la ville, larguant plus de 1 000 obus d'artillerie et de roquettes sur les défenseurs, et ont pu s'emparer de certaines parties de la ville et fermer l'aéroport, nécessitant le réapprovisionnement des défenseurs en hélicoptère. Finalement, incapables de briser la résistance de l'ARVN et dévastés par les frappes aériennes tactiques et surtout les raids B-52, les Nord-Vietnamiens se sont éloignés de Kontum durant la première quinzaine de juin. Des combats sporadiques se sont poursuivis, mais à la mi-juillet, l'autoroute reliant Kontum et Pleiku a été dégagée et les convois armés ont à nouveau pu circuler entre les deux villes.

Le troisième volet de l'attaque ANV a commencé le 2 avril, alors que la 5e division ennemie, composée à la fois d'unités Viet Cong et ANV, pénétrait dans le nord de la province de Tay Ninh au sein du III Corps et attaquait la base d'appui-feu de Lac Long. En l'espace de deux jours, les communistes contrôlaient effectivement les positions clés de la province et pouvaient diriger leur attention vers leurs principaux objectifs, les villes et les aérodromes de Loc Ninh, An Loc et Quan Loi, ainsi que des positions à cheval sur la route 13, la route principale. reliant la région à Saigon. Comme ailleurs, les communistes ? les principaux objectifs étaient d'établir un gouvernement régional et de mieux se positionner pour les pourparlers de paix ultérieurs. La ville de Loc Ninh, située près de la frontière cambodgienne, est tombée en quelques jours et est par la suite devenue la capitale du Gouvernement révolutionnaire provisoire du Sud-Vietnam (PRGSVN), une distinction qu'elle a détenue jusqu'à sa dissolution par les Nord-Vietnamiens après la guerre.

Après avoir sécurisé cette ville, l'ANV se dirigea vers son objectif militaire principal, la petite capitale provinciale d'An Loc, vers laquelle la plupart des unités ARVN de la région s'étaient retirées. Ici, la ville a été sondée par la 9e division ennemie, tandis que la 7e division, un mélange de Viet Cong et de l'ANV, a bloqué avec succès la route 13 à environ 25 kilomètres au sud. Le 13 avril, avec leur voie d'évacuation effectivement coupée, les cinq régiments ARVN de la ville et environ 10 000 civils se sont retrouvés sous un siège qui allait durer 95 jours.

Soutenus par les frappes aériennes américaines B-52 et les frappes aériennes tactiques américaines et sud-vietnamiennes, les défenseurs d'An Loc ont pu tenir le coup alors que la puissance aérienne américaine a effectivement brisé les concentrations de troupes de l'ANV autour de la ville. Une lettre capturée, écrite à la main par le commissaire politique de la 9e division de l'ANV à son quartier général supérieur, rapportait que les frappes aériennes tactiques alliées et les frappes V-52 avaient été incroyablement dévastatrices. Finalement, les forces communistes ont levé leur siège le 11 juillet et se sont retirées dans leurs bases au Cambodge.

Pour les États-Unis, et en particulier pour le président Richard Nixon, l'invasion n'aurait pas pu survenir à un pire moment. Bénéficiant de succès de politique étrangère à l'étranger mais d'une économie chancelante à l'intérieur, le président n'aurait tout aussi tôt pas eu à s'occuper de la question du Vietnam. Politiquement, comme l'avait prévu le général Giap, il était impossible de réintroduire suffisamment de troupes de combat américaines pour endiguer la campagne de l'ANV. La principale contribution des États-Unis à l'effort sud-vietnamien, outre le soutien politique et matériel, serait l'appui-feu sous forme de tirs navals de navires américains au large des côtes vietnamiennes et, plus important encore, de puissance aérienne.

Le rôle décroissant des États-Unis dans la guerre du Vietnam au cours de cette période de vietnamisation avait laissé les ressources aériennes américaines à une fraction de leur force passée en Asie du Sud-Est. Avant le début de l'offensive, trois escadrons de chasseurs-bombardiers F-4 et un seul escadron d'avions d'attaque A-37 constituaient la présence de l'US Air Force au Vietnam, soit un total de 76 avions. Les actifs de la marine et de l'aviation des États-Unis situés dans le pays et au large des côtes vietnamiennes ont augmenté ce total.

Fort de sa réputation et de sa politique de vietnamisation en jeu, Nixon a mis en place un renforcement massif de la puissance aérienne en Asie du Sud-Est et un élargissement des cibles éligibles. Le 6 avril, des chasseurs-bombardiers américains ont attaqué des cibles militaires à 100 kilomètres au nord de la zone démilitarisée. Alors que les ressources aériennes disponibles effectuaient leurs frappes à la fois pour soutenir les unités de l'ARVN assiégées et contre des cibles au Nord-Vietnam, des escadrons d'avions militaires américains se sont redéployés depuis leurs bases au Japon, en Corée, aux Philippines et sur le continent américain. Simultanément, d'autres porte-avions se sont dirigés vers le Vietnam pour rejoindre les deux déjà stationnés là-bas, jusqu'à ce qu'à la fin du printemps, six porte-avions, chacun avec environ 90 engins, opèrent au large des côtes.

Le renforcement de la flotte de B-52 à la base aérienne d'Anderson à Guam et à U-Tapao en Thaïlande a été particulièrement précieux. En février 1972, lorsque les États-Unis ont commencé à recevoir des rapports sur le rassemblement des forces de l'ANV, le Strategic Air Command a renvoyé des ravitailleurs B-52 et KC-135 dans le Pacifique à partir de cinq bases américaines. En plus de compenser les accumulations communistes d'hommes et de fournitures, les déploiements étaient la preuve que les États-Unis ne resteraient pas les bras croisés lors d'une importante attaque nord-vietnamienne.

