Siège de Saint-Malo, siège (4-17 août 1944)

Siège de Saint-Malo, siège (4-17 août 1944)


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Siège de Saint-Malo, siège (4-17 août 1944)

Le siège de Saint-Malo (4-17 août 1944) fut une bataille d'un coût inattendu lors de la libération américaine de la Bretagne qui se termina avec le port aux mains des Américains, mais avec ses installations totalement détruites par les Allemands.

Au lendemain de l'opération Cobra (25 juillet 1944), les Américains ont abandonné leur projet d'envoyer en Bretagne toute la troisième armée nouvellement activée de Patton, et ont plutôt décidé d'envoyer la majeure partie de son armée vers l'est pour exploiter l'effondrement des lignes allemandes, tandis que celle de Middleton Le 8e corps est envoyé vers l'ouest en Bretagne.

La forteresse de Saint-Malo comprenait en fait plusieurs communautés. L'ancienne bastide se trouvait sur les rives orientales de l'estuaire de la Rance. Au sud se trouvait le port de pêche de Saint-Servan et à l'est la station touristique de Paramé. Du côté ouest de la rivière se trouvait la station balnéaire de Dinard où les Allemands avaient des canons. Les Allemands disposaient également de canons lourds sur les îles de Cezembre, à 4 000 mètres des côtes. Cette zone était protégée par un demi-cercle de fortifications qui s'étendaient de la rivière du sud à l'est à l'est, y compris une puissante position d'artillerie construite dans une carrière sur la colline Saint-Joseph. Il y avait aussi la Citadelle, un fort casematé sur le fleuve entre Saint-Malo et Saint-Servan, qui devint le QG allemand. La garnison d'environ 12 000 hommes était commandée par le général Andreas von Aulock, qui était déterminé à opposer le type de résistance qu'Hitler avait exigé de tous les commandants du port. Cependant, Aulock ne voulait pas impliquer la population civile dans le siège, et juste avant l'arrivée des Américains, il leur ordonna de partir. La plupart de la population est donc partie avant le début de la bataille.

Il y avait une certaine confusion du côté américain quant au moment où Saint-Malo devrait être attaqué. Patton préféra foncer droit sur Brest et la voie ferrée clé Brest-Rennes, mais son supérieur immédiat Bradley et son subordonné immédiat, le général Middleton, commandant du 8e corps, voulaient d'abord s'emparer de Saint-Malo. L'avance le long de la côte nord a été confiée à la 6e division blindée du général Grow, et après une certaine confusion, Patton a réussi. Grow contourna ainsi Saint-Malo et avança rapidement vers Brest. Ce désaccord a causé quelques retards. À la fin du 3 août, la division avait capturé Mauron, à une quarantaine de milles au sud de Saint-Malo, et s'apprêtait à pousser vers l'ouest. Les ordres de Middleton ont forcé Grow à arrêter son avance et à se préparer à se déplacer vers le nord. Patton est arrivé au siège de Grow vers 11 heures le 4 août et a ordonné de reprendre la route vers l'ouest. Au moins une demi-journée a ainsi été perdue.

Cependant, Middleton avait également mis en place la Task Force A, qui avait pour tâche de sécuriser les principaux ponts ferroviaires. Cette force a été retenue par une forte résistance allemande lors du passage de Saint-Malo (après avoir été invité à sonder le nord pour savoir dans quelle mesure le port était bien garni) et a appelé à l'aide. Middleton décide d'envoyer la 83e division d'infanterie du général Macon pour s'occuper de la garnison de Saint-Malo. Le 330th Infantry du 83rd Infantry doit se frayer un chemin devant Dol-de-Bretagne, à treize milles au sud-est de Saint-Malo le 4 août, mais rejoint la Task Force A le lendemain.

Le siège a commencé par un incendie désastreux. Alors que les Américains approchaient de la ville, les canons de Cezembre ont tiré sur eux, mais ont plutôt touché la flèche de la cathédrale, la détruisant. Des incendies ont alors éclaté, probablement accidentellement au début, mais les SS ont refusé de permettre à quiconque d'essayer de les éteindre. Les choses n'ont pas aidé lorsque les Américains ont coupé l'approvisionnement en eau du port. Les incendies ont brûlé pendant la semaine suivante.

Le 5 août, la Force opérationnelle A et la 83e Division ont mené une attaque conjointe sur Châteauneuf-St. La ligne Benoit-des-Ondes, qui traversait la péninsule à environ six milles au sud-est de Saint-Châteauneuf, à l'extrémité ouest de la ligne, a été capturée, mais la résistance a été déterminée, indiquant clairement que les Allemands avaient l'intention de faire un support. Tard dans la journée, la Force opérationnelle A reçut l'ordre de se désengager et de poursuivre la poussée vers l'ouest, tandis que le reste du 83e d'infanterie reçut l'ordre de se rendre à Saint-Malo.

Macon a utilisé la majeure partie de sa division pour attaquer à l'est de la Rance, tandis qu'un régiment d'infanterie attaché a été envoyé pour attaquer Dinard. L'attaque est menée par le 329e d'infanterie à gauche, le 330e au centre et le 331e à droite. L'attaque du 6 août a fait des progrès limités et le général Middleton a décidé d'engager la 121e d'infanterie de la 8e division et une compagnie de chars moyens ainsi qu'un soutien supplémentaire de l'artillerie et de l'air.