La puissance aérienne tactique des États-Unis enrayait la marée de l'invasion communiste, mais elle ne la faisait pas reculer. Pendant que les forces terrestres de l'ARVN tenaient, elles n'étaient pas en état de chasser l'ANV du Sud-Vietnam. Si les États-Unis devaient arrêter le Nord-Vietnam, ils devraient augmenter considérablement leur pression. Au lieu de se concentrer sur la situation tactique sur le champ de bataille, les États-Unis devraient frapper le Nord à une échelle stratégique.

En mai 1972, Nixon est allé à la télévision nationale pour dire au peuple américain que pour amener le gouvernement du Nord-Vietnam à la table de la paix, les États-Unis prendraient les mesures appropriées pour mettre fin à la capacité du Nord de poursuivre la guerre. Parmi les principales de ces étapes figuraient l'exploitation minière de tous les ports nord-vietnamiens, l'interdiction de l'approvisionnement du nord par les forces américaines, la coupure des lignes de chemin de fer et de communication et la reprise des bombardements dans le nord.

L'opération Pocket Money, l'exploitation minière des ports du Nord-Vietnam, a commencé le 9 mai. Union, il est temps de partir. Il n'en resta que cinq, et plusieurs navires, y compris soviétiques, furent par la suite endommagés. Étant donné qu'au cours de l'année précédente jusqu'à 85 pour cent de toutes les importations étaient arrivées par le port de Haiphong, y compris tout le pétrole, il s'agissait d'un blocus d'une efficacité dévastatrice.

Couper les lignes de chemin de fer et de communication et interdire les approvisionnements terrestres a été accompli avec beaucoup plus d'effet que lors des tentatives plus tôt dans la guerre. Cela était principalement dû à l'introduction de munitions à guidage de précision, communément appelées dans la presse "bombes intelligentes". une précision extrême jamais appréciée sur le champ de bataille. Des cibles clés auparavant restreintes en raison de leur proximité avec des frontières étrangères ou des zones civiles pourraient désormais être attaquées.

La centrale hydroélectrique de Lang Chi de construction soviétique, située à 100 kilomètres au nord-ouest de Hanoï sur le fleuve Rouge, était capable de fournir jusqu'à 75 % de l'électricité de Hanoï, mais la rupture de son barrage pourrait noyer jusqu'à 23 000 civils. Le 10 juin, des bombardiers laser F-4 ont fait passer 12 Mk .84 à travers le toit de 50 pieds sur 100 pieds du bâtiment principal, détruisant les turbines et les générateurs de l'usine sans fissurer le barrage.

Des défenses sud-vietnamiennes raides à An Loc et Kontum, une contre-attaque énergique autour de Quang Tri et l'effet paralysant de la puissance aérienne américaine ont stoppé l'offensive au début de l'été. Les Nord-Vietnamiens ont abandonné leurs sièges de Kontum et d'An Loc à la mi-juin. En septembre, les forces sud-vietnamiennes ont pu reprendre les restes de la ville de Quang Tri à une force communiste symbolique. En fin de compte, les forces nord-vietnamiennes n'ont pu conserver que deux villes de district, Loc Ninh et Dong Ha.

À la fin de l'été 1972, le gouvernement de Hanoï et l'administration Nixon ressentaient le besoin de compromis. Les communistes ? l'emprise de la victoire décisive n'avait pas été suffisante, ses ports restaient effectivement bloqués et ses deux principaux alliés dans le monde communiste se distinguaient de la bataille au nom de meilleures relations avec les États-Unis.

L'invasion de 1972 a vu la première utilisation ennemie de blindés massifs coordonnés avec l'infanterie et l'artillerie d'une manière que les généraux américains, entraînés à la guerre mécanisée à l'européenne, seraient tout à fait familiers. En fait, l'invasion ouverte par le Nord s'est avérée être l'opportunité dont les militaires et les planificateurs américains rêvaient depuis longtemps : attirer les communistes insaisissables au grand jour dans une bataille conventionnelle et décisive. Ce n'est que dans ce type de conflit que les États-Unis pourraient? énorme avantage en termes de puissance de feu et de mobilité soit exploité efficacement.

Les Nord-Vietnamiens avaient un grand avantage sur le champ de bataille du Sud en raison de leur artillerie. Les Nord-Vietnamiens ont déployé trois régiments d'artillerie totalisant plusieurs centaines de canons pour accompagner l'équivalent de deux régiments de chars et 17 régiments d'infanterie. Le canon de 130 mm de fabrication soviétique pouvait faire beaucoup de dégâts. Il avait une portée effective de 27 500 mètres et pouvait surpasser pratiquement toutes les pièces d'artillerie des armées sud-vietnamiennes équipées des États-Unis et des États-Unis.

En termes d'équipement, les Sud-Vietnamiens étaient équivalents, sinon supérieurs dans certains domaines, à leurs frères du Nord. Le problème majeur dont souffrait l'ARVN était le leadership, en particulier aux niveaux supérieurs. Trop souvent au cours de la bataille, mais aussi tout au long de la guerre, les chefs de bataillon, de régiment et de division souffrent d'indécision à des moments cruciaux. Les commandants sur le terrain ont également fait preuve d'un manque d'agressivité et d'initiative sur le champ de bataille, préférant laisser la puissance aérienne américaine et sud-vietnamienne affronter les forces ennemies plutôt que de les engager eux-mêmes.

Le souci extrême des Vietnamiens de sauver la face a également contribué à leur réticence à prendre des risques ou à assumer la responsabilité personnelle de leurs actes. Cette croyance a probablement contribué aux premiers succès des Nord-Vietnamiens puisque la direction de l'ARVN était réticente à rapporter la réalité de la situation.

Ce mauvais leadership s'est directement traduit par un moral médiocre parmi les soldats de première ligne qui devraient se battre et mourir si les forces sud-vietnamiennes repoussaient les envahisseurs. Malgré cet inconvénient, cependant, à la fin, l'ARVN, encouragé par la présence du soutien aérien américain, a tenu.

Alors que l'offensive s'arrêtait, le gouvernement et l'armée du Nord-Vietnam ont dû faire le point sur ce que leur effort leur avait gagné et ce qu'il leur avait coûté. Les analystes estiment qu'entre 50 000 et 75 000 NVA sont morts à la suite de l'opération Nguyen Hue. Autant ou plus ont été blessés, et les pertes de matériel massives comprenaient plus de 700 chars.

Giap avait fait une erreur de calcul majeure, qui lui coûterait son travail. L'histoire montrera plus tard que toute l'offensive d'Eastertide n'était probablement pas nécessaire. Si les Nord-Vietnamiens avaient attendu encore un an ou deux jusqu'à ce que les États-Unis se soient complètement désengagés du Vietnam, puis envahis, ils auraient probablement réussi. L'effondrement de l'armée sud-vietnamienne en 1975 a montré trop clairement la fragilité du Sud-Vietnam « vietnamisé » une fois que les États-Unis n'étaient pas là pour offrir leur soutien.

Cet article a été écrit par James Moore et initialement publié dans le numéro de février 1992 de Viêt Nam Magazine. Pour plus d'articles, assurez-vous de vous abonner à Viêt Nam Magazine aujourd'hui !


Attaque de la ville de Quang Tri pendant la guerre du Vietnam

S'insinuant dans Quang Tri, les 20 commandos d'élite du peloton de sapeurs communistes ont frappé à 0200 heures le 31 janvier 1968, frappant des points critiques dans toute la ville. L'assaut surprise était le fer de lance d'une attaque plus importante contre la province la plus septentrionale du Sud-Vietnam. L'infanterie de l'armée nord-vietnamienne était prête à l'extérieur des limites de la ville. La capture de la ville de Quang Tri ouvrirait une voie d'attaque à travers la ville stratégiquement importante de Hue.

Le haut commandement communiste, ainsi que de nombreux médias américains, s'attendaient à ce que les soldats sud-vietnamiens prétendument démotivés et mal dirigés de l'armée de la République du Vietnam qui défendaient la ville de Quang Tri fondent. Au lieu de cela, les troupes de l'ARVN sont restées, ont combattu et ont tenu la ville. Comme les GIs de Bastogne lors de la bataille des Ardennes en 1944, les parachutistes sud-vietnamiens sont devenus un brise-lames contre le déluge communiste, résistant et attendant les secours. Ils ont tenu le fort jusqu'à ce que, comme dans le vieil ouest américain, des soldats de cavalerie viennent à la rescousse, cette fois avec le grondement des pales de rotor.

Capitale de la province du même nom, Quang Tri se trouvait à environ 20 kilomètres au sud de la DMZ, le long de la rive est de la rivière Thach Han. La ville, qui était la plus grande de la province, s'est développée en un important centre de communication et de logistique pendant la guerre. Il était situé sur la route nationale côtière, la route 1, coincée entre les routes provinciales 560 à l'ouest et 555 à l'est. Le réseau routier, corridors nord-sud et est-ouest, passait par Quang Tri. De forme carrée avec une citadelle, la ville de Quang Tri se dressait comme une miniature de Hue, l'ancienne capitale impériale. Plus important encore, Quang Tri était situé à seulement 45 miles au nord de Hue. Quang Tri a été construit sur la plaine côtière, et donc vulnérable aux attaques de toutes les directions. Malgré la présence d'unités de la marine et de l'armée américaines dans la zone tactique du I Corps (I CTZ), la défense de la petite ville était entre les mains de la 1ère division ARVN.

La 1ère Division avait opéré autour de Hue depuis la création de l'unité. Beaucoup d'Américains la considéraient comme la meilleure division de l'ARVN. Comme les divisions blindées lourdes de l'armée américaine pendant la Seconde Guerre mondiale, la 1ère division ARVN était une exception à l'organisation militaire standard. Chaque régiment avait quatre bataillons au lieu des trois standards.

Le lieutenant-général Hoang Xuan Lam, un officier de qualité et un vétéran, était le général commandant du I Corps. Le chef de la province de Quang Tri, le lieutenant-colonel Nguyen Am, était auparavant commandant du 1er régiment d'infanterie de l'ARVN, qui était stationné à Quang Tri. L'ancienne relation d'Am's avec l'unité porterait ses fruits dans la bataille à venir.

Les conseillers américains ont évalué le 1er régiment d'infanterie, commandé par le lieutenant-colonel Nguyen Huu Hanh, comme le plus faible de la 1re division. La 3e division de marine américaine, dans un rapport vers la fin de 1967, a noté que "Hanh avait une réputation médiocre mais n'était pas incompétent". Au début de 1968, le 1er régiment d'infanterie participait au programme de développement révolutionnaire, pour lequel Hanh avait engagé deux bataillons. Ceux-ci étaient dispersés et immergés dans de nombreux villages au nord et au nord-ouest de Quang Tri. Pour compenser, Lam avait attaché le 9th Airborne Battalion de l'ARVN au commandement de Hanh’s.