L'attaque à l'est de la rivière s'est poursuivie le 7 août. Au centre de la ligne allemande, le 330e d'infanterie s'est heurté aux solides défenses de la position Saint-Joseph, avec des canons placés dans une carrière de granit sur une colline dominante. Le 7 août, les Américains n'ont même pas pu se mettre en position pour un assaut, et il a fallu deux jours de bombardement par l'artillerie et les chasseurs de chars pour forcer la garnison de la carrière à se rendre. Finalement, 400 survivants se sont rendus le 9 août. Cela a permis aux Américains d'attaquer sur les deux flancs. A droite, le 331e d'infanterie pousse vers le nord pour atteindre la mer à Parame, tandis qu'à gauche, le 329e d'infanterie pousse vers la Citadelle, mais ne parvient pas à la capturer. Environ 3 500 prisonniers ont été faits au cours de cette phase de la bataille. À la fin du 9 août, les Américains délimitent ainsi les deux communes périphériques - Saint-Servan au sud de Saint-Malo et Paramé à l'est. Cependant les Allemands tenaient toujours Saint-Malo même, la Citadelle, Dinard et l'île de Cezembre.

A l'ouest, le général Rudolph Bracherer, commandant à Dinard, mena une défense habile au sud de la station. Le 7 août, le 121e d'infanterie nouvellement arrivé est envoyé attaquer à l'ouest de la Rance. La garnison de Dinan, juste à l'intérieur des terres de l'estuaire, se rendit aux Américains. Le 121st a ensuite poussé vers le nord, mais a constaté que chaque voie d'approche était protégée par des barrages routiers, des barbelés et des points forts. Dans l'après-midi du 8 août, le 3e bataillon du 121e atteint Pleurtuit, à quatre milles de Dinant, mais les troupes de tête sont alors coupées par une contre-attaque. Après la chute de Saint-Joseph, le général Macon se tourna vers le front de Dinant. Le 331e d'infanterie a été déplacé à travers la Rance pour rejoindre l'attaque, et Macon a pris le commandement en personne. À ce stade, il croyait que le 121e d'infanterie avait sous-performé, mais lorsque ses propres troupes ont attaqué le 11 août, elles ont fait très peu de progrès, et il a dû admettre que la raison de la lenteur des progrès était l'habileté de la défense allemande. Cependant, les Américains se battaient également bien - le 3e bataillon isolé a tenu le coup pendant trois jours jusqu'à ce que le 331e d'infanterie se joigne finalement à lui dans l'après-midi du 12 août. Les deux régiments atteignirent finalement les faubourgs de Dinard le 14 août et la ville fut finalement prise le 15 août, avec Bacherer. Les Américains font 4 000 prisonniers dans la bataille de Dinard.

Cela vient de quitter Saint-Malo lui-même. Le noyau historique de Saint-Malo était protégé dans presque toutes les directions par l'eau. Au nord se trouvait la mer, à l'ouest la rivière et au sud et à l'est de grands quais artificiels. La route d'accès principale longeait une étroite bande de terre entre la mer et les quais, gardée à l'extrémité ouest par le château d'Anne de Bretagne.

Du 9 au 12 août, un bataillon du 330e d'infanterie attaque le fort de Saint-Ideuc, juste à l'est de Parame. Celui-ci tomba le 12 août, et le lendemain les Américains s'emparèrent du fort de la Verde, un peu plus au nord sur la côte. Au même moment, un autre bataillon du 330e attaque le long de la chaussée étroite. Le Casino, à l'extrémité est de la chaussée, tombe le 11 août. Le château a ensuite été bombardé pendant deux jours mais sans impact évident. L'ensemble du 330e d'infanterie attaqua le long de la chaussée le matin du 14 août. Ils contournèrent le château et s'emparèrent rapidement des ruines brûlantes de la ville. Les défenses du château se rendent dans l'après-midi.

Les troupes américaines ont avancé le long de la chaussée sous le couvert des tirs d'artillerie et de la fumée des incendies, et ont capturé la vieille ville.

Les Allemands tenaient maintenant quelques îles au large et la Citadelle. C'était une zone très fortement fortifiée, sur une péninsule séparée au sud de la vieille ville, entourée d'eau sur trois côtés. La Citadelle subit désormais le feu de dix bataillons d'artillerie (dont des canons de 8 mm, des obusiers de 8 pouces et des obusiers de 240 mm) et des bombes de plus en plus lourdes, mais sans aucun impact apparent. À un moment donné, une attaque de nuit a réussi à faire entrer trente hommes dans la cour intérieure, mais ils n'ont pu voir aucun dégât évident ! Un aumônier allemand capturé a été envoyé dans la citadelle pour demander à Aulock de se rendre, mais sa réponse a été qu'un soldat allemand ne se rend pas.

La fin est finalement arrivée lorsque deux canons de 8 pouces ont été déplacés à moins de 1 500 mètres du fort et utilisés pour le tir direct contre les différents hublots et évents. Certains de ces tirs ont pénétré dans la Citadelle, sapant le moral du défenseur. Enfin, le 17 août, juste avant qu'un autre raid aérien ne frappe, cette fois à l'aide de bombes au napalm, Aulock s'est finalement rendu. Quatre cents hommes se rendirent avec lui.

Les derniers Allemands étaient maintenant sur l'île de Cezembre. Ils ont résisté aux tirs d'artillerie lourde et aux bombardements intensifs, se réfugiant dans des tunnels construits dans la roche. Ils se sont finalement rendus le 2 septembre après l'incendie du HMS Warspite et l'artillerie lourde le 1er septembre a détruit l'usine de distillation d'eau. 320 autres hommes se sont rendus.

Aulock avait réussi à tenir deux semaines. Pendant ce temps, les installations portuaires avaient été si gravement détruites qu'elles ne pouvaient pas être réparées à temps pour être d'aucune utilité. Il avait également bloqué toute une division, ralentissant l'attaque de Brest.


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