Activé le 1er octobre 1965, le 9th Airborne Battalion faisait partie de la 1st Airborne Brigade de l'ARVN. Les parachutistes étaient tous des volontaires, avec neuf semaines d'entraînement au combat intensif au centre d'entraînement aéroporté, couronné par une école de saut de trois semaines à la base aérienne de Tan Son Nhut. Les troupes aéroportées étaient des vétérans de haute qualité qui recevaient un meilleur salaire, des rations, des armes, des logements et des prestations familiales que le simple soldat ARVN. Hanh disposait également d'unités supplémentaires pour la défense de la ville. Une compagnie de la Police nationale de campagne était cantonnée dans la ville proprement dite. L'escadron de transport de troupes blindé du 1er régiment était stationné à l'intérieur de Quang Tri, et les forces régionales et populaires étaient également disponibles.

Hanh a déployé ses forces pour masquer la ville. Ses 2e et 3e bataillons ont mené des missions de sécurité au nord et au nord-ouest de la ville, tandis que le 9e bataillon aéroporté a cantonné au nord-est de la ville dans le hameau catholique de Tri Buu. Le 1er bataillon, avec l'escadron APC, gardait les installations militaires dans la banlieue ouest de Quang Tri’s. La police nationale patrouillait dans toute la ville proprement dite. Le CP du 1er Régiment a été établi à La Vang, à l'est de la route 1.

Les Marines américains opéraient dans la CTZ depuis 1965. La 3e division des Marines couvrait toute la province de Quang Tri. Avec des unités réparties le long de la DMZ et de l'autoroute 1, ainsi que leur engagement dans les opérations de pacification et la défense de la base de feu de Khe Sanh, les Marines étaient à bout de souffle. Comme l'histoire officielle du Corps des Marines décrit la situation : « La 3e Division des Marines n'avait aucun homme à revendre pour la défense de la ville de Quang Tri, ce qui était une responsabilité de l'ARVN. Les Marines ont déployé des unités à portée de mortier et de tireur d'élite pour protéger les zones vitales de la ville.

Juste avant le Têt, le général William Westmoreland a pris des mesures importantes pour renforcer le I Corps. Après avoir évalué à la fois les rapports de renseignement et les documents ennemis capturés, Westmoreland pensait que la principale menace se trouvait dans l'extrême nord. Associated Press a rapporté la pensée de Westmoreland le 17 janvier 1968 : « Westmoreland a déclaré qu'il s'attendait à la prochaine grande campagne communiste dans les régions les plus au nord du I Corps, principalement dans les provinces de Quang Tri et Thua Thien, juste en dessous de la DMZ.

Westmoreland prévoyait de déplacer sa « première équipe », l'ensemble de la 1re division de cavalerie (aéromobile), dans le I Corps. La 3e brigade de la division était déjà là, rattachée à la 23e division d'infanterie (américaine). La 1 brigade, à Bong Son, a reçu l'ordre le 17 janvier de se déplacer dans la région de Hue-Phu Bai le 25 janvier, elle s'est déplacée plus au nord dans la région de Quang Tri. La 2e brigade, quant à elle, est restée engagée dans une opération dans la région de Binh Dinh, et Westmoreland a rattaché la 2e brigade de la 101e division aéroportée à la 1re division de cavalerie.

Le colonel Donald V. Rattan commandait la 1ère brigade de la 1ère Air Cav’s. Étant donné que la menace perçue dans la province se concentrait sur les régions frontalières, il n'a pas reçu la mission de sécuriser la ville. Rattan était en communication constante avec le conseiller provincial américain, Robert Brewer, qui a aidé à coordonner les actions des unités sud-vietnamiennes et américaines ainsi que le programme d'appui aux opérations civiles et au développement rural.

Rattan a positionné ses bataillons au sud et à l'ouest de la ville de Quang Tri. Le 1er bataillon, 8e de cavalerie (1-8), couvrait la zone de base de tir 101, à l'ouest de Quang Tri. Le 5e bataillon du 502e d'infanterie (5-502), de la 101e division aéroportée, couvrait la zone d'atterrissage Betty, à environ trois milles au sud-ouest de Quang Tri, tandis que les 1-12 et 1-5 de cavalerie avaient les mains libres pour manœuvrer contre tout ennemi. les forces. Alors que les unités américaines et vietnamiennes s'occupaient de la pacification, des missions de recherche et de destruction et de l'amélioration de leur base logistique, quelque 21 000 soldats ANV répartis en neuf régiments ont été déployés pour frapper la petite ville de Têt.

Le général Vo Nguyen Giap, ministre de la Défense du Nord-Vietnam et architecte de l'offensive du Têt, se préparait pour la campagne depuis l'été 1967. L'objectif de Giap était la capture de Hue en tant que pivot de l'offensive ambitieuse et victorieuse de la guerre. . Comme Anvers lors de l'offensive d'Adolf Hitler en 1944 dans les Ardennes, Hue était à la fois une cible politique et militaire. La route terrestre directe vers Hue s'étendait le long des plaines côtières sur la route 1. Comme Bastogne, Quang Tri était une plaque tournante de transport cruciale, qui devait être prise pour faciliter l'offensive communiste. Sa capture ouvrirait une avenue pour le front B-9, une force de la taille d'un corps juste au nord de la DMZ, pour avancer le long de la côte le long de la route 1 pour capturer Hue.

Le plan visant à envahir Quang Tri prévoyait une opération conjointe de la NVA et du Viet Cong. Un peloton du 10e bataillon de sapeurs ANV infiltrerait la ville la nuit et frapperait des points clés, juste avant l'attaque principale de quatre bataillons du 812e régiment de la division NVA 324B et du 814e bataillon VC. La division 324B, composée principalement de volontaires du sud, a été classée par le renseignement américain comme l'une des meilleures unités de l'ANV.

Les sapeurs étaient la force d'élite de l'ANV. Ce sont des unités de sapeurs qui ont mené l'assaut de 1954 sur Dien Bien Phu. Les pelotons de sapeurs attachés aux bataillons d'infanterie avaient pour mission de franchir les obstacles et de mener des attaques sur les positions bâties. Les stagiaires de ces bataillons ont reçu jusqu'à trois mois de formation spéciale dans une base près de Son Tay, au nord du Vietnam, ou sur le tas avec leurs unités dans le sud. Formée pour se déplacer dans un silence complet, une unité de sapeurs était une force du génie d'assaut conçue pour s'opposer à une force plus importante. Typiquement, une telle unité se composait d'un élément de sécurité, d'un élément d'assaut, d'un élément d'appui-feu et d'une réserve.

Les quatre bataillons du NVA 812th Regiment, K-4, K-5, K-6 et K-8 (détachés du NVA 90th Regiment), se composaient de trois compagnies d'infanterie de 130 hommes chacune. Avec les compagnies de signalisation, de reconnaissance et de soutien aux armes lourdes, le régiment totalisait environ 2 600 hommes pour l'assaut. Le 814e bataillon VC de 600 hommes frapperait du nord-est, tandis que le bataillon K-4 frapperait de l'est et le bataillon K-6 du sud-est. Le bataillon K-8 a été blindé dans le nord-ouest et le bataillon K-5 est resté en réserve dans le sud-est, avec la compagnie d'armes lourdes.

L'insertion inattendue de la 1st Cavalry Division dans le I Corps en janvier n'a pas amené l'ANV à modifier ses plans. Engagé dans l'assaut total dans tout le I Corps, Giap a pris le pari. La capture de Quang Tri, avec son réseau routier et l'un des deux seuls grands aérodromes de la province, était essentielle pour que l'offensive puisse s'enfoncer profondément dans le Sud-Vietnam. Tout au long du mois de janvier, les unités NVA et VC se sont méticuleusement infiltrées à proximité des villes et villages qu'elles attaqueraient. Le 812e régiment de l'ANV s'est d'abord infiltré dans les hameaux et la campagne autour de la ville de Quang Tri, puis a envoyé des milliers de « personnes locales » dans la ville.

Cet indicateur n'est pas passé inaperçu auprès de l'ARVN. Le 28 janvier, le général Lam s'est rendu à Quang Tri et a consulté le lieutenant-colonel Am. Ils ont décidé de placer la ville en état d'urgence et d'imposer la loi martiale. Le colonel Am a également fourni des armes à divers cadres et fonctionnaires du gouvernement. Les deux agents ont ensuite attendu et guetté la frappe qu'ils ont sentie se cacher juste hors de vue.

Lorsque les 20 sapeurs de l'ANV ont frappé Quang Tri le matin du 31 janvier, ils ont détruit les lignes de communication et attaqué des points critiques. Ils avaient l'intention de créer un avantage encore plus grand pour l'attaque surprise simultanée du 812e Régiment. Mais en raison de la pluie, des ruisseaux gonflés et de la méconnaissance du terrain, le bataillon K-4 n'a lancé son assaut qu'à 04 h 20. Pendant l'intervalle de deux heures, les Sud-Vietnamiens se sont concentrés sur les sapeurs. La police locale a isolé le peloton de sapeurs et, après une violente fusillade, a capturé les quelques survivants restants. Avec l'élimination des sapeurs, Hanh a ordonné aux unités régulières de l'ARVN de se tenir debout pour l'assaut attendu.

À 04h20, des attaques à la roquette et au mortier ont touché des bases à l'intérieur et à l'extérieur de la ville. Le 812th Regiment attaque sur plusieurs axes. Le bataillon K-4 a avancé le long de quatre routes pour pénétrer dans la ville et s'emparer d'objectifs clés, notamment la porte gauche du mur de la ville, le quartier général de la section provinciale, le complexe de l'unité d'artillerie et la prison de la ville. Le bataillon K-6, avançant entre l'autoroute 1 et la voie ferrée, a frappé le complexe ARVN à la base de La Vang juste au sud de la ville. Le VC 814th Battalion a frappé du nord-est à travers le petit village de Tri Buu. Les deux bataillons restants, K-5 et K-8, se sont cachés respectivement au sud-est et au nord-ouest de la ville, pour tendre une embuscade et empêcher les renforts terrestres alliés attendus d'interférer.

Comme les Allemands l'avaient fait pendant la bataille des Ardennes, le VC a tenté d'utiliser un subterfuge à Quang Tri. Portant des uniformes de parachutistes de l'ARVN, les éléments VC se sont approchés du 9ème Bataillon Aéroporté de l'ARVN à Tri Buu. La ruse a échoué lorsqu'une sentinelle ARVN aux yeux perçants a observé que les imposteurs portaient des sandales au lieu de bottes de jungle émises par le gouvernement. Les parachutistes de l'ARVN ont ouvert le feu et de violents combats au corps à corps s'ensuivirent. Alors que le VC poursuivait son attaque, les parachutistes se retirèrent progressivement juste à l'extérieur de Tri Buu et reformèrent leurs lignes. Le 814e bataillon n'a jamais atteint les limites de la ville. Le lieutenant-général William Pearson rapporta plus tard : « L'aéroport sud-vietnamien a engagé de manière décisive le VC et a stoppé l'avance. »

À l'est de Quang Tri, les bataillons K-4 et K-6 se sont précipités sur les murs de la ville. Ils ont rencontré le feu foudroyant des défenseurs, mais les communistes ont avancé. Alors que l'ANV continuait d'exercer une grande pression, les troupes de l'ARVN se sont battues pour chaque pied de terrain. Le 1er bataillon du 1er régiment a maintenu sa résistance, alors que Hanh engageait son escadron de transport de troupes blindé. Alors que les APC déposaient un appui-feu, les troupes de l'ARVN cédèrent du terrain à contrecœur. De violents combats se sont déroulés toute la matinée aux abords de la ville.

Le nombre impressionnant et l'appui-feu efficace de leurs armes lourdes ont permis à l'ANV de se faufiler dans la ville, alors que le 1er Bataillon de l'ARVN se repliait lentement vers le quartier général du secteur. À midi, l'issue de la bataille était toujours en jeu. Les Sud-Vietnamiens tenaient bon par les ongles. La pression communiste augmentait sans cesse. Si la NVA engageait ses autres bataillons, les défenseurs seraient débordés. Les Sud-Vietnamiens avaient besoin de renforts dès que possible, et la seule force disponible était la 1ère brigade de la 1ère division de cavalerie.

Robert Brewer, le conseiller provincial principal de Quang Tri, est entré dans la LZ Betty peu après midi le 31 janvier pour conférer avec le colonel Rattan à son poste de commandement de brigade. Brewer a demandé de toute urgence des unités américaines, disant à Rattan: ‘La situation est désespérée. Un bataillon ennemi s'est infiltré à l'intérieur des lignes ARVN. L'ennemi se renforce depuis l'est et a établi des positions d'appui-feu sur les franges est et sud de la ville.

Rattan a contacté le major-général John Tolson, commandant général de la 1re division de cavalerie, et a demandé l'autorisation de réorienter sa brigade et d'attaquer à l'est de la ville de Quang Tri. Les communistes, anticipant un tel mouvement, avaient lancé des fusées et des mortiers sur LZ Betty depuis l'aube pour cerner une partie de la brigade.

Tolson était l'officier parfait pour prendre une décision sur la façon de déployer la ressource relativement nouvelle de la mobilité aérienne. Commandant du 1st Air Cav depuis le 1er avril 1967, Tolson avait été le commandant de l'US Army Aviation School en 1965 et 1966. Il était diplômé de West Point de la classe de 1937 et également un vétéran des sauts de combat en Nouvelle-Guinée, Corregidor et les Philippines pendant la Seconde Guerre mondiale. Il a longtemps été à la pointe du développement de l'aéromobilité. Mais la 1re brigade était limitée en bataillons de manœuvre et ne pouvait engager qu'une seule zone. Il fallait que ce soit le bon point. Tolson a immédiatement approuvé la demande. ‘J'étais d'accord avec l'évaluation de [Rattan’s],’ écrivit-il plus tard. ‘J'ai implicitement fait confiance à son jugement.’

Rattan a appris de Brewer l'emplacement ennemi le plus probable et les routes d'infiltration. Brewer a indiqué que les troupes ennemies se trouvaient au nord-est, à l'est et au sud-est, et Rattan a sélectionné des ZL adjacentes aux forces communistes. Comme l'a noté plus tard le général Tolson, « les LZ ont été sélectionnées dans le but de réduire la capacité de renforcement de l'ennemi en bloquant ses voies d'approche et d'éliminer sa capacité d'appui-feu en atterrissant dans ses zones de soutien ».

Pendant ce temps, le Commandement de l'assistance militaire au Vietnam à Saigon a réagi lentement aux premières attaques communistes. Il incombait aux commandants locaux et aux soldats individuels de prendre des mesures dans leurs emplacements immédiats pour influer sur l'issue des combats. Travaillant rapidement et efficacement, le personnel de Rottan a élaboré un plan et a appelé les moyens de levage. Moins de deux heures après l'alerte, les premières nappes ont touché presque le dessus des bataillons de l'ANV.

Comme George S. Patton dans les Ardennes, faisant pivoter la Troisième Armée de 90 degrés en seulement trois jours, Rattan a redirigé sa 1ère Brigade de 180 degrés en seulement deux heures. La 1ère brigade n'avait que deux bataillons disponibles : 1-12 de cavalerie et 1-5 de cavalerie. Le 1-8 de cavalerie était embué sur sa base au sommet d'une montagne, et le 1-502 d'infanterie défendait la base de la brigade. Survolant les forces de blocage ennemies, les deux bataillons de cavalerie débarquèrent à cinq endroits à l'arrière communiste. Rottan a désigné le lieutenant-colonel Daniel French 1-12 pour atterrir à l'est autour du village de Thon An Thai et a positionné le lieutenant-colonel Robert Runkle # 8217s 1-5 au sud-est de la ville de Quang Tri. La priorité pour l'ascenseur est allée au 1-12. Le rotin a également demandé et reçu des ressources supplémentaires de soutien aérien divisionnaire sous la forme du 1er escadron, 9e de cavalerie, y compris l'artillerie de fusée aérienne.

Alors que les préparatifs américains se poursuivaient, l'infanterie et les parachutistes de l'ARVN refusèrent de céder. Leur soulagement viendrait d'en haut. Alerté à 13 h 45, le premier skytrooper a posé le pied sur l'objectif LZ à 15 h 55. Le B/1-12 a attaqué les LZ à l'est de la ville. Quelques minutes plus tard, un tir intense a rencontré C/1-12 alors qu'il pénétrait dans les LZ chaudes défendues par une compagnie ennemie. L'assaut du bataillon a mis entre parenthèses les armes lourdes soutenant le bataillon de l'ANV, et les soldats de cavalerie les ont envahis. Le bataillon ennemi, maintenant coincé entre le 1-12 et le 1er Régiment ARVN, a riposté.

Juste derrière le 12e de cavalerie, le 1-5 débarqua deux compagnies au sud-est de Quang Tri, près du village de Thong Thuong Xa, juste au-dessus du bataillon K-6. Comme l'un des soldats s'est souvenu de l'action : « Nous avons effectué un assaut aérien au sud-est de Quang Tri. Nous étions à l'arrière d'un bataillon ANV. Toute la compagnie a été aéromobile sur un côté de la route 1. Nous avons avancé et avons rencontré des éléments du 812th ANV Regiment. En plus de soutenir les hélicoptères de combat, nous avons rapidement détruit cette unité de combat.

L'ANV surprise a utilisé des mitrailleuses, des mortiers et des fusils sans recul contre les Américains. Les hélicoptères de reconnaissance de la 1re brigade ont dirigé des tirs d'artillerie de fusée aérienne et ont appelé des tirs supplémentaires de l'artillerie divisionnaire. Alors que la puissance de feu américaine pilonnait les forces ennemies, cela créait un pandémonium à l'arrière du bataillon K-6.

Frappé d'en haut par des hélicoptères de combat et de l'artillerie, et coincé entre l'ARVN et les Américains, le bataillon K-6 a été brisé en tant qu'unité de combat efficace. En atterrissant directement au-dessus des unités ANV attaquant la ville, les unités de cavalerie ont coupé le soutien que ces unités fournissaient et recevaient de l'infanterie communiste à l'intérieur de la ville. Le soulagement était en route. Les défenseurs de l'ARVN le savaient alors qu'ils redoublaient d'efforts pour tenir le coup.

La compagnie B, 1-5, mais rattachée à 1-12, est arrivée dans une ZL relativement calme au nord-est de Tri Buu. Les troupes aéroportées de l'ARVN « étaient en assez bon contact, mais tenaient bon », se souvient le capitaine Michael Nawrosky, le commandant de la compagnie. « La position de notre entreprise est restée calme pour la plupart. A deux reprises, des soldats ennemis se retirant de Quang Tri et Tri Buu ont longé notre périmètre. Dans les deux cas, nous nous sommes engagés avec des mortiers, des M-79 et des mitrailleuses, mais nous avons eu une évaluation négative cette nuit-là.

Les unités alliées ont empêché le 814e bataillon de frapper les LZ depuis le nord ou d'atteindre la ville. Selon le journal de guerre de la 1re brigade, « il était évident que l'ANV n'était pas du tout familiarisée avec les techniques de guerre de la cavalerie aérienne. »

Les combats se sont poursuivis dans l'après-midi. C'était un engagement rapproché et méchant. Les unités communistes ont commencé à fléchir et le commandant du 812e régiment a pris une décision cruciale. Au lieu d'engager les bataillons K-5 et K-8, il décide de se retirer. Vers 19 heures, l'ANV le long du mur est de la ville a rompu le contact, faisant 29 morts.

Les soldats nord-vietnamiens qui avaient atteint la ville dans la matinée tentaient maintenant de s'enfuir parmi la foule des réfugiés civils. Nawrosky s'est souvenu que sa compagnie avait découvert deux personnes qui avaient "enfilé des vêtements civils par-dessus leurs uniformes, jeté leurs fusils et tenté de se faufiler à travers nos lignes". Ils ont été capturés et faits prisonniers.

Les soldats de l'ANV brisés et démoralisés essayaient maintenant de se retirer vers le sud pour atteindre la protection du bataillon K-5. L'assaut aéromobile avait écrasé l'attaque communiste et soulagé les défenseurs de l'ARVN. À la tombée de la nuit, l'ennemi a tenté de s'échapper au nord et au sud de la ville en petits éléments. Les cavaliers pressèrent l'attaque toute la nuit et jusqu'au matin.

Le 1er février à midi, le 1er Régiment ARVN a terminé de nettoyer tous les retardataires de l'ANV de Quang Tri, tandis que la 1ère Brigade a poursuivi les restes du 812ème Régiment dans les collines. La brigade s'étend en cercles concentriques de plus en plus nombreux autour de la ville. Le rotin était maintenant en mesure d'engager le 5-502 Infanterie. Quand il l'a fait, la compagnie A a décroché le jackpot : elle a trouvé un contingent de la NVA retranché dans une cathédrale au sud de la ville. Un échange de coups de feu s'ensuivit et Rattan engagea la compagnie D, 1-12, à acquérir la supériorité numérique. L'engagement a entraîné la mort de 76 communistes. Pendant ce temps, les troupes aéroportées de l'ARVN, avec le soutien d'avions à voilure fixe américains, ont repris Tri Buu le 1er février. Rattan a poursuivi la poursuite pendant les 10 premiers jours de février. Lorsque l'opération s'est terminée, le 9e bataillon aéroporté de l'ARVN et les unités américaines ont été transférés aux combats à Hue. Les pertes communistes à Quang Tri se sont élevées à 86 capturés et 914 morts, dont 553 ont été tués par les forces de l'ARVN. Le général Earl Wheeler, président des chefs d'état-major interarmées, a déclaré plus tard que "c'était un toucher et aller" mais Quang Tri a été sauvé.

L'intervention rapide de la 1ère division de cavalerie avait empêché Hanoï d'atteindre l'un de ses objectifs majeurs pour l'offensive du Têt - la capture d'une capitale provinciale et d'une plaque tournante des transports qui auraient permis aux communistes d'engager leurs réserves mobiles plus profondément dans la campagne. . Dans le processus, leur calendrier offensif global dans le I Corps a été complètement perturbé.

Les raisons de la victoire alliée comprenaient la défense tenace de la ville de Quang Tri par les forces de l'ARVN, l'évaluation précise de la situation tactique par Rattan et Brewer et les capacités aéromobiles de la 1ère division de cavalerie. Les Sud-Vietnamiens ont dépassé les attentes. Comme le major-général Phillip Davidson, Westmoreland’s J-2, a évalué les Sud-Vietnamiens par la suite : ‘Les troupes de l'ARVN ne se sont pas rendues ni n'ont fait défection, et le peuple sud-vietnamien a refusé de rejoindre l'ennemi même dans les villes où les communistes ont tenu temporairement balancer.’

La performance de l'ARVN avait été absolument cruciale. En cela, la résistance inattendue et tenace du 1er Régiment ARVN, mal considéré et en infériorité numérique, était le centre de gravité qui formait la base d'engagement des forces aéromobiles américaines. L'évaluation rapide mais correcte de la situation par Rotin était également un facteur clé. La mobilité largement supérieure de la cavalerie aérienne avait introduit un nouveau facteur dans la guerre. Bien qu'elle ait été déployée dans le nord par Westmoreland quelques semaines seulement avant le déclenchement du Têt, le résultat aurait pu être différent si la 1re division de cavalerie avait été une unité d'infanterie conventionnelle ou mécanisée. Comme à Bastogne, où des colonnes blindées américaines portaient secours à une ville assiégée, les hélicoptères de la 1ère division de cavalerie portaient également secours à Quang Tri pendant le Têt.

Cet article a été écrit par James Marino et initialement publié dans le numéro de février 2007 de Viêt Nam Magazine. Pour plus d'articles, assurez-vous de vous abonner à Viêt Nam Magazine aujourd'hui.


Au début de 1972, la politique de « vietnamisation » de Nixon était bien avancée : les forces sud-vietnamiennes avaient commencé à assumer une plus grande responsabilité militaire pour la défense contre le Nord, et les troupes américaines étaient bien engagées dans leur retrait, avec quelque 25 000 personnes toujours présentes dans le sud. Lorsque le Nord-Vietnam a lancé son offensive massive de Pâques contre le Sud fin mars 1972 (le premier effort d'invasion depuis l'offensive du Têt de 1968), son ampleur et sa férocité ont déséquilibré le haut commandement américain. Les soldats sud-vietnamiens inexpérimentés qui occupaient la zone au sud de la zone démilitarisée vietnamienne dans d'anciennes bases américaines, ainsi que les conseillers et les forces de l'armée américaine et du corps des Marines présents, ont dû contrer une invasion conventionnelle massive d'armes combinées.

L'offensive du Nord s'est déroulée simultanément sur trois fronts : Quang Tri, Kontum et An Loc. Dans la zone tactique du I Corps, les chars et l'infanterie du PAVN ont rapidement capturé la ville de Quang Tri et ont envahi toute la province, ainsi que le nord de Thua Thien. Cependant, les forces de l'ARVN se sont regroupées le long de la rivière My Chanh et, soutenues par les frappes tactiques de la puissance aérienne américaine et les raids de bombardiers, ont réussi à stopper l'offensive du PAVN, avant de reprendre la ville dans une contre-offensive sanglante. Basé sur des sources primaires et des récits publiés de ceux qui ont joué un rôle direct dans les événements, ce livre fournit une analyse très détaillée de ce moment clé du conflit vietnamien. Bien que les forces du Sud aient réussi à résister à leur plus grande épreuve jusqu'à présent, le Nord a gagné un territoire précieux au sein du Sud-Vietnam à partir duquel lancer de futures offensives et a amélioré sa position de négociation lors des négociations de paix de Paris.
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Au début de 1972, la politique de « vietnamisation » de Nixon était bien avancée : les forces sud-vietnamiennes avaient commencé à assumer une plus grande responsabilité militaire pour la défense contre le Nord, et les troupes américaines étaient bien engagées dans leur retrait, avec quelque 25 000 personnes toujours présentes dans le pays. le sud. Lorsque le Nord-Vietnam a lancé son offensive massive de Pâques contre le Sud fin mars 1972 (le premier effort d'invasion depuis l'offensive du Têt de 1968), son ampleur et sa férocité ont déséquilibré le haut commandement américain. Les soldats sud-vietnamiens inexpérimentés qui occupaient la zone au sud de la zone démilitarisée vietnamienne dans d'anciennes bases américaines, ainsi que les conseillers et les forces de l'armée américaine et du corps des Marines présents, ont dû contrer une invasion conventionnelle massive d'armes combinées.

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